Perikles’ omrørende begravelsestale er blandt de mest berømte passager i Thucydides. Statsmanden roste Athen for sin frihed og demokratiske overvejelser, mens han forsvarede sit stadig mere undertrykkende Imperium. (Athen var kun et demokrati for voksne, mandlige borgere af athensk afstamning, ikke for kvinder eller slaver eller for udlændinge, der lever under kejserligt styre.) Denne meddelelse er blevet husket: under Første Verdenskrig Bar London-busser plakater med passager fra talen; i 2012 blev et mindesmærke i det centrale London til R. A. F. Bomber Command indgraveret med et citat fra det.

men Thucydides’ krønike om, hvad der skete lige efter Perikles’ begravelsestale, er skånselsløs—og bør være lige så varig som selve talen. “Katastrofen var så overvældende, at mænd, der ikke vidste, hvad der ville ske ved siden af dem, blev ligeglade med enhver religions-eller lovregel,” skrev Thucydides. Ordnede athenere, der ikke længere forventer at leve længe nok til at blive straffet for forbrydelser, kastede sig ned i “en tilstand af hidtil uset lovløshed.”De kunne ikke engang gider at lægge deres døde for at hvile respektabelt. I stedet, overlevende kiggede efter allerede brændende begravelsesbål, tilføje venner og familie til branden. Og med dødelighedens spøgelse truende til enhver tid, de levede kun for “øjeblikkets glæde og alt, hvad der kunne tænkes at bidrage til den fornøjelse. Ingen frygt for Gud eller menneskets lov havde en begrænsende indflydelse.”

mange athenere beskyldte ulykken på deres spartanske fjender og spredte mørke rygter om forgiftede reservoirer. Alligevel afviste Thucydides hurtigt sådanne spekulationer. Trods alt, Athen var en flådemagt, en kejserlig hovedstad, og en handelsby, hvis flåder varierede over den antikke verden; smitten, han skrev, spredte sig sandsynligvis fra Etiopien til Libyen til Persien, inden den endelig nåede Grækenland, hvor Athen—en global havn for kommercielle skibe—var dens første stop.

og når den ankom, kendte dens skade ingen grænser og gjorde frygtelig skade på selve demokratiet. I Platons “Republik”, skrevet flere årtier efter pesten, advarede Socrates om, at demokrati ville henfalde til tyranni; Thucydides registrerede, at det gled ind i uenighed, dårskab og demagogi. Kun nogen af Perikles’ intelligens og integritet, skrev Thucydides, “kunne respektere folks frihed og samtidig holde dem i skak.”Hans død efterlod det athenske demokrati i hænderne på selvbetjente skurke som Alcibiades, der senere fremmede et oligarkisk kup, og krigeriske demagoger som Cleon, som Thucydides hånede som “bemærkelsesværdig blandt Athenerne for volden i hans karakter.”

for enhver, der håber, at demokrati er det bedste system til at tackle den nuværende coronaviruspandemi, står den athenske katastrofe som en kølig formaning. Som Platon vidste, er politiske regimer lige så skrøbelige som enhver anden menneskelig struktur, og alle falder i tide. Pesten ødelagde Athen i mange år—Thucydides regnede med, at det tog femten år at komme sig-men hans beretning antyder, at skaden på demokratiet varede langt længere. Indsatsen for vores egen sårbarhed er ikke anderledes.

dette er en nøgtern historie, men når jeg læste Thucydides’ beretning om pesten, mens jeg var under lås, fandt jeg undertiden den frostige gamle historiker underligt opmuntrende. Han var for omhyggelig til at bebrejde epidemien på spartanerne—en gammel bebrejdelse til dem i dag, der forsøger at skyde skylden på udenlandske rivaler. Politikere på jagt efter syndebukke ville være klogt at huske Perikles, der sagde før pesten: “det, jeg frygter, er ikke fjendens styrke, men vores egne fejl.”

Thucydides opretholdt en rationalists følsomhed selv i krigstid og Pest. I modsætning til nogle athenske dramatikere så han hverken metaforisk betydning eller guddommelig gengældelse i epidemien. Pesten var bare en pest. Efter at have overlevet sygdommen ” satte han omhyggeligt symptomerne ned, hvis viden vil gøre det muligt at genkende det, hvis det nogensinde skulle bryde ud igen.”Hans gamle empiriske analyse af katastrofen giver et strejf af håb, hvis ikke underligt: så længe der har været plager, har der været mennesker, bange, men ihærdige, der bruger grund til at prøve at lære af dem.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.