Im Falle einer Bedrohung oder eines schlechten Vorzeichens hatten die Könige von Assyrien ein Ritual. Der Herrscher würde sich verstecken, als Bauer verkleidet, und ein Ersatz wurde gewählt, um ihn zu ersetzen; Dies könnte ein besonders loyales Thema sein, ein politischer Rivale, oder ein Narr. Der Ersatz würde eine Königin nehmen und bis zu 100 Tage auf dem Thron sitzen. Dann, als die Drohung vorüber war, wurde der falsche König getötet und eine königliche Beerdigung gegeben. Das Schicksal war ausgetrickst worden. Es wird angenommen, dass der paranoide Esarhaddon dieses Ritual mindestens dreimal durchgeführt hat.

Sein dritter Sohn, Ashurbanipal, sollte nicht König werden; die mächtige Königinmutter sorgte für eine reibungslose Nachfolge. ‚Ich bin Ashurbanipal‘, das seine lange Regierungszeit (669-631 v. Chr.) und sein riesiges Reich umfasst, ist ein Katalog mehr oder weniger brutaler Versuche, die Gefahr in Schach zu halten. Eine Möglichkeit, dies zu tun, war das Töten von Löwen. Die Eröffnungsausstellung, eine Schnitzerei der königlichen Jagd auf Gipsplatten, liest sich wie ein Porträt eines Mannes im Krieg gegen die drohende Unordnung. Das Auge wandert links entlang des Taupestreifens. Ein Kind befreit einen Löwen aus seinem Käfig, dann greifen mehrere Könige mehrere Löwen mit Pfeilen, Schwertern und Speeren an, aber es ist immer derselbe König und derselbe Löwe: ein wiederkehrender Albtraum. Die Arbeit, das Chaos zu zähmen, ist nie getan.

Tafeln wie diese säumten die Wände des königlichen Palastes in Ninive. In Spiel- und Schlachtszenen übersetzten assyrische Schnitzer die Texturen ihrer Welt in Stein: die Kräuselungen und Wirbel eines Pferdeschwanzes, ein geballter Wadenmuskel, ein Geflecht aus Wein. Eine in Rosetten und Quasten geschnittene Türbank erinnert an die Teppiche, die sie nachahmt. Die Qual der Tiere wird intensiv beobachtet (ein Delta von Blutrillen verläuft, wo jeder Punkt auf Fell trifft), aber menschliche Not ist ein riskantes Thema für die offizielle Kunst. Es gibt Anzeichen einer zarten Vorstellungskraft, die daran arbeitet, die Singularität des Schmerzes in einem Stil auszudrücken, der für formale Bewegung konzipiert ist. Beschämte Wachen knien unbeholfen im leeren Raum und schweben wie Engel.

Tafel, 900-700 v. Chr., ausgegraben in 'Fort Shalmaneser', Nimrud, Irak. Britisches Museum, London, Foto: © Die Treuhänder des British Museum

Tafel (900-700 v. Chr.), ausgegraben in ‚Fort Shalmaneser‘, Nimrud, Irak. Foto: © Die Treuhänder des British Museum

Es war die Pflicht des Königs, die perfekte Welt wiederherzustellen, die die Götter zu Beginn der Zeit geschaffen hatten, aber die Dunkelheit vor den Toren war nichts Abstraktes. Ashurbanipals Großvater war von seinem Sohn ermordet worden; nun plante der ältere Bruder des Königs, der mit dem Vasallenstaat Babylonien besänftigt worden war, gegen ihn. Türen, gefährliche Orte, wurden von Schutzgeistern im Flachrelief flankiert: barockbärtige Männer in Kilts und adlerfüßige Figuren mit Dolchen. Die magische Verteidigung des Palastes wurde von Gelehrten sorgfältig geplant. Schafe Eingeweide waren die bevorzugte Methode der Wahrsagerei Risiko.

Als Kronprinz war Ashurbanipal Spionagemeister seines Vaters und sammelte Informationen über Assyriens Feinde. Als König wurde er mit einem Stift im Gürtel dargestellt. Der Hunger nach Wissen zeichnete ihn aus. Die Bibliothek, die er zusammenstellte, gab uns Gilgamesch, obwohl es mehr darum ging, den Willen der Götter zu verstehen, als Geschichten zu erzählen. Tafeln, die allein abnormalen Geburtszeichen gewidmet waren, waren mehr als dreimal so zahlreich wie das Schöpfungsepos. Es gab Anti-Geister-Zauber, Anleitungen zur Interpretation von Regen, ein Lehrmittel in Form einer Lunge. Einige dieser Werke wurden im Palast geschrieben, unter anderem von gefangenen Schriftgelehrten in Ketten; Die meisten wurden aus dem Ausland geplündert.

