Les astroblèmes sont les cicatrices laissées à la surface de la Terre par les impacts à grande vitesse de gros objets venus de l’espace. Ces corps en collision sont généralement des météorites, mais certains peuvent avoir été des têtes de comètes ou des astéroïdes. Peu de ces cratères d’impact circulaires ou ovales (également appelés bassins d’impact) sont évidents aujourd’hui car la Terre active (avec l’érosion par le vent et l’eau, les coulées de lave, le sable et d’autres moyens) a tendance à éroder les cratères de météorites sur de courtes périodes de temps géologique. Les astroblèmes peuvent également désigner des cratères d’impact sur d’autres planètes, des lunes (comme la lune de la Terre) et d’autres corps célestes plus grands que le corps entrant en collision.

Daniel Moreau Barringer (1860-1929) est considéré comme le premier scientifique à avoir identifié un astroblème. Il a identifié un cratère de météores dans le nord de l’Arizona, mesurant 1,2 km de diamètre et 180 m de profondeur vers 1906. Il a finalement été nommé Le Cratère de Météorite Barringer en son honneur. Basé sur les études des années 1920 du géologue germano-américain Walter H. Bucher (1889-1965), les géologues américains John D. Boon et Claude C. Albritton, Jr. ont déclaré que les résultats perçus des éruptions volcaniques étaient en réalité le résultat d’astroblèmes. Le géophysicien et océanographe américain Robert Sinclair Dietz (1914-1995) a inventé le terme astroblème en 1961 à partir de deux racines grecques signifiant blessure d’étoile. Le cratère Barringer était l’astroblème le plus étudié à cette époque, et la plupart des géologues n’étaient pas convaincus que les météorites causaient une mystérieuse poignée d’énormes dépressions circulaires sur Terre. Dans les années 1960, plusieurs chercheurs, dont Eugene M. Shoemaker Carlyle S. Beals et Wolf von Engelhardt ont effectué des études plus détaillées sur les astroblèmes. Cependant, leurs études, ainsi que celles d’autres scientifiques, sont restées non vérifiées et remises en question par la communauté scientifique jusqu’à la fin des années 1960 et au début des années 1970, lorsque les atterrissages sur la lune d’Apollo ont prouvé l’exactitude de leurs travaux. On pense maintenant que le cratère Barringer a été soufflé il y a environ 25 000 ans par une météorite nickel-fer de la taille d’une grande maison se déplaçant à 15 km par seconde.

Au fil des ans, la photographie aérienne et l’imagerie satellite ont révélé de nombreux autres astroblèmes. Plus de

150 astroblèmes dans le monde ont été confirmés par diverses méthodes géologiques. Un certain nombre ont des diamètres 10 à 60 fois plus grands que celui du cratère Barringer et ont des centaines de millions d’années. Le plus grand astroblème est l’anneau de Vredefort en Afrique du Sud, dont le diamètre s’étend sur 40 km.

L’explosion ou l’effondrement de volcans peut faire des cratères à peu près circulaires, il n’est donc pas facile d’interpréter de telles caractéristiques à moins qu’il n’y ait de nombreux fragments de météorites présents. Cependant, comme seules les météorites entrent en collision avec la Terre à des vitesses formidables, les géologues ont également la possibilité de rechercher les effets d’une pression énorme appliquée en un instant sur des sites d’astroblèmes potentiels. Les indices importants le long de cette ligne sont: un grand corps de roche brisée (brèche d’impact) rayonnant vers le bas à partir d’un foyer central; des cônes brisants similaires à petite échelle; des formes de silice minérale à très haute pression que l’on ne trouve nulle part ailleurs dans la croûte terrestre (coésite et stishovite); particules de quartz finement fissurées et choquées; et des morceaux de roche de silicate fondue par impact qui refroidissent en petites boules de verre appelées tektites.

Des astroblèmes ont également été découverts sur d’autres planètes du système solaire. Certains d’entre eux comprennent le cratère Pétrarque sur Mercure, le bassin de Hellas sur Mars et le bassin du Pôle Sud -Aitken sur la Lune.

Voir aussi Comètes.

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