PARC PINELLAS – La matinée était calme sur le patio en bois donnant sur le champ de tentes.

Une table était empilée avec des téléphones portables en charge. Un homme a arrosé une passerelle à proximité. Kevin Arneman et Rick Peete étaient assis sur des chaises en plastique, se souvenant.

« Ne pensez jamais que vous êtes au-dessus de devenir sans-abri », a déclaré Peete, 61 ans.

« Je suis passé directement de la classe moyenne à n’être nulle part », a déclaré Arneman, 46 ans.

Peete avait vécu dans des refuges, un parc de maisons mobiles et dans la rue après un lent déclin qui a commencé lorsqu’il a perdu son emploi pendant la récession. Arneman avait été expulsé de la maison par sa famille et n’avait nulle part où aller. Mais heureusement, tous deux ont accepté, ils se sont rendus à Pinellas Hope, un refuge appartenant et géré par le diocèse catholique de Saint-Pétersbourg.

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L’établissement a ouvert ses portes en tant que refuge extérieur temporaire pour adultes sans abri en réponse à la population sans abri de plus en plus visible de Saint-Pétersbourg. Cela a atteint son paroxysme en 2007 lorsque des policiers ont abattu des tentes dans un camp de sans-abri près du centre-ville.

Formé en partenariat entre le comté de Pinellas, la ville de Saint-Pétersbourg et des associations caritatives catholiques, le refuge ne devait rester ouvert que cinq mois. Mais 10 ans plus tard, il est passé d’une petite ville de tentes à une installation comprenant environ 160 tentes, 156 appartements et 72 « chalets d’espoir » récemment ajoutés fabriqués à partir de conteneurs d’expédition, dont 10 sont réservés pour un répit médical.

Le refuge fournit également des services sociaux, le transport et trois repas par jour. Depuis son ouverture en décembre 2007, il a aidé plus de 7 700 personnes dont environ 3 800 ont déménagé dans un logement stable, selon les chiffres de Pinellas Hope.

« Je suis à genoux en remerciement », a déclaré l’ancien maire de Saint-Pétersbourg, Rick Baker, qui a dirigé la ville pendant la crise des sans-abri et à travers le développement de Pinellas Hope, lors d’une célébration d’anniversaire ce mois-ci.  » Cela donne énormément d’espoir à beaucoup de gens. »

Mais avant d’être l’installation de balayage d’aujourd’hui, le site situé près de la 49e rue N et de la 126e avenue était un terrain marécageux avec un avenir inconnu.

« C’est une expérience », a déclaré à l’époque Frank Murphy, président du Diocèse caritatif catholique de Saint-Pétersbourg.

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Sheila Lopez, ancienne directrice des opérations de Catholic Charities, était là au début des travaux pour défricher les bois et remblayer les terres détrempées. Elle dormait dans sa voiture pour superviser ses charges, les hommes et les femmes sans abri qui avaient été amenés des rues et des marches de l’Hôtel de ville du centre-ville de Saint-Pétersbourg.

« Ils l’appellent la mère de Pinellas Hope », a déclaré Cliff Smith, St. Directeur des anciens combattants, des services sociaux et des sans-abri de Petersburg.

Smith, qui travaillait pour la santé et les services sociaux du comté de Pinellas pendant les débuts de Pinellas Hope, se souvient de l’étendue boisée, marécageuse et basse qui avait été offerte par le diocèse pour la nouvelle ville de tentes.

« C’était des fosses de marais à pleine croissance, et la ville de St. Pete a sorti les porcs de brousse et les chargeuses frontales », a déclaré l’officier de police de Saint-Pétersbourg Rich Linkiewicz, l’agent de sensibilisation des sans-abri de la ville. « Ils ont littéralement défriché environ 8 acres de propriété. »

Dans les semaines précédant l’ouverture du camp, Linkiewicz, connu dans les rues sous le nom d’officier Rich, a déclaré qu’il distribuait des dépliants informant les sans-abri des plans de la ville de tentes.

« Au cours de cette première semaine, j’ai déplacé environ 300 personnes de Saint-Pétersbourg à Pinellas Hope », a-t-il déclaré.  » Les associations caritatives catholiques ont sorti des bus. C’était une opération importante pour amener tout le monde ici et les mettre en place. »

Le camp a commencé avec environ 75 tentes, a déclaré Murphy. Les organisations caritatives catholiques ont initialement installé leurs bureaux administratifs et leurs services de sans-abri dans deux remorques de St. Université de Pétersbourg. Sur la propriété se trouvait également une grande tente où les gens mangeaient et une autre avec télévisions et jeux.

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Les organisateurs ont rapidement ajouté d’autres tentes, puis ont agrandi l’installation pour y inclure des appartements efficiency et un centre communautaire, une cuisine et une aire de restauration sur la promenade en 2010. Fin 2015, Pinellas Hope a ajouté le premier Hope Cottage, un conteneur d’expédition divisé en chambres climatisées avec couchettes et fenêtres.

Une chambre dans l’un des chalets est l’endroit où Peete séjournait ce mois-ci alors qu’il se préparait à une opération du genou. Il venait d’y déménager des tentes, où il était resté lorsqu’il est arrivé pour la première fois en juillet. Il passe ses journées à travailler dans la cuisine et à suivre des conseils pour faire face au chagrin résiduel d’un accident de voiture en 1990 qui a tué sa femme et sa jeune fille.

 » J’ai abandonné « , dit-il. « Je veux faire plus de ma vie que d’abandonner. »

Arneman vit dans l’un des studios, où il paie 294 $ par mois en pourcentage de son revenu provenant de l’aide aux personnes handicapées. C’est un endroit à appeler le sien avec des meubles donnés, une collection de DVD et une antenne pour capter quelques chaînes de télévision.

Il a récemment signé son bail de deuxième année.

« J’aime ça ici. C’est agréable, c’est paisible « , a déclaré Arneman.  » Je resterai aussi longtemps qu’ils m’auront. »

Contactez Kathryn Varn à [email protected] ou (727) 893-8913. Suivez @kathrynvarn. Contactez Waveney Ann Moore à [email protected] ou (727) 892-2283. Suivez @wmoortimes.

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