No hay mayor gloria, ni mayor honor, es la suerte del hombre que se va que un sentimiento que posee en lo profundo de su corazón de que el mundo es un lugar mejor para haber vivido.

De mandadero a abogado y editor, como fundador de uno de los periódicos negros más leídos de los Estados Unidos, Robert Sengstacke Abbott dio voz a un punto de vista negro que se había vuelto mudo a principios del siglo XX.

Nacido en Georgia de una pareja cuyos padres habían sido esclavos, Abbott todavía era un bebé cuando su padre, Thomas Abbott, murió de leucemia. Su madre, Flora, se casó más tarde con John Sengstacke, un mulato de ascendencia alemana que rápidamente añadió Sengstacke al nombre de Robert.

Abbott se graduó del Instituto Hampton en Virginia. Después de la universidad se mudó a Chicago, una ciudad a la que había estado expuesto mientras cantaba con el Hampton College Quartet en la Exposición Universal Colombiana de 1893. Se graduó en el Kent College of Law de Chicago en 1898, pero debido a prejuicios raciales no pudo ejercer la abogacía. Armado con antecedentes de impresión y credenciales académicas, convirtió una inversión de 2 25 en el periódico Chicago Defender. Con la ayuda de J. Hockley Smiley, el Chicago Defender se convirtió en el dominio literario para el avance racial. El Defensor promovió activamente la migración hacia el norte de los sureños negros, particularmente a Chicago. Sus columnas no solo informaron sobre el movimiento, sino que ayudaron a provocar el «Gran Viaje hacia el Norte» de 1917, un término acuñado por el propio Abbott. A principios de los años 20, la circulación del Defensor llegó a más de 200.000 personas. La distribución del periódico fue facilitada por porteadores negros del ferrocarril que leyeron y compartieron al Defensor. El Defensor escribió sobre injusticias, pero también sobre un espíritu que representaba orgullo negro, dignidad y asertividad sin remordimientos.

El periódico también fomentó las carreras literarias. A los 17 años, Gwendolyn Brooks comenzó a enviar su trabajo a «Luces y sombras», la columna de poesía del periódico, y finalmente publicó casi un centenar de poemas allí. Willard Motley y Langston Hughes fueron solo algunos de los otros grandes nombres para los que el Defensor fue un hogar literario.

Casado dos veces, Abbott no tuvo hijos. El Defensor de Chicago quedó en manos de su sobrino John H. H. Sengstacke III. Abbott vivía en el 4742 de S. Martin Luther King Drive, Chicago, ahora un hito histórico conocido como Robert S. Abbott House.

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