Die Post reiste dank eines Relaissystems von Boten schnell durch das Reich (eine kleine Tablette wird aus einem röhrenförmigen Tonumschlag präsentiert). So auch Stile und Ideen: Das Lotus- und Knospenmotiv stammt aus Ägypten; Zeitgenössische Greifen finden sich auf Kesselrändern in Zypern, auf Bronzebeschlägen in der Türkei und auf glasierten Fliesen im Iran. Die Ausstellung vollzieht eine doppelte Bewegung – wir wagen uns aus den königlichen Palästen und Gärten an die Grenzen des Reiches, aber die Ränder haben viel über das Zentrum zu sagen. Die Volkswirtschaften der Klientenstaaten wandelten sich um, um Assyriens Verlangen nach Rohstoffen und exquisiten Dingen zu stillen. Ägyptische Obelisken wurden eingeschmolzen und ihr Metall zur Dekoration der Tempel der Hauptstadt verwendet. Eine in Nimrud gefundene Elfenbeinplatte, einer Löwin, die einen jungen Mann verschlingt, eingelegt mit Karneol und Lapislazuli, Es wird angenommen, dass sie von phönizischen Handwerkern hergestellt wurde; schwere Tributzahlungen spornten ihre Hafenstädte an, Zentren von Luxusgütern zu werden.

Die geflügelten Stiere gefunden von Austen Layard in Nimrud, Mitte des 19.Jahrhunderts, Frederick Charles Cooper,

Die geflügelten Stiere gefunden von Austen Layard in Nimrud (Mitte des 19.Jahrhunderts), Frederick Charles Cooper. Foto: © The Trustees of the British Museum

Schönheit und Gewalt sind auf mulmige Weise miteinander verbunden. Die geschnitzte Tafel, die die Schlacht von Til-Tuba darstellt, in der Ashurbanipals Armee die Soldaten von Elam zerquetschte und mit dem Kopf ihres Königs nach Hause ging, ist eine Höllenlandschaft aus Pfeilen und abgetrennten Gliedmaßen. Serried Profile kommen auseinander als Kämpfer ihre Bänder verschütten und stürzen in den Fluss. Fische knabbern ihre Köcher. Der teilnahmslose, hieroglyphische Stil ist nicht dem Chaos gewichen, sondern einer Abkehr in der Form: einer neuen Raffinesse in der Darstellung des Leidens. Ninive fiel 612 an die Babylonier und die Meder, und diese triumphalistischen Werke wurden wiederum Kriegsopfer. Eine der Jagdszenen enthält einen Moment poetischer Gerechtigkeit: Der König hält einen stehenden Löwen am Schwanz, bereit, ihn zu töten. Sein anderer Arm, der zum Schlagen erhoben wurde, fehlt; Der Oberkörper des Königs wurde verunstaltet, als die Paläste geplündert und zerstört wurden. Die Vandalen ‚befreiten‘ auch den Löwen, indem sie an seinem Schwanz abplatzten. Ein Bild, das Reichtum und Macht vermitteln soll, ist zu einem Beweis für ihre Zerbrechlichkeit geworden.

Die Ausgrabung von Ninive, die in den 1840er Jahren von Austen Henry Layard begonnen wurde, wurde von Hormuzd Rassam, einem assyrischen Christen aus Mosul, fortgesetzt. Auf einer von Rassams Mondscheinexpeditionen (er arbeitete nachts, um der französischen Mission zu entgehen, die dort grub) fand er eine der Löwentafeln. ‚In meiner Position als Agent des British Museum‘, schrieb er, ‚hatte ich es für England gesichert. Fast alle Skulpturen wurden auf Flößen flussabwärts nach Basra und von dort nach London geschickt. Das Museum spielte eine aktive Rolle bei diesen Ausgrabungen und bei der Schaffung der Assyriologie als Disziplin, aber diese Geschichte wird in der Ausstellung kaum erwähnt (obwohl sie im Katalog diskutiert wird). Provenienz wird in der Regel eher im Verkauf von Kunst als in ihrer Ausstellung aufgeführt, aber in Ermangelung von Informationen darüber, wer diese Objekte wann gefunden hat, ist der Sinn, dass sie aufgrund des Naturrechts hier gelandet sind. Wie der Tigris ins Meer fließt, so tun Antiquitäten nach Bloomsbury.

‚I am Ashurbanipal: King of the World, King of Assyria‘ ist bis zum 24.Februar 2019 im British Museum in London zu sehen.

Aus der Februar 2019 Ausgabe von Apollo. Vorschau und abonnieren Sie hier.

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