Plan de déploiement de la flotte lors de la bataille du Cap Saint-Vincent, 14 février 1797
par Alfred Thayer Mahan

Pendant la nuit sont venus les sons que la flotte britannique attendait d’entendre – les canons de signalisation des navires espagnols dans le brouillard. À 2 h 50 du matin arriva le rapport selon lequel la flotte espagnole était distante d’une quinzaine de milles. Tôt le matin, à 5 h 30, le Niger a signalé qu’ils étaient encore plus proches. À l’aube, il a apporté un matin de février froid et brumeux. Dans la lumière croissante, Jervis vit sa flotte autour de lui, formée en deux lignes de bataille. Il se tourna vers ses officiers sur le quart de pont de la Victoire et dit : « Une victoire pour l’Angleterre est très essentielle en ce moment. »Jervis a donné l’ordre à la flotte de se préparer à l’action à venir. Le capitaine Thomas Troubridge à Culloden était en tête. À 6 h 30, Culloden signala qu’il pouvait voir cinq ennemis naviguer vers le sud-est, puis avec Blenheim et Prince George se tourna vers les navires espagnols. Jervis n’avait aucune idée de la taille de la flotte qu’il affrontait. Alors qu’ils sortaient du brouillard, un lieutenant de signalisation à Barfleur les a décrits comme « des cogneurs, se profilant comme une tête de plage dans un brouillard. »À l’aube, les navires de Jervis étaient en position d’engager les Espagnols. Sur le quart de pont de la Victoire, Jervis, le capitaine Robert Calder et le capitaine Benjamin Hallowell ont compté les navires. C’est à ce moment que Jervis a découvert qu’il était en infériorité numérique de près de deux contre un.

José de Cordoue

Voyant qu’il serait difficile de se désengager, Jervis décida de continuer car la situation ne ferait qu’empirer si la flotte espagnole se joignait aux Français. Pendant ce temps, le capitaine canadien Hallowell est devenu tellement excité qu’il a frappé l’Amiral dans le dos: « C’est vrai Sir John, et, par Dieu, nous leur donnerons un putain de bon léchage! »Au fur et à mesure que la lumière grandissait, il devint évident que les navires espagnols se formaient en deux colonnes lâches, l’une d’environ 18 navires au vent et l’autre, d’environ neuf navires, un peu plus près des Britanniques. Vers 10 h 30, les navires espagnols de la colonne météorologique ont été vus porter un navire et se tourner vers le port. Cela donnait l’impression qu’ils pourraient former une ligne et passer le long de la colonne météorologique de la flotte britannique, exposant la plus petite colonne britannique au feu de la plus grande division espagnole. À 11h00, Jervis donna son ordre: « Formez-vous dans une ligne de bataille à l’avant et à l’arrière de la Victoire comme il convient. »Lorsque cet ordre fut achevé, la flotte britannique n’avait formé qu’une seule ligne de bataille, naviguant vers le sud sur un cap pour passer entre les deux colonnes espagnoles. À 11h12, Jervis fit son signal suivant: « Engagez l’ennemi » puis à 11h30: « L’amiral a l’intention de passer à travers les lignes ennemies ». La bataille du cap Saint-Vincent avait commencé.

Déploiement de la flotte de la bataille du Cap Saint-Vincent vers 12 h 30

À l’avantage des Britanniques, la flotte espagnole était formée en deux groupes et n’était pas préparée au combat, alors que les Britanniques étaient déjà en ligne. Jervis ordonna à la flotte britannique de passer entre les deux groupes, minimisant le feu qu’ils pouvaient lui mettre, tout en le laissant tirer dans les deux sens

