Nerón se había convertido en emperador en el año 54 d.C., y su interés por el teatro y el lujo le llevó a nombrar a un cortesano llamado Petronio (praenomen probablemente Tito o posiblemente Cayo) como su Árbitro elegantiae o juez de la elegancia. Descrito por Tácito como un hombre que «convirtió el lujo en un arte» y «que pasaba sus días durmiendo y sus noches trabajando y disfrutando», Petronio dictó la moda y el arte en la corte imperial. Allí compuso su obra maestra, la satírica «El Satírico», probablemente en el año 61 d. C. Nerón era caprichoso, sin embargo, y su favor era incierto; los celos de un rival llevaron a la caída de Petronio. Huyó a Cumae antes de que los compinches de Nerón lo alcanzaran. Allí escribió una descripción completa de las muchas libertinajes y crímenes del emperador, entretenió a sus amigos y rompió su anillo de sello para evitar que se usara para poner en peligro a otros. Petronio entonces abrió sus venas y se desangró hasta morir en el año 66 d. C., escapando de Nerón a través del suicidio. Su obra más famosa, «El Satírico», no se publicó hasta 1664.

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