La Sirenita resume más o menos la idea actual de lo que podría ser una sirena. Mitad humano hermoso, mitad pez brillante, el mito de la sirena es fascinante, incluso hoy en día, y mientras que la estética de la sirena ha cambiado a lo largo de los años, el folclore de la sirena ha cautivado durante siglos. Sin embargo, al caminar por algunos museos hoy en día, puede encontrar una curiosidad que representa una versión muy diferente de la sirena, en comparación con lo que usted o yo podríamos pensar, conocido como ningyo.

Los ningyo, que literalmente se traduce como «pez hombre», tienen sus raíces en la cultura japonesa, y cuando sus historias llegaron a Europa y más allá en el siglo XIX, fascinaron por completo a los occidentales. Típicamente representado como una criatura parecida a un pez con dientes afilados y puntiagudos, a veces con cuernos, el ningyo también difería de la mayoría de las ideas occidentales de la sirena en la década de 1800. Las leyendas emanaban de la criatura mítica, y el ningyo se convirtió en una novedad para los coleccionistas.

Merman seco o ningyo, posiblemente holandés o japonés, posiblemente una figura ritual javanesa, posiblemente 1850-1900. Cortesía del Wellcome Trust a través del Museo de Ciencias.

La introducción de Occidente a los ningyo se debe en gran medida a Philipp Franz Balthasar von Siebold, un médico y naturalista alemán. Durante el siglo XIX, Japón fue en gran parte cerrado a los extranjeros durante un período de política sakoku (país cerrado), pero Siebold fue uno de los pocos occidentales que obtuvieron permiso para entrar en el país. Siebold escribió sobre sus viajes a través de Japón en la década de 1820 y los europeos y estadounidenses se volvieron locos por sus escritos antropológicos sobre el país asiático que estaba envuelto en misterio.

En sus escritos, Siebold habló de un encuentro con un pescador que le mostró un ningyo. Según el pescador, se pensaba que poseer un ningyo lo protegía contra las epidemias, un concepto que podría parecernos risible hace solo unos meses, pero a medida que perseveramos en una pandemia es más comprensible. El recuerdo de Siebold de la historia, sin embargo, provocó una fascinación más profunda con los ningyo y los occidentales comenzaron a querer los suyos propios.

Un volante de 1805 que afirmaba que un ningyo fue capturado en lo que hoy es la Bahía de Toyama, Japón. Cortesía de Wikimedia Commons.

La historia del pescador para Siebold fue una de las muchas que presentaban a los ningyo y sus parientes. Según una leyenda, un pescador se convirtió en sirena para pescar en aguas protegidas. Su transformación le hizo ver el error de sus caminos y le pidió al príncipe que mostrara sus huesos después de su muerte para advertir a otros contra la repetición de sus errores. Hoy en día, un templo en Tenshou-Kyousha en Fujinomiya sigue siendo el santuario de esta sirena momificada, de más de 1.400 años de antigüedad. Otro cuento, y quizás uno de los más conocidos, es Yao Bikuni, que se traduce aproximadamente como «la monja de 800 años de edad.»Contada como una parábola para aceptar la mortalidad, la historia es de una joven que comió la carne de un ningyo con la esperanza de obtener la inmortalidad. A medida que pasaban los años, no envejecía como los que la rodeaban. Durante su larga vida, tuvo varios maridos que sobrevivieron uno tras otro, antes de que finalmente se convirtiera en monja. Después de 800 años, la monja se cansó de vivir y se quitó la vida.

Con el aumento del interés en los ningyo impulsado por los viajes de Siebold y la idea de que podría proteger a su propietario, el mercado para la criatura parecida a una sirena creció en Occidente, e inicialmente fueron muy difíciles de conseguir, pero como es habitual, también se podían comprar imitaciones. En 1842, una estatuilla ningyo propiedad de P. T. Barnum se exhibió como la «Sirena de Feejee», el objeto creció en infamia y se desató una segunda ola de interés. Solo unos años más tarde, cuando Japón se abrió al comercio en la década de 1850, las ningyo estaban más disponibles y se abrieron paso a colecciones en Europa y Estados Unidos. Henry Wellcome, cuya colección forma parte de la Colección Wellcome de Londres, llegó a poseer tres ningyo a principios de 1900, y uno de ellos todavía se puede ver en exhibición hoy en el Museo de Ciencias de Londres.

La «Sirena de Feejee» muestra un ningyo que una vez perteneció a P. T. Barnum ahora reside en el Museo Peabody de la Universidad de Harvard. Cortesía de Wikimedia Commons.

Aún siendo un objeto sorprendente, las recientes pruebas forenses y de rayos X de ningyo sobrevivientes han llevado a una mejor comprensión de los objetos tan deseados en el siglo XIX. En general, las figuras ningyo estaban hechas de una cabeza y un torso de mono preservados unidos a la cola de un pez, creando una sirena de otro mundo. La «Sirena de Feejee», que ahora pertenece al Museo Peabody de Harvard, incluye auténticos dientes de animales, garras y una cola de pez, así como papel maché, embalaje de tela, alambre, arcilla y otros materiales.

Encontrar un ningyo en un museo es una curiosidad que sigue entusiasmando hasta el día de hoy. Aunque sabemos más sobre las curiosidades y entendemos mejor su composición, siguen siendo un recordatorio dedicado a una fascinación de larga duración con las sirenas, que sin duda continuará durante siglos.

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