La Petite Sirène résume plus ou moins l’idée d’aujourd’hui de ce que pourrait être une sirène. Moitié belle humaine, moitié poisson chatoyant, le mythe de la sirène est fascinant, même aujourd’hui, et si l’esthétique de la sirène a changé au fil des ans, le folklore de la sirène a fasciné pendant des siècles. En parcourant certains musées aujourd’hui, cependant, vous pourriez trouver une curiosité qui dépeint une version très différente de la sirène, par rapport à ce à quoi vous ou moi pourrions penser, connue sous le nom de ningyo.

Les Ningyo, qui se traduit littéralement par « poisson-homme », sont enracinés dans la culture japonaise, et lorsque leurs histoires ont fait leur chemin en Europe et au-delà au 19ème siècle, elles ont fasciné les Occidentaux. Généralement représenté comme une créature ressemblant à un poisson avec des dents pointues et pointues, portant parfois des cornes, le ningyo différait également de la plupart des idées occidentales de la sirène dans les années 1800.Les légendes émanaient de la créature mythique, et le ningyo est devenu une nouveauté pour les collectionneurs.

Merman séché ou ningyo, peut-être hollandais ou japonais, peut-être une figure rituelle javanaise, peut-être 1850-1900. Avec la permission du Wellcome Trust via le Musée des sciences.

L’introduction de l’Occident au ningyo est en grande partie grâce à Philipp Franz Balthasar von Siebold, un médecin et naturaliste allemand. Au 19ème siècle, le Japon était en grande partie fermé aux étrangers pendant une période de politique de sakoku (pays fermé), mais Siebold était l’un des très rares Occidentaux à avoir obtenu l’autorisation d’entrer dans le pays. Siebold a écrit sur ses voyages à travers le Japon dans les années 1820 et les Européens et les Américains se sont déchaînés pour ses écrits anthropologiques sur le pays asiatique qui était enveloppé de mystère.

Dans ses écrits, Siebold a raconté une rencontre avec un pêcheur qui lui a montré un ningyo. Selon le pêcheur, posséder un ningyo était pensé pour vous protéger contre les épidémies, un concept qui aurait pu nous sembler risible il y a seulement quelques mois, mais à mesure que nous persévérons dans une pandémie est plus compréhensible. Le souvenir de Siebold de l’histoire, cependant, a suscité une fascination plus profonde pour Ningyo et les Occidentaux ont commencé à vouloir la leur.

Un dépliant de 1805 affirmant qu’un ningyo a été capturé dans ce qui est maintenant la baie de Toyama, au Japon. Avec l’aimable autorisation de Wikimedia Commons.

L’histoire du pêcheur à Siebold était l’une des nombreuses histoires mettant en vedette les ningyo et leurs parents. Selon une légende, un pêcheur a été transformé en sirène pour pêcher dans des eaux protégées. Sa transformation lui a fait voir l’erreur de ses manières et il a demandé au prince d’afficher ses os après sa mort pour avertir les autres de ne pas répéter ses erreurs. Aujourd’hui, un temple à Tenshou-Kyousha à Fujinomiya reste le sanctuaire de cette sirène momifiée, qui aurait plus de 1 400 ans. Un autre conte, et peut-être l’un des plus connus, est Yao Bikuni, qui se traduit à peu près par « la religieuse âgée de 800 ans. » Racontée comme une parabole pour accepter la mortalité, l’histoire est celle d’une jeune femme qui a mangé la chair d’un ningyo dans l’espoir d’obtenir l’immortalité. Au fil des années, elle n’a pas vieilli comme ceux qui l’entouraient. Au cours de sa longue vie, elle a eu plusieurs maris qui ont survécu l’un après l’autre, avant de finalement devenir religieuse. Après 800 ans, la religieuse est devenue apathique et fatiguée de vivre et elle s’est suicidée.

Avec la montée de l’intérêt pour le ningyo alimentée par les voyages de Siebold et la pensée qu’il pourrait protéger son propriétaire, le marché de la créature ressemblant à une sirène s’est développé en Occident, et ils étaient initialement très difficiles à obtenir, mais comme d’habitude, des knock-off pouvaient également être achetés. En 1842, une figurine ningyo appartenant à P.T. Barnum a été exposé comme la « sirène Feejee », l’objet a grandi dans l’infamie et une deuxième vague d’intérêt a été déclenchée. Quelques années plus tard, lorsque le Japon a été ouvert au commerce dans les années 1850, les ningyo étaient plus largement disponibles et ont fait leur chemin dans les collections à travers l’Europe et les États-Unis. Henry Wellcome, dont la collection constitue la collection Wellcome à Londres, est venu posséder trois ningyo au début des années 1900, et l’un d’eux peut encore être vu aujourd’hui au Musée des sciences de Londres.

La « Sirène Feejee » montre un ningyo qui appartenait autrefois à P.T. Barnum réside maintenant au Musée Peabody de l’Université Harvard. Avec l’aimable autorisation de Wikimedia Commons.

Toujours un objet surprenant à rencontrer, les tests radiologiques et médico-légaux récents de Ningyo survivant ont conduit à une meilleure compréhension des objets si recherchés au 19ème siècle. En gros, les figurines de ningyo étaient faites d’une tête et d’un torse de singe préservés attachés à la queue d’un poisson créant une sirène d’un autre monde. La « sirène Feejee », qui appartient maintenant au Peabody Museum de Harvard, comprend des dents d’animaux authentiques, des griffes et une queue de poisson, ainsi que du papier mâché, des emballages en tissu, du fil, de l’argile et d’autres matériaux.

Trouver un ningyo dans un musée est une curiosité qui continue d’exciter à ce jour. Bien que nous en sachions plus sur les curiosités et que nous comprenions mieux leur composition, elles restent un rappel dédié à une fascination de longue date pour les sirènes, qui se poursuivra certainement pendant des siècles à venir.

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