Bien avant que Robert R. n’entre finalement à l’hôpital, son corps avait commencé à lui faire défaut de plusieurs façons.

Pendant près de deux ans, le bas des jambes et les parties génitales étaient enflés. Depuis lors, l’adolescent noir était devenu mince et pâle, fatigué et essoufflé, et maintenant sa circulation sanguine grouillait de microbe appelé Chlamydia.

Juste au moment où l’état de Robert semblait s’être stabilisé, sa respiration est devenue plus laborieuse et son nombre de globules blancs a commencé à chuter. Il a développé de la fièvre, a fait des convulsions et est mort.

Le défilé de médecins qui ont examiné le jeune homme dans la vie, qui l’ont piqué, poussé et photographié pour leurs archives, ont convenu que le système immunitaire de Robert avait en quelque sorte cessé de fonctionner. Mais aucun d’entre eux ne pouvait donner une idée de pourquoi.

Aucun, c’est-à-dire jusqu’à ce que le Dr William Drake, le pathologiste qui a pratiqué l’autopsie, découvre quelque chose d’étrange: une petite lésion violacée sur la cuisse gauche du garçon et plusieurs excroissances similaires dans les tissus mous à l’intérieur de son corps.

Dans son rapport d’autopsie, Drake a conclu que les lésions étaient une tumeur maligne appelée sarcome de Kaposi, une marque rare de cancer autrefois confinée principalement aux hommes juifs et italiens âgés.

Selon les critères diagnostiques contemporains, le sarcome de Kaposi chez un patient de moins de 60 ans est presque certain de signaler un cas de syndrome d’immunodéficience acquise. Mais le 16 mai 1969, jour de la mort de Robert, personne n’avait jamais entendu parler du sida.

Les médecins qui ont assisté à Robert R., (et qui a accepté de parler de l’affaire en échange d’un accord pour retenir son nom de famille) et pour qui son cas a présenté un casse-tête continu, croient maintenant que le jeune de 15 ans du ghetto de Saint-Louis a été infecté par le même virus de l’immunodéficience humaine

(VIH) qui a depuis été lié au SIDA.

S’ils sont corrects – et les preuves de laboratoire obtenues la semaine dernière indiquent fortement qu’ils le sont – cela signifie que le virus du sida existe dans ce pays depuis au moins deux décennies, 10 ans avant que les premiers cas de sarcome de Kaposi lié au sida ne commencent à apparaître chez des homosexuels blancs et masculins à New York.

Les implications d’une telle conclusion sont profondes, car la durée de présence du virus du SIDA peut non seulement déterminer le nombre d’Américains qui y ont été exposés, mais aussi révéler beaucoup de choses encore inconnues sur l’évolution passée et future de la maladie.

Pour le moment, cependant, le cas de Robert R. soulève plus de questions qu’il n’y répond. De qui a-t-il contracté le virus du sida et comment? À qui aurait-il pu le transmettre ? Le plus important de tous, quand le virus du sida est-il arrivé dans ce pays et d’où vient-il?

Avant de mourir, Robert n’a pas pu contribuer beaucoup à la solution du mystère qui l’entoure. « C’était le garçon typique de 15 ans qui ne parlerait pas aux adultes, surtout quand je suis blanc et qu’il est noir », a déclaré le Dr Memory Elvin-Lewis, microbiologiste à l’Université Washington de St. Louis qui a suivi le déclin de Robert pendant plus d’un an.

 » Il n’était pas un individu communicatif. Il a su dès que je suis entré dans la pièce que je voulais quelque chose de plus de lui – plus de sang, plus de liquide lymphatique, plus de quelque chose. »

Entre les extractions et les injections, Robert a raconté à ses médecins quelques faits clés: il était né à Saint-Louis et n’avait jamais voyagé en dehors du Middle West, encore moins du pays. Il a dit qu’il n’avait jamais non plus reçu de transfusion sanguine.

Il a également admis avoir eu des relations hétérosexuelles; selon son rapport d’autopsie, « le patient a daté son handicap physique d’un cas de relations sexuelles avec une fille du quartier. »

Robert n’a jamais été interrogé sur la possibilité de l’homosexualité, mais des preuves circonstancielles suggèrent qu’il pourrait avoir été le destinataire de relations sexuelles anales, la variété de rapports sexuels les plus susceptibles de transmettre le VIH.

« Nous savions dès le début qu’il ne nous laisserait pas faire un examen rectal sur lui », se souvient le Dr Marlys Hearst Witte, professeur de chirurgie à l’Université d’Arizona, étroitement impliqué dans le cas de Robert R.

« Nous savions qu’il avait un œdème génital et une proctite sévère, ce qui est un problème inhabituel chez un garçon de 14 ans – les stigmates, presque, de l’homosexualité. À l’autopsie, il avait le sarcome de Kaposi du rectum et de l’anus, ce qui est un endroit inhabituel pour le sarcome de Kaposi.

« Donc si vous me demandez, est-ce que je pense que ce garçon a vécu dans un environnement ou s’est engagé dans des pratiques que l’on associerait maintenant à la transmission du SIDA, je dirais que je pense que c’était plutôt probable. Il aurait pu être un prostitué. Il vivait certainement dans l’environnement où cela était possible. »

Cependant, Robert a acquis le virus, il doit l’avoir obtenu de quelqu’un, car aucun virus ne peut exister longtemps en dehors du corps humain. Et qu’il l’ait transmis ou non, la présence du VIH dans ce pays dès 1968 soulève d’importantes questions sur la réflexion actuelle sur la genèse du SIDA. La plupart des chercheurs pensent maintenant que le VIH a pris sa forme actuelle quelque part en Afrique centrale et est arrivé dans ce pays au milieu des années 1970. La théorie est confortée par la découverte, il y a deux ans, d’anticorps anti-VIH dans un échantillon sanguin datant de 1959 à Kinshasa, la capitale du Zaïre.

Parce que l’incidence du SIDA en Haïti est élevée, et parce que certains des premiers cas dans ce pays sont survenus parmi les émigrés haïtiens en Floride, il a été supposé que le virus a probablement traversé cette nation insulaire sur son chemin de l’Afrique aux États-Unis.

Une théorie suggère que les Haïtiens francophones, importés au Zaïre et dans d’autres pays africains francophones comme domestiques au cours des années 1960 et 1970, ont ramené le virus en Haïti, où il a été ramassé par des homosexuels américains en vacances au milieu des années 1970.

Une autre soutient que le VIH est arrivé à terre dans le sud de la Floride avec les vagues successives de boat people haïtiens qui ont commencé à y débarquer en 1978.

Mais quelle que soit sa construction, il existe un certain nombre de lacunes dans la théorie Afrique-Haïti. La première est que l’incidence du SIDA par habitant dans d’autres pays des Caraïbes, y compris les Bahamas, la Barbade et les Bermudes, est encore plus élevée qu’en Haïti.

Une autre question est de savoir pourquoi, comme un nombre presque égal d’hommes et de femmes haïtiens semblent être infectés par le VIH, le virus n’a pas également été acquis par des touristes américains hétérosexuels en Haïti – ou, d’ailleurs, à Miami.

Si une autre explication du passage du VIH aux États-Unis doit être construite sur la force du cas de Robert R, il faudra également trouver une explication au fait que les homosexuels masculins blancs, qui représentent les deux tiers de toutes les victimes du sida, n’ont commencé à tomber malades et à mourir en grand nombre qu’à la fin des années 1970.

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