de enero 11, 2018

por Smithsonian

Eriauchenius milajaneae (foto de arriba) es uno de los 18 nuevas especies de pelican arañas de Madagascar descrito por los científicos. Esta especie lleva el nombre de la hija de Wood, y solo se conoce de una montaña remota en el sureste de Madagascar. Wood hizo una expedición de campo a esta montaña para encontrar esta araña en 2008, pero no tuvo éxito. Hasta ahora, esta especie solo se conoce de dos hembras y un joven que se encuentran en colecciones de museos. Crédito: Hannah Wood, Smithsonian

En 1854, se encontró una araña de aspecto curioso preservada en ámbar de 50 millones de años de antigüedad. Con una estructura alargada en forma de cuello y largas partes bucales que sobresalían de la «cabeza» como un pico en ángulo, el arácnido tenía un sorprendente parecido con un pelícano diminuto. Unas décadas más tarde, cuando se descubrieron arañas pelícanas vivas en Madagascar, los aracnólogos aprendieron que su comportamiento es tan inusual como su apariencia, pero debido a que estas arañas viven en partes remotas del mundo, permanecieron en gran parte sin estudiar, hasta hace poco.

En el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, la curadora de arácnidos y miriápodos Hannah Wood ha examinado y analizado cientos de arañas pelícanas tanto en el campo en Madagascar como a través del estudio de arañas pelícanas conservadas en colecciones de museos. Su análisis, centrado en arañas de los géneros Eriauchenius y Madagascarchaea, clasificó las arañas que estudió en 26 especies diferentes, 18 de las cuales nunca antes se habían descrito. Wood y su colega Nikolaj Scharff de la Universidad de Copenhague describen las 26 especies de arañas pelícanas en el Ene. número 11 de la revista Zookeys.

Wood dice que las arañas pelícanas son bien conocidas entre los aracnólogos no solo por su apariencia inusual, sino también por la forma en que usan sus largos «cuellos» y partes bucales en forma de mandíbula para cazar a otras arañas. «Estas arañas atestiguan la biología única que se diversificó en Madagascar», dijo.

Las arañas pelícanas son cazadoras activas, merodean por el bosque por la noche y siguen largas dragas de seda que las llevan a su presa araña. Cuando una araña pelícana encuentra a una víctima, se extiende rápidamente y la empala en sus largas «mandíbulas» con punta de colmillo, o quelíceros. Luego mantiene la captura alejada de su cuerpo, manteniéndose a salvo de posibles contraataques, hasta que la víctima muere.

Las arañas pelícanas de hoy en día son «fósiles vivos», dice Wood, notablemente similares a las especies conservadas en el registro fósil de hace 165 millones de años. Debido a que las arañas vivas se encontraron después de que sus antepasados hubieran sido descubiertos en el registro fósil y presuntamente extintos, se las puede considerar un taxón «Lázaro». Además de Madagascar, se han encontrado arañas pelícanas de hoy en día en Sudáfrica y Australia, un patrón de distribución que sugiere que sus antepasados se dispersaron a estas masas terrestres cuando el supercontinente de la Tierra Pangea comenzó a desintegrarse hace unos 175 millones de años.

Madagascar es el hogar de un gran número de especies de plantas y animales que solo existen en la isla, pero hasta hace poco, solo se habían documentado unas pocas especies de arañas pelícanas. En 2000, la Academia de Ciencias de California lanzó un inventario masivo de artrópodos en Madagascar, recolectando arañas, insectos y otros invertebrados de toda la isla.

Wood utilizó esas colecciones, junto con especímenes de otros museos y arañas que recolectó durante su propio trabajo de campo en Madagascar, para llevar a cabo su estudio. Sus observaciones detalladas y mediciones de cientos de especímenes llevaron a la identificación de 18 nuevas especies, pero Wood dice que casi con certeza hay más por descubrir. A medida que los trabajadores de campo continúan recolectando especímenes en Madagascar, «Creo que habrá muchas más especies que aún no se han descrito o documentado», dijo.

La Madera de arañas recolectada personalmente, incluidos los holotipos (los especímenes ejemplares) de varias de las nuevas especies, se unirá a la Colección Entomológica Nacional de los Estados Unidos en el Smithsonian, la segunda colección de insectos más grande del mundo, donde se conservarán y serán accesibles para investigaciones adicionales por parte de científicos de todo el mundo.

Todas las arañas pelícanas descritas por Wood viven solo en Madagascar, una isla cuya enorme biodiversidad está actualmente amenazada por la deforestación generalizada. Las nuevas especies se suman a la comprensión de los científicos de esa biodiversidad y ayudarán a Wood a investigar cómo los rasgos inusuales de las arañas pelícanas han evolucionado y se han diversificado con el tiempo. También destacan la necesidad de conservar lo que queda de los bosques de Madagascar y la biodiversidad que contienen, dice.

Más información: Hannah M. Wood et al, Una revisión de las arañas pelícanas malgaches de los géneros Eriauchenius O. Pickard-Cambridge, 1881 y Madagascarchaea gen. n. (Araneae, Archaeidae), ZooKeys (2018). DOI: 10.3897 / zookeys.727.20222

Información del diario: ZooKeys

Proporcionado por Smithsonian

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