PINELLAS PARK – Der Morgen war ruhig auf der Holzterrasse mit Blick auf das Feld der Zelte.

Ein Tisch stand gestapelt mit geladenen Handys. Ein Mann hat einen Gehweg in der Nähe abgespritzt. Kevin Arneman und Rick Peete saßen in Plastikstühlen und erinnerten sich.

„Denken Sie niemals, dass Sie obdachlos werden“, sagte Peete, 61.

„Ich bin direkt aus der Mittelklasse ins Nirgendwo gegangen“, sagte Arneman, 46.

Peete hatte nach einem langsamen Niedergang, der begann, als er während der Rezession seinen Job verlor, in Notunterkünften, in einem Wohnmobilpark und auf der Straße gelebt. Arneman war von seiner Familie aus dem Haus geworfen worden und konnte nirgendwohin gehen. Aber zum Glück, beide waren sich einig, sie schafften es zu Pinellas Hope, ein Tierheim im Besitz und betrieben von der Catholic Charities Diözese St. Petersburg.

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Die Einrichtung wurde als vorübergehende Außenunterkunft für obdachlose Erwachsene als Reaktion auf die zunehmend sichtbare obdachlose Bevölkerung von St. Petersburg eröffnet. Es spitzte sich 2007 zu, als Polizisten Zelte in einem Obdachlosenlager in der Nähe der Innenstadt aufschlugen.

Das Refugium wurde als Partnerschaft zwischen Pinellas County, der Stadt St. Petersburg und katholischen Wohltätigkeitsorganisationen gegründet und sollte nur fünf Monate geöffnet bleiben. Aber 10 Jahre später hat es sich von einer kleinen Zeltstadt zu einer Einrichtung entwickelt, die etwa 160 Zelte, 156 Apartments und 72 kürzlich hinzugefügte „Hope Cottages“ aus Schiffscontainern umfasst, von denen 10 für medizinische Zwecke vorgesehen sind.

Das Tierheim bietet auch soziale Dienste, Transport und drei Mahlzeiten pro Tag. Seit der Eröffnung im Dezember 2007 hat es mehr als 7.700 Menschen geholfen, von denen nach Angaben von Pinellas Hope etwa 3.800 in stabile Wohnungen umgezogen sind.

„Ich bin dankbar auf den Knien“, sagte der ehemalige Bürgermeister von St. Petersburg, Rick Baker, der die Stadt während der Obdachlosenkrise und durch die Entwicklung von Pinellas Hope führte, während einer Jubiläumsfeier in diesem Monat. „Es gibt vielen Menschen eine Menge Hoffnung.“

Aber bevor es die Kehranlage von heute war, war das Gelände in der Nähe der 49th Street N und der 126th Avenue Sumpfland mit einer unbekannten Zukunft.

„Es ist ein Experiment“, sagte Frank Murphy, Präsident der katholischen Wohltätigkeitsdiözese St. Petersburg, damals.

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Sheila Lopez, ehemaliger Chief Operating Officer von Catholic Charities, war zu Beginn dabei, als die Arbeit begann, den Wald zu räumen und das feuchte Land auszufüllen. Sie schlief in ihrem Auto, um ihre Anklagen zu überwachen, die obdachlosen Männer und Frauen, die von den Straßen und den Stufen des Rathauses in der Innenstadt von St. Petersburg gebracht worden waren.

„Sie nennen sie die Mutter von Pinellas Hoffnung“, sagte Cliff Smith, St. Petersburgs Manager für Veteranen-, Sozial- und Obdachlosendienste.

Smith, der in den frühen Tagen von Pinellas Hope für Pinellas County Health and Human Services arbeitete, erinnert sich an die bewaldete, tief liegende, sumpfige Fläche, die von der Diözese für die neue Zeltstadt gespendet worden war.

„Es waren ausgewachsene Sumpfgruben, und die Stadt St. Pete brachte die Buschschweine und Frontlader heraus“, sagte der St. Petersburger Polizist Rich Linkiewicz, der Obdachlosenbeauftragte der Stadt. „Sie haben buchstäblich etwa 8 Hektar Land geräumt.“

In den Wochen vor der Eröffnung des Lagers sagte Linkiewicz, auf den Straßen als Officer Rich bekannt, er habe Flugblätter verteilt, auf denen die Obdachlosen über Pläne für die Zeltstadt informiert wurden.

„Innerhalb dieser ersten Woche habe ich ungefähr 300 Menschen von St. Petersburg nach Pinellas Hope gebracht“, sagte er. „Katholische Wohltätigkeitsorganisationen brachten Busse heraus. Es war eine große Operation, um alle hierher zu bringen und sie einzurichten.“

Das Lager begann mit etwa 75 Zelten, sagte Murphy. Katholische Wohltätigkeitsorganisationen richteten ihre Verwaltungsbüros und Obdachlosendienste zunächst in zwei Wohnwagen von St. ein. Petersburger Hochschule. Auch auf dem Grundstück war ein großes Zelt, wo die Menschen aßen und eine andere mit Fernseher und Spiele.

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Die Organisatoren fügten bald weitere Zelte hinzu und erweiterten die Einrichtung um Effizienzwohnungen und ein Gemeindezentrum, eine Küche und einen Essbereich auf der Promenade im Jahr 2010. Ende 2015 fügte Pinellas Hope das erste Hope Cottage hinzu, einen Schiffscontainer, der in klimatisierte Zimmer mit Kojen und Fenstern aufgeteilt ist.

In einem Zimmer in einem der Cottages wohnte Peete diesen Monat, als er sich auf eine Knieoperation vorbereitete. Er war gerade von den Zelten dorthin gezogen, wo er blieb, als er im Juli ankam. Er verbringt seine Tage damit, in der Küche zu arbeiten und zur Beratung zu gehen, um mit der Trauer eines Autounfalls im Jahr 1990 fertig zu werden, bei dem seine Frau und seine kleine Tochter ums Leben kamen.

„Ich habe aufgegeben“, sagte er. „Ich will mehr aus meinem Leben machen, als einfach aufzugeben.“

Arneman lebt in einem der Studio-Apartments, wo er $ 294 pro Monat als Prozentsatz seines Einkommens aus Behindertenhilfe zahlt. Es ist ein Ort, um seine eigenen mit gespendeten Möbeln nennen, eine DVD-Sammlung und eine Antenne ein paar TV-Kanäle zu fangen.

Er hat kürzlich seinen Mietvertrag für das zweite Jahr unterzeichnet.

„Ich mag es hier. Es ist schön, es ist friedlich „, sagte Arneman. „Ich bleibe, solange sie mich haben.“

Kontaktieren Sie Kathryn Varn unter [email protected] oder (727) 893-8913. Folgen Sie @kathrynvarn. Kontaktieren Sie Waveney Ann Moore unter [email protected] oder (727) 892-2283. Folgen Sie @wmooretimes.

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