Culloden cloué pour inverser sa course et prendre après la colonne espagnole. Blenheim puis le Prince George ont fait de même successivement. La division lee espagnole se dirige maintenant vers l’amure bâbord avec l’intention de briser la ligne britannique au point où les navires virent successivement. Orion fit le tour, mais Colossus était en train de se déplacer lorsque sa cour avant et sa cour avant ont été abattues. Il a été forcé de porter le navire au lieu de l’amure et le principal navire espagnol s’est approché suffisamment pour le menacer avec une bordure. Saumarez à Orion a vu le danger pour ses amis et a soutenu ses voiles pour donner un feu couvrant. Alors que la victoire est arrivée au point de ralliement, une autre tentative a été faite pour briser la ligne britannique. La victoire, cependant, était trop rapide et Principe de Asturias a dû se rapprocher de la victoire et a reçu deux larges ratissages comme elle l’a fait. « Nous leur avons donné leur Saint-Valentin avec style », a écrit plus tard un artilleur dans Goliath. Alors que le dernier navire de la ligne britannique passait devant les Espagnols, la ligne britannique avait formé une forme de U avec Culloden en tête et en marche arrière, mais poursuivant l’arrière des Espagnols. À ce moment-là, la division lee espagnole a dû faire un effort pour rejoindre ses compatriotes au vent. S’ils avaient réussi à le faire, la bataille se serait terminée de manière indécise et avec la flotte espagnole en marche pour Cadix. Les navires britanniques auraient été laissés en train de harceler leurs épaves à la manière de l’Armada de 1588.

Situation vers 13h05

À 13 h 05, Jervis a hissé un signal:

Prenez des postes appropriés pour un soutien mutuel et engagez l’ennemi comme s’il se succédait

Nelson était revenu auprès de son propre capitaine de navire (un soixante-quatorze) et se trouvait maintenant à l’arrière de la ligne britannique, beaucoup plus près du groupe plus important. Il en vint à la conclusion que la manœuvre ne pouvait pas être achevée pour permettre aux Britanniques de les attraper. À moins que les mouvements des navires espagnols ne puissent être contrecarrés, tout ce qui a été acquis jusqu’à présent serait perdu. Interprétant vaguement le signal de Jervis et désobéissant aux ordres précédents, Nelson donna l’ordre au capitaine Ralph Miller de porter le navire et de sortir le capitaine de la ligne tout en engageant le petit groupe.

Dès que le soixante-quatorze était aux alentours, Nelson lui ordonna de passer entre Diadem et Excellent et courut à travers les étraves des navires espagnols formant le groupe central de la division météorologique. Ce groupe comprenait le Santísima Trinidad, le plus grand navire à flot à l’époque et qui montait 130 canons, le San José, 112, Salvador del Mundo, 112, San Nicolás, 84, San Ysidro 74 et le Mexicano 112.

La décision de Nelson de porter le navire était importante. En tant que commandant subalterne, il était soumis aux ordres de son commandant en chef (l’amiral Jervis); en prenant cette mesure, il agissait contre l’ordre de la « ligne de forme en avant et en arrière de la Victoire » et en utilisant sa propre interprétation large de « prendre des stations appropriées » dans le signal ultérieur. Si l’action avait échoué, il aurait été soumis à une cour martiale pour avoir désobéi aux ordres face à l’ennemi, avec perte de commandement et disgrâce subséquentes.

Vers 13 h 30, Culloden révisa progressivement l’arrière espagnol et commença un engagement renouvelé mais pas très étroit du même groupe de navires. Jervis signala son navire le plus en arrière, Excellent pour venir au vent sur l’amure de larboard et suivant cet ordre, Collingwood ramena son navire à une position en avant de Culloden. Après quelques minutes de plus, Blenheim et Prince George arrivèrent derrière et le groupe de navires britanniques empêcha les Espagnols de se regrouper.

Le capitaine était maintenant sous le feu de six navires espagnols, dont trois à trois étages de 112 canons et un quatrième navire amiral de Cordoue de 130 canons, Santísima Trinidad. Vers 14h00, Culloden s’était étendu si loin en avant qu’il ne couvrait le capitaine du feu nourri que lui jetaient le four-decker espagnol et ses compagnons, alors qu’ils remontaient et portaient leurs larges flancs. Du répit qui lui était ainsi accordé, le capitaine en profita immédiatement, réapprovisionnant ses casiers en tir, en épissures et en réparant son gréement de course.

À environ 2:Le 30, Excellent ayant été dirigé par le signal vers le haut, s’éloigna et, à 2 h 35, arrivant au-dessus du Salvator del Mundo, un trois-ponts espagnol handicapé, engagea ce dernier sur sa proue météo pendant quelques minutes ; puis il passa successivement au prochain navire espagnol, le San Ysidro, dont les trois dessus-de-bord avaient déjà été abattus. Ce capitaine de navire, le Collingwood, s’engagea étroitement jusqu’à 2 h 50 lorsque, après une défense vaillante dans son état paralysé, le San Ysidro descendit le pavillon espagnol.

