Lange bevor Robert R. schließlich ins Krankenhaus kam, hatte sein Körper begonnen, ihn in vielerlei Hinsicht zu versagen.

Fast zwei Jahre lang waren seine Unterschenkel und Genitalien geschwollen. Seitdem war der schwarze Teenager dünn und blass geworden, müde und kurzatmig, und jetzt wimmelte sein Blutkreislauf von der Mikrobe Chlamydien.

Gerade als Roberts Zustand sich stabilisiert zu haben schien, wurde seine Atmung mühsamer und seine Anzahl weißer Blutkörperchen begann zu sinken. Er bekam Fieber, bekam Krämpfe und starb.

Die Parade der Ärzte, die den jungen Mann im Leben untersuchten, ihn für ihre Archive stocherten, stupsten und fotografierten, waren sich einig, dass Roberts Immunsystem irgendwie aufgehört hatte zu funktionieren. Aber keiner von ihnen konnte einen Hinweis darauf geben, warum.

Keine, das heißt, bis Dr. William Drake, der Pathologe, der die Autopsie durchführte, etwas Seltsames entdeckte: eine kleine, violette Läsion am linken Oberschenkel des Jungen und mehrere ähnliche Wucherungen im Weichgewebe in seinem Körper.

In seinem Autopsiebericht kam Drake zu dem Schluss, dass es sich bei den Läsionen um einen bösartigen Tumor namens Kaposi-Sarkom handelte, eine seltene Krebsart, die sich einst hauptsächlich auf ältere jüdische und italienische Männer beschränkte.

Nach zeitgenössischen diagnostischen Kriterien signalisiert das Kaposi-Sarkom bei einem Patienten unter 60 Jahren mit ziemlicher Sicherheit einen Fall eines erworbenen Immunschwächesyndroms. Aber am 16.Mai 1969 – dem Tag, an dem Robert starb – hatte noch nie jemand von AIDS gehört.

Die Ärzte, die Robert R., (und wer stimmte zu, über den Fall im Austausch für eine Vereinbarung zu sprechen, seinen Nachnamen zurückzuhalten) und für wen sein Fall ein anhaltendes Rätsel dargestellt hat, glauben Sie jetzt, dass der 15-jährige Jugendliche aus dem Ghetto von St. Louis mit demselben humanen Immunschwächevirus infiziert war

(HIV), das seitdem mit AIDS in Verbindung gebracht wurde.

Wenn sie richtig sind – und Labornachweise, die erst letzte Woche erhalten wurden, deuten stark darauf hin – bedeutet dies, dass das AIDS-Virus in diesem Land seit mindestens zwei Jahrzehnten existiert, volle 10 Jahre bevor die ersten Fälle von AIDS-bedingtem Kaposi-Sarkom bei weißen, männlichen Homosexuellen in New York City auftraten.

Die Implikationen einer solchen Schlussfolgerung sind tiefgreifend, denn die Länge der Zeit, in der das AIDS-Virus vorhanden war, kann nicht nur bestimmen, wie viele Amerikaner ihm ausgesetzt waren, sondern auch viel enthüllen, was bisher über den vergangenen und zukünftigen Verlauf der Krankheit unbekannt ist.

Im Moment wirft der Fall Robert R. jedoch mehr Fragen auf, als er beantwortet. Von wem hat er das AIDS-Virus bekommen und wie? An wen hätte er es weitergeben können? Am wichtigsten ist, wann ist das AIDS-Virus in diesem Land angekommen und woher kommt es?

Bevor er starb, konnte Robert nicht viel zur Lösung des Geheimnisses beitragen, das ihn umgibt. „Er war der typische 15-Jährige, der nicht mit Erwachsenen sprechen wird, besonders wenn ich weiß und er schwarz ist“, sagte Dr. Robert Elvin-Lewis, Mikrobiologe an der Washington University in St. Louis, der Roberts Niedergang mehr als ein Jahr lang verfolgte.

„Er war kein kommunikatives Individuum. Er wusste, sobald ich den Raum betrat, dass ich etwas mehr von ihm wollte – mehr Blut, mehr Lymphflüssigkeit, mehr etwas.“

Zwischen Extraktionen und Injektionen erzählte Robert seinen Ärzten einige wichtige Fakten: dass er in St. Louis geboren worden war und nie außerhalb des Nahen Westens gereist war, geschweige denn das Land. Er sagte auch nicht, dass er jemals eine Bluttransfusion erhalten habe.

