Ancien Bâtiment du Collège Royal des Chirurgiens, Édimbourg
Ancien bâtiment du Collège Royal des Chirurgiens, Édimbourg

Robert Liston, a vécu du 28 octobre 1794 à 1847. Il était un chirurgien pionnier, largement considéré comme le meilleur de son époque, mais aussi une figure très controversée. L’image plus large en Écosse à l’époque est exposée dans notre Chronologie historique.

Robert Liston est né à Ecclesmachan dans le West Lothian, fils du ministre (et inventeur) de l’Église d’Écosse, Henry Liston. Il a étudié la médecine à l’Université d’Édimbourg, où son professeur d’anatomie était l’éminent anatomiste Dr John Barclay, et à Londres. Il retourne à Édimbourg en 1818, où il est nommé professeur d’anatomie à l’Université et exerce comme chirurgien à l’Infirmerie royale d’Édimbourg.

À une époque antérieure à l’anesthésie, la chirurgie était un processus difficile et dangereux. La rapidité d’opération a été considérée comme le facteur le plus important pour assurer la survie d’un patient, en minimisant la douleur et le choc qu’il a subis. Robert Liston est rapidement devenu considéré comme l’un des meilleurs chirurgiens du pays, étant capable, dit-on, d’amputer un membre de la première coupe au point final en 28 secondes. Liston est également connu pour son invention d’un certain nombre d’instruments médicaux, y compris une pince de verrouillage et l’attelle Liston, qui est toujours utilisée pour stabiliser les fractures du fémur.

L’éminence de Liston était égale à son arrogance, et ses succès étaient souvent obtenus malgré sa capacité à offenser ses collègues et à se faire des ennemis. Certains ont estimé qu’il menait ses opérations plus en tant que showman qu’en tant que chirurgien. En 1835, Liston quitta Édimbourg, au soulagement d’au moins certains membres de l’établissement médical de la ville, pour occuper un poste éminent de président de la chirurgie clinique à l’University College de Londres. En 1846, il devient le premier chirurgien en Europe à utiliser l’éther comme anesthésique lors d’une opération.

L’impopularité de Liston était telle parmi certains écossais qu’un certain nombre d’histoires ont émergé d’erreurs qu’il a commises en raison de la rapidité avec laquelle il fonctionnait. La question de savoir s’il a réellement amputé les doigts d’un assistant ainsi que la jambe du patient lors d’une opération fait débat, tout comme la vérité de l’affirmation selon laquelle le patient est décédé par la suite de la gangrène et l’assistant de la septicémie. Ce qui ne fait aucun doute, c’est sa capacité de chirurgien, ni sa propre croyance en cette capacité.

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