Quelques instants plus tard, Excellent et Diadem lancèrent une attaque sur le Salvator del Mundo, Excellent se positionnant sur la proue météo et Diadem sur le quartier lee du trois-ponts espagnol. Constatant que la Victoire était sur le point de passer tout près à l’arrière, le Salvator del Mundo, plus ou moins handicapé, a judicieusement descendu son drapeau dès que quelques canons d’arc de la Victoire se sont posés.

Bataille au large du cap Saint-Vincent, 1797 par William Adolphus Knell

Par environ 3:00, Excellent était déjà en action étroite avec San Nicolás qui, avec le mât avant abattu, avait été en action contre le capitaine. Excellent a tiré des larges vers San Nicolás et a ensuite navigué pour dégager devant. Pour éviter l’excellent, San Nicolás s’est relevé et a fait faute sur San José, qui avait subi la perte du mât d’artimon et d’autres dommages. Le capitaine était maintenant presque incontrôlable avec son tir de roue. À ce moment, son mât avant est tombé sur le côté, le laissant dans un état complètement ingérable et n’ayant guère d’autre choix que de monter à bord des navires espagnols. Le capitaine a ouvert le feu sur les navires espagnols avec sa planche de bord (bâbord), puis a posé la barre et a accroché sa tête de chat de la planche de bord avec le quartier tribord de San Nicolás.

Nelson reçoit la reddition du Saint-Nicolas, portrait de Richard Westall

À 3h20, avec un cri de « Abbaye de Westminster ou Victoire glorieuse! », Nelson ordonna à ses pensionnaires de traverser le premier navire espagnol sur le second. Il écrivit plus tard,

Les soldats du 69e, avec une alacrité qui leur fera jamais honneur, et le lieutenant Pearson du même régiment, étaient presque les premiers sur ce service – le premier homme qui a sauté dans les chaînes mizen de l’ennemi était le commandant Berry, en retard mon premier lieutenant (le capitaine Miller était en train d’y aller aussi, mais je lui ai ordonné de rester); il était soutenu depuis notre cour à voile sprit, qui s’accrochait au gréement mizen. Un soldat du 69e Régiment ayant brisé la fenêtre du quart supérieur de la galerie, j’ai sauté dans moi-même, et j’ai été suivi par d’autres aussi vite que possible. J’ai trouvé les portes de la cabine attachées, et des officiers espagnols ont tiré leurs pistolets: mais après avoir ouvert les portes, les soldats ont tiré, et le brigadier espagnol est tombé, alors qu’il se retirait vers le quart de pont. J’ai immédiatement avancé vers le quart de pont, où j’ai trouvé le commandant Berry en possession du caca, et l’enseigne espagnole en train de descendre. Je passai avec mon peuple, et le lieutenant Pearson, sur la passerelle de larmier, au gaillard d’avant, où je rencontrai deux ou trois officiers espagnols, prisonniers de mes marins: ils me livrèrent leurs épées. Un tir de pistolets, ou mousquets, s’ouvrant de la galerie arrière du San Josef, j’ai ordonné aux soldats de tirer dans sa poupe; et en appelant le capitaine Miller, je lui ai ordonné d’envoyer plus d’hommes dans le San Nicolas; et j’ai ordonné à mon peuple de monter à bord du premier ordre, ce qui a été fait en un instant, le commandant Berry m’aidant dans les chaînes principales. À ce moment, un officier espagnol a regardé par-dessus le rail du quart de pont et a dit qu’ils se rendaient. De cette intelligence des plus bienvenues, il ne fallut pas longtemps avant que je sois sur le quart de pont, où le capitaine, avec un arc, me présenta son épée et dit que l’amiral mourait de ses blessures. Je lui ai demandé sur son honneur si le navire avait été rendu. Il déclara qu’elle était: sur laquelle je lui donnai ma main, et désirais qu’il appelle ses officiers et la compagnie du navire et leur en parle: ce qu’il fit – et sur le quart de pont d’un Espagnol de premier ordre, aussi extravagant que puisse paraître l’histoire, j’ai reçu les épées d’Espagnols vaincus: que, comme je les ai reçues, j’ai données à William Fearney, l’un de mes négociants, qui les a mises, avec le plus grand sang-froid, sous son bras.

