La conmovedora oración fúnebre de Pericles es uno de los pasajes más famosos de Tucídides. El estadista elogió a Atenas por su libertad y sus deliberaciones democráticas, mientras defendía su imperio cada vez más opresivo. (Atenas era solo una democracia para adultos, ciudadanos masculinos de ascendencia ateniense, no para mujeres o esclavos, o para extranjeros que vivían bajo el dominio imperial. Este mensaje ha sido recordado: durante la Primera Guerra Mundial, los autobuses de Londres llevaban carteles con pasajes del discurso; en 2012, un monumento en el centro de Londres al Comando de Bombarderos de la R. A. F. fue grabado con una cita del mismo.

Pero la crónica de Tucídides de lo que sucedió justo después de la oración fúnebre de Pericles es implacable, y debería ser tan duradera como el discurso en sí. «La catástrofe fue tan abrumadora que los hombres, sin saber lo que sucedería a su lado, se volvieron indiferentes a cada regla de religión o de ley», escribió Tucídides. Los atenienses ordenados, que ya no esperaban vivir lo suficiente para enfrentar el castigo por crímenes, se sumergieron en «un estado de anarquía sin precedentes.»Ni siquiera podían molestarse en poner a sus muertos a descansar respetablemente. En cambio, los sobrevivientes buscaron piras funerarias que ya estaban ardiendo, agregando amigos y familiares al incendio. Y con el espectro de la mortalidad en ciernes en todo momento, vivían solo para «el placer del momento y todo lo que pudiera contribuir a ese placer. Ningún temor de Dios o de la ley del hombre tenía una influencia restrictiva.»

Muchos atenienses culparon de la calamidad a sus espartanos enemigos, difundiendo oscuros rumores de depósitos envenenados. Sin embargo, Tucídides rápidamente descartó tal especulación. Después de todo, Atenas era una potencia naval, una capital imperial y una ciudad comercial cuyas flotas se extendían por todo el mundo antiguo; el contagio, escribió, probablemente se extendió desde Etiopía hasta Libia y Persia antes de llegar finalmente a Grecia, donde Atenas, un puerto global para barcos comerciales, fue su primera parada.

Y, una vez que llegó, su daño no tenía límites, causando un daño terrible a la propia democracia. En la «República» de Platón, escrita varias décadas después de la plaga, Sócrates advirtió que la democracia se desintegraría en tiranía; Tucídides la registró deslizándose hacia la discordia, la locura y la demagogia. Solo alguien de la inteligencia e integridad de Pericles, escribió Tucídides, » podía respetar la libertad de las personas y al mismo tiempo mantenerlas bajo control. Su muerte dejó a la democracia ateniense en manos de sinvergüenzas egoístas como Alcibíades, que más tarde promovió un golpe oligárquico, y demagogos belicosos como Cleón, a quien Tucídides despreció como «notable entre los atenienses por la violencia de su carácter».»

Para cualquiera que tenga la esperanza de que la democracia es el mejor sistema para hacer frente a la actual pandemia de coronavirus, el desastre ateniense se erige como una advertencia escalofriante. Como Platón sabía, los regímenes políticos son tan frágiles como cualquier otra estructura humana, y todos caen en el tiempo. La peste devastó Atenas durante muchos años—Tucídides calculó que tardó quince años en recuperarse -, pero su relato sugiere que el daño a la democracia duró mucho más. Lo que está en juego en nuestra propia vulnerabilidad no es diferente.

Esta es una historia aleccionadora, pero, leyendo el relato de Tucídides de la plaga mientras estaba encerrado, a veces encontré al viejo historiador helado extrañamente alentador. Era demasiado escrupuloso para culpar de la epidemia a los espartanos, un antiguo reproche para aquellos que hoy en día tratan de culpar a rivales extranjeros. Los políticos en busca de chivos expiatorios harían bien en recordar a Pericles, quien dijo, antes de la plaga, «Lo que temo no es la fuerza del enemigo, sino nuestros propios errores.»

Tucídides mantuvo la sensibilidad racionalista incluso en tiempos de guerra y de peste. A diferencia de algunos dramaturgos atenienses, no vio ni significado metafórico ni retribución divina en la epidemia. La plaga era solo una plaga. Sobreviviendo a la enfermedad, cuidadosamente » estableció los síntomas, el conocimiento de los cuales permitirá que se reconozca, si alguna vez vuelve a estallar.»Su antiguo análisis empírico de la catástrofe ofrece una pizca de esperanza, si no de asombro: durante el tiempo que ha habido plagas, ha habido gente, asustada pero tenaz, que usa la razón para tratar de aprender de ellas.

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