Die kleine Stadt Bayou La Batre – Heimat von wiegenden Palmen und warmem Sonnenschein – hat ein lebenslanges Engagement von Dr. Regina Benjamin, um ihre weniger privilegierten Bewohner zu heilen und zu erheben.

Benjamin war der 18. US Surgeon General unter Präsident Barack Obama. (beigetragen)

Benjamin, der 18. Surgeon General der Vereinigten Staaten, hat tiefe Wurzeln im Bayou. Das Dorf am Ende der U.S. Highway 1 stammt aus dem Jahr 1786, in der Nähe der Zeit, als Benjamins Vorfahren im Marschlandgebiet gepflanzt wurden. In einer Stadt, die sich historisch dem Shrimping verschrieben hat – aber vor allem, miteinander – hat die berühmteste Nachfahrin der Bayou ihr Leben investiert, um den medizinisch Unterversorgten zu helfen.

Benjamins medizinische Karriere wurde berühmt und führte sie nach Washington, DC, London und darüber hinaus. Aber sie kehrt immer zum Bayou zurück. Nach 30 Jahren in der ländlichen Familienmedizin eröffnete Benjamin im Oktober 2019 das neue Gulf States Health Policy Center von Bayou la Batre, ein Gesundheits- und Ressourcenzentrum für weniger privilegierte Einwohner, das sich auf die sozialen Determinanten der Gesundheit konzentriert.

Ländliche Gesundheit ist Benjamins ‚Leidenschaft‘

Bayou La Batre hat nicht viele öffentliche Räume, in denen Menschen zu Gesprächen über ländliche Gesundheit zusammenkommen können.

„Die Eröffnung dieses Zentrums war lange Zeit mein Traum“, sagte Benjamin, der 2009-2013 US-Chirurg unter Präsident Barack Obama.

Als Chirurg lag Benjamins Schwerpunkt auf der Verbesserung von Gesundheitsdisparitäten, Prävention, ländlicher Gesundheit und Kindergesundheit. Sie befürwortet das Gehen und Trainieren: Benjamin plant, im Gulf States Health Policy Center Wanderwege zu bauen, damit die Bewohner sicher trainieren können. Benjamin möchte, dass ihre langjährigen Patienten und Nachbarn ihre Gesundheit verbessern, und dies beginnt oft mit einem Gespräch.

„Wir haben einen großen Gemeinschaftsraum, so dass die Leute Orte haben, sich zu treffen, Veranstaltungen zu haben, damit sie hereinkommen und dieses Gespräch über ländliche Gesundheit führen können, und sie können Fragen stellen“, sagte sie. „Einer der charakteristischen Orte ist unsere Küche, weil wir den Menschen gerne beibringen, wie man gesund kocht, ihre Lebensmittel zubereitet und wie man Etiketten liest.“

Bayou-Bewohner erhalten kostenlose, grundlegende Diagnosedienste wie Blutdruck- und Blutzuckeruntersuchungen. Der Computerraum des Zentrums verfügt über kostenfreies Internet und mehrere Arbeitsplätze für Studenten und Familien. Andere Konferenzräume eignen sich für Meetings und Aktivitäten in kleinen Gruppen.

Der Zweck von Benjamins freier Klinik und Ressourcenzentrum ist es, Gesundheitsproblemen vorzubeugen. Sie hat ihr Leben damit verbracht, Bewohner zu behandeln, deren chronische Krankheiten – Diabetes, Bluthochdruck und Herzerkrankungen – oft durch ungesunde Lebensgewohnheiten verursacht werden.

„Prävention ist das, worum es mir immer ging“, sagte Benjamin, die 1984 ihren medizinischen Abschluss an der University of Alabama erwarb. „Ich habe mich schon immer für die Gesundheit der Menschen interessiert. Bevor ich Chirurg war, war ich in Bayou La Batre als Hausarzt und Hausarzt.“

Dr. Regina Benjamin spricht über ihre neueste Initiative zur Vorbeugung von Gesundheitsproblemen in Südalabama von Alabama NewsCenter auf Vimeo.

Es war ihre Liebe zu Menschen, die zu Benjamins erfolgreicher medizinischer Karriere führte. Als aufgeschlossene Person – sie schreibt ihrer Mutter ihre gesellige Persönlichkeit zu – sagte Benjamin, dass „göttliche Intervention“ hinter ihrer Entscheidung stecke, Medizin an der Xavier University of New Orleans zu studieren.

„Der einzige Grund, warum ich an der Xavier University Medizin studiert habe, war der soziale Aspekt“, sagte Benjamin. „Sie hatten den besten Club, und ich wollte Leute treffen. Es war wirklich eine göttliche Intervention, denn in der medizinischen Fakultät wurde mir klar, dass ich nichts lieber mit meinem Leben anfangen würde, als Arzt zu sein.“ Fast 40 Jahre später ist Benjamin die Stiftungsprofessur für Public Health Sciences an ihrer Alma Mater.

Sie betont die Bedeutung der Prävention in der öffentlichen Gesundheit.

„Im Laufe der Jahre habe ich es geliebt, Patienten eins zu eins zu behandeln“, sagte Benjamin, Gründer des Gulf States Health Policy Center, das darauf abzielt, gesundheitliche Ungleichheiten zu verringern und die Gesundheitsergebnisse der Menschen in der Golfregion zu verbessern. „Ich habe das immer geliebt. Aber meine Zeit als Chirurg hat mich über die Gesundheit der Bevölkerung gelehrt, und dass wir immer mehr Menschen mit mehr und besseren Richtlinien und besseren Programmen behandeln können.“

Als Hurrikan Katrina 2005 Benjamins Bayou La Batre Rural Health Clinic zerstörte, verpfändete sie ihr Haus, um die Klinik wieder funktionsfähig zu machen. Während des Wiederaufbaus machte Benjamin Hausbesuche bei Patienten.

Benjamin war eifrig an den Ursachen von Krankheiten interessiert und sagte, dass Gesundheit nicht allein in einer Arztpraxis vorkommt.

„Gesundheit entsteht dort, wo wir leben, wo wir lernen, wo wir arbeiten, wo wir spielen und wo wir beten“, sagte Benjamin. „Gesundheit steckt in allem, was wir tun, von sauberem Wasser über sichere Autobahnen bis hin zu gesunden Lebensmitteln. In dieser neuen Klinik geht es darum, die Gemeinschaft einzubeziehen, daran interessiert zu sein, gesünder zu werden und die Kontrolle über ihr Leben zu übernehmen. Wir machen das seit einigen Jahren und die Community ist sehr engagiert. Was wirklich aufregend ist, ist, dass wir eine Beziehung zu mehr als 150 Organisationen aufgebaut haben.“

Benjamin hat im Laufe ihrer Karriere viele Preise gewonnen. Sie erhielt 2000 den National Caring Award, inspiriert von Mutter Teresa. Im Jahr 2008 erhielt Benjamin ein MacArthur Genius Award-Stipendium in Höhe von 500.000 US-Dollar für die Verbesserung der medizinischen Versorgung benachteiligter Menschen. Readers Digest rangierte sie 2013 auf Platz 22 der „100 vertrauenswürdigsten Personen in Amerika“.

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