Les deux navires espagnols ont été capturés avec succès. Cette manœuvre était si inhabituelle et si largement admirée dans la Royal Navy que l’utilisation d’un navire ennemi pour traverser un autre est devenue connue sous le nom facétieux de « pont breveté de Nelson pour l’embarquement des navires ennemis. »

Au moment où Santísima Trinidad avait frappé ses couleurs pour se rendre, Pelayo et San Pablo, séparés du groupe de de Córdoba pendant l’action, ayant été envoyés par le commandant la veille, ont navigué et se sont enfoncés sur Diadem et Excellent. Le capitaine des Pelayos, Cayetano Valdés, avertit Santísima Trinidad de battre à nouveau son pavillon sous la menace qu’elle soit considérée comme un navire ennemi et ratissée. L’Espagnol à quatre étages a levé son drapeau. Elle a été sauvée de la capture par les Britanniques.

Par 4:00, le navire espagnol Santísima Trinidad a été relevé par deux de ses escortes et éloigné des lieux. L’escouade de l’amiral Moreno rassembla les survivants du groupe de Córdoba et se tourna vers les voiles espagnoles harcelées. Jervis signala à sa flotte de couvrir les prix et les navires handicapés et, à 4 h 15, les frégates reçurent l’ordre de prendre les prix en remorque. À 4 h 39, la flotte reçoit l’ordre de prendre la station en ligne arrière de la Victoire. La bataille était maintenant presque terminée avec seulement quelques escarmouches restantes entre Britannia, Orion et les Espagnols en partance couvrant Santísima Trinidad (qui devait plus tard servir de navire amiral espagnol à la bataille de Trafalgar).

Nelson est resté à bord des navires espagnols capturés pendant qu’ils étaient mis en sécurité – et a été acclamé par les navires britanniques à leur passage. Il est retourné vers le capitaine pour remercier le capitaine Miller et lui a présenté l’épée du capitaine du San Nicolás.

À 5h00, Nelson changea son fanion de capitaine handicapé à Irrésistible. La bataille du cap Saint-Vincent avait coûté la vie à 73 hommes de la Royal Navy et blessé 227 autres (ce chiffre ne comprend que les blessures graves). Les pertes parmi les navires espagnols étaient beaucoup plus élevées – à bord de San Nicolás seul, 144 furent tués. Puis, toujours noir de fumée et avec son uniforme en lambeaux, Nelson monta à bord de Victory où il fut reçu sur le quart de pont par l’amiral Jervis –  » l’amiral m’embrassa, dit qu’il ne pouvait pas suffisamment me remercier, et utilisa toutes les expressions aimables qui ne pouvaient manquer de me rendre heureux. »

Ce fut une grande et bienvenue victoire pour la Royal Navy: quinze navires britanniques avaient vaincu une flotte espagnole de 27, et les navires espagnols avaient un plus grand nombre de canons et d’hommes. Mais, l’amiral Jervis avait entraîné une force très disciplinée et celle-ci était opposée à une marine espagnole inexpérimentée sous les ordres de Don José Córdoba. Les Espagnols se sont battus avec acharnement mais sans direction. Après la capture du San José, il a été constaté que certaines de ses armes avaient encore leurs tampons dans les museaux. La confusion au sein de la flotte espagnole était si grande qu’ils étaient incapables d’utiliser leurs canons sans causer plus de dommages à leurs propres navires qu’aux Britanniques.

  • La bataille du Cap Saint-Vincent, Richard Brydges Beechey, 1881

  • Salvador del Mundo reçoit des tirs de ratissage du HMS Victory par Robert Clevely

  • Nelson à bord du San Josef pendant la bataille par George Jones

  • Le capitaine du HMS capturant le San Nicolas et le San Josef par Nicholas Pocock

  • Nelson recevant la reddition du San José de Daniel Orme, peint 1799

  • L’Infant Don Pelayo tente de sauver la Sainte Trinité par Antonio Brugada

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