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«El pecado es negro, la gracia abunda, la voluntad es libre.»- resumen de un biógrafo de la Teología de Lyman Beecher

Durante el segundo año de Lyman Beecher en Yale, el presidente de la escuela, Timothy Dwight, lanzó una campaña de predicación contra el escepticismo religioso omnipresente de la escuela. Después de un debate titulado » ¿Es la Biblia la Palabra de Dios?»Notó Beecher,» toda infidelidad se escondió y escondió su cabeza.»Cuando Dwight predicó,» La cosecha ha pasado, el verano ha terminado, y nosotros no somos salvos, «Beecher sintió como si» toda una avalancha rodara «sobre él, y se fue a casa,» llorando a cada paso.»

Esta transformación personal presagiaba los cambios que estaban teniendo lugar en el cristianismo estadounidense, muchos de los cuales se convirtió en parte.

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Prédica pragmática

Nacido en Connecticut, Beecher fue licenciado como clérigo congregacional, aunque su primer pastorado fue una iglesia presbiteriana en East Hampton, Long Island. El joven predicador se sintió frustrado al principio :» Mi predicación parece no moverse», se quejó. «Hablo contra una roca. Pero cuando predicó «El remedio para el Duelo», con motivo del duelo Aaron Burr-Alexander Hamilton de 1806, estalló un pequeño avivamiento.

En 1810, comenzó a pastorear una iglesia congregacionalista en Litchfield, Connecticut, donde creció su reputación como revivalista y reformador social. Defendió celosamente el derecho de establecimiento de la iglesia (el estado de Connecticut financió el congregacionalismo), pero cuando el congregacionalismo se disolvió, cambió de opinión: «Liberó a las iglesias de la dependencia del apoyo estatal. Los arrojó totalmente a sus propios recursos y a Dios.»

En su próxima iglesia, Hanover Street Church, Boston, el gran problema era el unitarismo, que prevalecía en la ciudad. El revivalista rápidamente se puso a trabajar con una ardua campaña por la ortodoxia.

Al principio, la pasión de Beecher por salvar almas condujo su teología en una dirección más pragmática. Apeló al intelecto de un buscador, a las emociones de otro. Sus sermones tenían una inclinación racionalista y estaban salpicados de palabras y frases como «sentido común», arrepentimiento «honorable», satisfaciendo «todas las objeciones», mientras se pavoneaba y agitaba los brazos (un estilo que sus hijos imitarían afectuosamente en el juego). Era considerado el arquetipo yanqui: astuto, tambaleante, implacable en argumentos lógicos, musculoso e ingrato.

Campeón del libre albedrío

En 1832 Beecher comenzó a trabajar como pastor de la Segunda Iglesia Presbiteriana y del Seminario Lane, ambos en Cincinnati, Ohio. A medida que el movimiento abolicionista se calentaba en la ciudad, Beecher descubrió cómo los grupos voluntarios podían trabajar poderosamente para curar los males sociales.

Esto, a su vez, le llevó a reevaluar su doctrina calvinista del pecado y a poner un mayor énfasis en el libre albedrío. Su calvinismo fue modelado cada vez más por arminianos como Charles Finney, y lo que se ha llamado teología de la Nueva Escuela, resumido por un biógrafo de Beecher: «El pecado es negro, la gracia abunda, la voluntad es libre.»

En el Congregacionalismo imbuido de Calvinismo de la época, esto no se sentaba bien, y Beecher fue acusado de herejía, pero finalmente fue absuelto.

El mayor legado de Beecher puede ser la familia que produjo. Se decía que era el» padre de más cerebros que cualquier hombre en Estados Unidos», ya que entre sus hijos estaban Harriet Beecher Stowe, autora de la cabaña del tío Tom, y Henry Ward Beecher, el predicador estadounidense más famoso de su época.

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