Er gab auch zu, heterosexuelle Beziehungen gehabt zu haben; Laut seinem Autopsiebericht „datierte der Patient seine körperliche Behinderung von einem Fall sexueller Beziehungen mit einem Mädchen aus der Nachbarschaft.“

Robert wurde nie nach der Möglichkeit der Homosexualität gefragt, aber Indizien deuten darauf hin, dass er möglicherweise Analsex empfing, die Art des Geschlechtsverkehrs, von der angenommen wird, dass sie am wahrscheinlichsten HIV überträgt.

„Wir wussten von Anfang an, dass er uns keine rektale Untersuchung an ihm durchführen lassen würde“, erinnerte sich Dr. Marlys Hearst Witte, Professorin für Chirurgie an der Universität von Arizona, die eng mit dem Fall von Robert R.

„Wir wussten, dass er ein Genitalödem und eine schwere Proktitis hatte, was bei einem 14-jährigen Jungen ein ungewöhnliches Problem ist – fast die Stigmata der Homosexualität. Bei der Autopsie hatte er Kaposi-Sarkom des Rektums und Anus, was ein ungewöhnlicher Ort für Kaposi-Sarkom ist.

„Wenn Sie mich also fragen, ob ich glaube, dass dieser Junge in einer Umgebung gelebt oder Praktiken praktiziert hat, die man jetzt mit der Übertragung von AIDS in Verbindung bringen würde, würde ich sagen, dass ich das für ziemlich wahrscheinlich halte. Er hätte eine Prostituierte sein können. Er lebte in einer Umgebung, in der das möglich war.“

Wie auch immer Robert das Virus erworben hat, er muss es von jemandem bekommen haben, da keine Viren lange außerhalb des menschlichen Körpers existieren können. Und ob er es weitergegeben hat oder nicht, die Anwesenheit von HIV in diesem Land bereits 1968 wirft wichtige Fragen über das aktuelle Denken über die Entstehung von AIDS auf. Die meisten Forscher glauben jetzt, dass HIV seine gegenwärtige Form irgendwo in Zentralafrika angenommen hat und Mitte der 1970er Jahre in diesem Land angekommen ist. Die Theorie wird durch die Entdeckung von HIV-Antikörpern in einer Blutprobe aus dem Jahr 1959 in Kinshasa, der Hauptstadt von Zaire, vor zwei Jahren gestützt.

Da die Inzidenz von AIDS in Haiti hoch ist und einige der ersten Fälle in diesem Land unter haitianischen Emigranten in Florida auftraten, wurde angenommen, dass das Virus diesen Inselstaat wahrscheinlich auf seinem Weg von Afrika in die Vereinigten Staaten durchquerte.

Eine Theorie besagt, dass französischsprachige Haitianer, die in den 1960er und 1970er Jahren als Sklaven nach Zaire und in andere französischsprachige afrikanische Länder importiert wurden, das Virus nach Haiti zurückbrachten, wo es Mitte der 1970er Jahre von amerikanischen Homosexuellen aufgenommen wurde.

Eine andere besagt, dass HIV erstmals in Südflorida mit den aufeinanderfolgenden Wellen haitianischer Bootsflüchtlinge an Land ging, die 1978 dort landeten.

Aber wie auch immer es konstruiert ist, es gibt eine Reihe von Lücken in der Afrika-Haiti-Theorie. Zum einen ist die Pro-Kopf-Inzidenz von AIDS in anderen karibischen Ländern, einschließlich der Bahamas, Barbados und Bermuda, sogar höher als in Haiti.

Eine andere ist die Frage, warum, da fast gleich viele haitianische Männer und Frauen mit HIV infiziert zu sein scheinen, das Virus nicht auch von heterosexuellen amerikanischen Touristen in Haiti – oder in Miami – erworben wurde.

Wenn eine andere Erklärung für die Übertragung von HIV in die Vereinigten Staaten auf der Grundlage von Robert Rs Fall konstruiert werden muss, muss auch eine Erklärung dafür gefunden werden, dass weiße männliche Homosexuelle, die zwei Drittel aller AIDS-Opfer ausmachen, erst Ende der 1970er Jahre in großer Zahl krank wurden und starben.

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