PINELLAS PARK-La mañana era tranquila en el patio de madera con vistas al campo de tiendas de campaña.

Una mesa estaba apilada con teléfonos celulares cargando. Un hombre regó por una pasarela cercana. Kevin Arneman y Rick Peete se sentaron en sillas de plástico, recordando.

» Nunca pienses que estás por encima de quedarte sin hogar», dijo Peete, de 61 años.

» Pasé directamente de la clase media a la nada», dijo Arneman, de 46 años.

Peete había vivido en refugios, en un parque de casas móviles y en las calles después de un lento declive que comenzó cuando perdió su trabajo durante la recesión. Arneman había sido expulsado de la casa por su familia y no tenía a dónde ir. Pero afortunadamente, ambos estuvieron de acuerdo, llegaron a Pinellas Hope, un refugio propiedad y operado por la Diócesis de Caridades Católicas de San Petersburgo.

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La instalación se abrió como un refugio temporal al aire libre para adultos sin hogar en respuesta a la población sin hogar cada vez más visible de San Petersburgo. Llegó a un punto crítico en 2007 cuando los agentes de policía cortaron tiendas de campaña en un campamento para personas sin hogar cerca del centro de la ciudad.

Formado como una asociación entre el condado de Pinellas, la ciudad de San Petersburgo y Caridades Católicas, se suponía que el refugio permanecería abierto solo cinco meses. Pero 10 años después, se ha expandido de una pequeña ciudad de tiendas de campaña a una instalación que incluye alrededor de 160 tiendas de campaña, 156 apartamentos y 72 «Cabañas de la Esperanza» recientemente agregadas hechas de contenedores de envío, 10 de las cuales están reservadas para un respiro médico.

El refugio también ofrece servicios sociales, transporte y tres comidas al día. Desde su apertura en diciembre de 2007, ha ayudado a más de 7.700 personas y unas 3.800 se han mudado a viviendas estables, según cifras de Pinellas Hope.

«Estoy de rodillas en agradecimiento», dijo el ex alcalde de San Petersburgo Rick Baker, quien dirigió la ciudad durante la crisis de las personas sin hogar y a través del desarrollo de Pinellas Hope, durante una celebración de aniversario este mes. «Proporciona a un montón de gente una gran cantidad de esperanza.»

Pero antes de que fuera la instalación de barrido de hoy, el sitio cerca de la calle 49 N y la Avenida 126 era un pantano con un futuro desconocido.

» Es un experimento», dijo Frank Murphy, presidente de la Diócesis de Caridades Católicas de San Petersburgo, en ese momento.

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Sheila López, ex directora de operaciones de Caridades Católicas, estuvo allí al principio mientras se comenzaba a trabajar para limpiar los bosques y llenar la tierra empapada. Dormía en su coche para supervisar sus cargos, los hombres y mujeres sin hogar que habían sido traídos de las calles y las escaleras del Ayuntamiento en el centro de San Petersburgo.

» La llaman la Madre de la Esperanza de Pinellas», dijo Cliff Smith, St. Gerente de veteranos, servicios sociales y para personas sin hogar de Petersburg.

Smith, quien trabajaba para los Servicios de Salud y Sociales del Condado de Pinellas durante los primeros días de Pinellas Hope, recuerda la extensión boscosa, baja y pantanosa que había sido donada por la diócesis para la nueva ciudad de tiendas de campaña.

«Eran pozos de pantanos completamente cultivados, y la ciudad de St.Pete sacó los cerdos de monte y los cargadores frontales», dijo el oficial de Policía de San Petersburgo, Rich Linkiewicz, el oficial de extensión para personas sin hogar de la ciudad. «Literalmente despejaron unos 8 acres de propiedad.»

En las semanas anteriores a la apertura del campamento, Linkiewicz, conocido en las calles como el oficial Rich, dijo que distribuyó volantes para informar a los sin techo sobre los planes para la ciudad de tiendas de campaña.

«En esa primera semana, trasladé aproximadamente a 300 personas de San Petersburgo a Pinellas Hope», dijo. «Caridades Católicas trajeron autobuses. Fue una operación importante traer a todos aquí y prepararlos.»

El campamento comenzó con unas 75 tiendas de campaña, dijo Murphy. Caridades Católicas estableció inicialmente sus oficinas administrativas y servicios para personas sin hogar en dos remolques de St. Universidad Petersburg. También en la propiedad había una gran carpa donde la gente comía y otra con televisores y juegos.

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Los organizadores pronto agregaron más tiendas de campaña, luego ampliaron las instalaciones para incluir apartamentos eficientes y un centro comunitario, cocina y área de comedor en el paseo marítimo en 2010. A finales de 2015, Pinellas Hope agregó la primera cabaña Hope, un contenedor de envío dividido en habitaciones con aire acondicionado, literas y ventanas.

Una habitación en una de las cabañas es donde Peete se alojaba este mes mientras se preparaba para la cirugía de rodilla. Acababa de mudarse de las tiendas de campaña, donde se quedó cuando llegó por primera vez en julio. Pasa sus días trabajando en la cocina y yendo a terapia para hacer frente al dolor residual de un accidente automovilístico en 1990 que mató a su esposa y a su hija pequeña.

«Me rendí», dijo. «Quiero hacer más con mi vida que rendirme.»

Arneman vive en uno de los apartamentos estudio, donde paga 2 294 al mes como porcentaje de sus ingresos de asistencia por discapacidad. Es un lugar para llamar propio con muebles donados, una colección de DVD y una antena para captar algunos canales de televisión.

Recientemente firmó su contrato de arrendamiento de segundo año.

» Me gusta aquí. Es agradable, es tranquilo», dijo Arneman. «Me quedaré mientras me tengan.»

Póngase en contacto con Kathryn Varn en [email protected] o (727) 893-8913. Sigue a @ kathrynvarn. Póngase en contacto con Waveney Ann Moore en [email protected] o (727) 892-2283. Sigue a @wmooretimes.

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