Ces données apportent un éclairage nouveau sur deux questions qui ont été controversées. La première est de savoir s’il existe des preuves d’une évolution cérébrale de type humain chez A. afarensis, et la seconde est de savoir si le modèle de croissance cérébrale chez A. afarensis ressemble davantage à celui des chimpanzés ou à celui des humains.

Australopithecus afarensis avait un cerveau ressemblant à un singe

Contrairement aux affirmations précédentes, les empreintes cérébrales d’A. afarensis étaient semblables à des singes, dépourvues de caractéristiques clés qui ont évolué de manière unique chez l’homme. Certains pensaient que l’australopithèque montrait un arrangement moderne de structures cérébrales de type humain lié à des comportements plus complexes tels que la fabrication d’outils et la communication vocale. Cependant, les nouvelles preuves pour l’enfant Dikika et un autre fossile montrent sans ambiguïté que l’arrangement, marqué par un sillon cérébral particulier, est le même que chez les singes.

Les humains sont uniques en ce sens qu’ils développent leur gros cerveau pendant une période d’enfance beaucoup plus longue que les singes. On s’attendrait donc à ce qu’A. afarensis, dont la taille du cerveau est environ 20 % plus grande que celle des chimpanzés, n’ait qu’un schéma de croissance du cerveau légèrement prolongé.

L’enfant Dikika a offert une occasion unique de tester cette hypothèse car les tomographies par ordinateur synchrotron ont permis de déterminer son âge à sa mort et la taille de son cerveau à cet âge. En comptant les minuscules lignes de croissance à l’intérieur des dents, les experts dentaires de l’équipe ont pu calculer un âge au décès de 2,4 ans, plus jeune que les 3 ans estimés précédemment. Combinée à sa petite taille cérébrale, cette découverte indique de manière surprenante que la croissance cérébrale d’A. afarensis était aussi lente que chez l’homme moderne.

Il montre que A. afarensis avait un cerveau plus semblable à celui d’un singe, qui s’est néanmoins développé sur une période plus longue, similaire à l’homme moderne. Cette longue période de croissance cérébrale peut avoir entraîné une longue dépendance à l’égard des soignants. En tant que tel, il a fourni une base pour l’évolution ultérieure du cerveau et du comportement social chez les ancêtres humains ultérieurs, et a probablement été essentiel pour l’évolution d’une longue période d’apprentissage de l’enfance.

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