Pericles‘ Rühren Begräbnisrede gehört zu den berühmtesten Passagen des Thukydides. Der Staatsmann lobte Athen für seine Freiheit und demokratischen Überlegungen und verteidigte gleichzeitig sein zunehmend unterdrückerisches Reich. (Athen war nur eine Demokratie für erwachsene, männliche Bürger athenischer Abstammung, nicht für Frauen oder Sklaven oder für Ausländer, die unter kaiserlicher Herrschaft lebten.) Diese Botschaft wurde in Erinnerung gerufen: Während des Ersten Weltkriegs trugen Londoner Busse Plakate mit Passagen aus der Rede; im Jahr 2012 wurde ein Denkmal im Zentrum von London für das R.A.F. Bomber Command mit einem Zitat daraus graviert.

Aber Thukydides ‚Chronik dessen, was unmittelbar nach Perikles ‚Begräbnisrede geschah, ist schonungslos — und sollte so nachhaltig sein wie die Rede selbst. „Die Katastrophe war so überwältigend, dass die Menschen, die nicht wussten, was als nächstes passieren würde, jeder Regel der Religion oder des Gesetzes gleichgültig gegenüberstanden“, schrieb Thukydides. Die Athener, die nicht mehr erwarteten, lange genug zu leben, um für Verbrechen bestraft zu werden, stürzten sich in „einen Zustand beispielloser Gesetzlosigkeit.“ Sie konnten sich nicht einmal die Mühe machen, ihre Toten respektabel zur Ruhe zu legen. Stattdessen suchten Überlebende nach bereits brennenden Scheiterhaufen und fügten dem Feuer Freunde und Verwandte hinzu. Und mit dem Gespenst der Sterblichkeit, das sich zu jeder Zeit abzeichnete, Sie lebten nur für „das Vergnügen des Augenblicks und alles, was denkbar zu diesem Vergnügen beitragen könnte. Keine Furcht vor Gott oder dem Gesetz des Menschen hatte einen hemmenden Einfluss.“

Viele Athener machten ihre spartanischen Feinde für das Unglück verantwortlich und verbreiteten dunkle Gerüchte über vergiftete Stauseen. Doch Thukydides wies solche Spekulationen schnell zurück. Nach alldem, Athen war eine Seemacht, eine kaiserliche Hauptstadt, und eine Handelsstadt, deren Flotten sich über die antike Welt erstreckten; die Ansteckung, er schrieb, Wahrscheinlich breitete sich von Äthiopien über Libyen nach Persien aus, bevor er schließlich Griechenland erreichte, wo Athen — ein globaler Hafen für Handelsschiffe — seine erste Station war.

Und als es einmal ankam, kannte sein Schaden keine Grenzen und fügte der Demokratie selbst schrecklichen Schaden zu. In Platons „Republik“, die mehrere Jahrzehnte nach der Pest geschrieben wurde, warnte Sokrates, dass die Demokratie in Tyrannei verfallen würde; Thukydides zeichnete auf, dass sie in Zwietracht, Torheit und Demagogie abgleite. Nur jemand von Perikles ‚Intelligenz und Integrität, schrieb Thukydides, „konnte die Freiheit des Volkes respektieren und sie gleichzeitig in Schach halten.“ Sein Tod hinterließ die athenische Demokratie in den Händen eigennütziger Schurken wie Alkibiades, der später einen oligarchischen Staatsstreich förderte, und kriegerischer Demagogen wie Cleon, den Thukydides als „bemerkenswert unter den Athenern für die Gewalt seines Charakters “ verachtete.“

Für alle, die hoffen, dass Demokratie das beste System zur Bewältigung der aktuellen Coronavirus-Pandemie ist, ist die Athener Katastrophe eine abschreckende Mahnung. Wie Platon wusste, sind politische Regime so zerbrechlich wie jede andere menschliche Struktur und fallen alle in die Zeit. Die Pest verwüstete Athen viele Jahre lang – Thukydides rechnete damit, dass es fünfzehn Jahre dauerte, um sich zu erholen —, aber sein Bericht legt nahe, dass der Schaden für die Demokratie viel länger anhielt. Die Einsätze unserer eigenen Verletzlichkeit sind nicht anders.

Dies ist eine ernüchternde Geschichte, aber als ich Thukydides ‚Bericht über die Pest während der Sperrung las, fand ich den frostigen alten Historiker manchmal seltsam ermutigend. Er war zu gewissenhaft, um die Spartaner für die Epidemie verantwortlich zu machen — ein uralter Vorwurf an diejenigen, die heute versuchen, ausländischen Rivalen die Schuld zu geben. Politiker auf der Suche nach Sündenböcken sollten sich an Perikles erinnern, der vor der Pest sagte: „Was ich fürchte, ist nicht die Stärke des Feindes, sondern unsere eigenen Fehler.“

Thukydides behielt die Sensibilität eines Rationalisten auch in Kriegszeiten und in der Pest bei. Im Gegensatz zu einigen athenischen Dramatikern sah er in der Epidemie weder metaphorische Bedeutung noch göttliche Vergeltung. Die Pest war nur eine Pest. Er überlebte die Krankheit und legte sorgfältig „die Symptome fest, deren Kenntnis es ermöglichen wird, sie zu erkennen, falls sie jemals wieder ausbrechen sollte.“ Seine uralte empirische Analyse der Katastrophe bietet einen Funken Hoffnung, wenn nicht sogar ein Wunder: Seit es Plagen gibt, gibt es Menschen, die Angst haben, aber hartnäckig sind und die Vernunft benutzen, um von ihnen zu lernen.

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