Edificio del Antiguo Colegio Real de Cirujanos, Edimburgo
Edificio del Antiguo Colegio Real de Cirujanos, Edimburgo

Robert Liston, vivió del 28 de octubre de 1794 a 1847. Fue un cirujano pionero, ampliamente considerado como el mejor de su época, pero también una figura muy controvertida. El panorama más amplio en Escocia en ese momento se expone en nuestra Cronología Histórica.

Robert Liston nació en Ecclesmachan en West Lothian, hijo del ministro (e inventor) de la Iglesia de Escocia, Henry Liston. Estudió medicina en la Universidad de Edimburgo, donde su profesor de anatomía fue el eminente anatomista Dr. John Barclay, y en Londres. Regresó a Edimburgo en 1818, siendo nombrado profesor de anatomía en la Universidad y ejerciendo como cirujano en la Enfermería Real de Edimburgo.

En una edad anterior a los anestésicos, la cirugía era un proceso difícil y peligroso. Se consideró que la velocidad de la operación era el factor más importante para garantizar la supervivencia del paciente, minimizando el dolor y el shock que sufría. Robert Liston se convirtió rápidamente en considerado como uno de los mejores cirujanos del país, pudiendo, se dice, amputar una extremidad desde el primer corte hasta la puntada final en 28 segundos. Liston también es recordado por su invención de una serie de instrumentos médicos, incluyendo pinzas de bloqueo, y la férula Liston, que todavía se utiliza para estabilizar las roturas del fémur.

La eminencia de Liston fue igualada por su arrogancia, y sus éxitos a menudo se lograron a pesar de su capacidad para ofender a sus colegas y hacer enemigos. Algunos sintieron que realizaba sus operaciones más como showman que como cirujano. En 1835 Liston dejó Edimburgo, para el alivio de al menos algunos en el establecimiento médico de la ciudad, para asumir un nombramiento eminente como Presidente de Cirugía Clínica en el University College de Londres. En 1846 se convirtió en el primer cirujano de Europa en usar éter como anestésico durante una operación.

Tal era la impopularidad de Liston entre algunos en Escocia que han surgido varias historias de errores que cometió como resultado de la velocidad con la que operaba. Si alguna vez amputó realmente los dedos de un asistente, así como la pierna del paciente durante una operación, es un tema de debate, al igual que la verdad de la afirmación de que el paciente murió posteriormente de gangrena y el asistente de septicemia. Lo que no está en duda era su habilidad como cirujano, ni su propia creencia en esa habilidad.

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