Mucho antes de que Robert R. finalmente entrara en el hospital, su cuerpo había comenzado a fallarle de muchas maneras.

Durante casi dos años, la parte inferior de las piernas y los genitales habían estado hinchados. Desde entonces, el adolescente negro se había vuelto delgado y pálido, fatigado y sin aliento, y ahora su torrente sanguíneo estaba plagado de un microbio llamado Clamidia.

Justo cuando la condición de Robert parecía haberse estabilizado, su respiración se hizo más difícil y su recuento de glóbulos blancos comenzó a caer en picado. Desarrolló fiebre, tuvo convulsiones y murió.

El desfile de médicos que examinaron al joven en vida, que lo pincharon, pincharon y fotografiaron para sus archivos, coincidieron en que el sistema inmunológico de Robert de alguna manera había dejado de funcionar. Pero ninguno de ellos podía ofrecer una pista de por qué.

Ninguno, es decir, hasta que el Dr. William Drake, el patólogo que realizó la autopsia, descubrió algo extraño: una pequeña lesión púrpura en el muslo izquierdo del niño y varios crecimientos similares en el tejido blando dentro de su cuerpo.

En su informe de autopsia, Drake concluyó que las lesiones eran un tumor maligno llamado sarcoma de Kaposi, una marca rara de cáncer que una vez estuvo confinada principalmente a hombres ancianos judíos e italianos.

De acuerdo con los criterios diagnósticos contemporáneos, es casi seguro que el sarcoma de Kaposi en un paciente menor de 60 años indica un caso de síndrome de inmunodeficiencia adquirida. Pero el 16 de mayo de 1969, el día en que Robert murió, nadie había oído hablar del SIDA.

Los médicos que atendieron a Robert R., (y que accedió a hablar sobre el caso a cambio de un acuerdo para retener su apellido) y para quien su caso ha presentado un rompecabezas continuo, ahora cree que el joven de 15 años del gueto de San Luis estaba infectado con el mismo virus de inmunodeficiencia humana

(VIH) que desde entonces ha estado vinculado al SIDA.

Si son correctos, y la evidencia de laboratorio obtenida la semana pasada indica claramente que lo son, significa que el virus del SIDA ha existido en este país durante al menos dos décadas, 10 años antes de que los primeros casos de sarcoma de Kaposi relacionado con el SIDA comenzaran a aparecer en hombres homosexuales blancos en la ciudad de Nueva York.

Las implicaciones de tal conclusión son profundas, ya que el tiempo que el virus del SIDA ha estado presente no solo puede determinar cuántos estadounidenses han estado expuestos a él, sino que revela mucho que hasta ahora se desconoce sobre el curso pasado y futuro de la enfermedad.

En este momento, sin embargo, el caso de Robert R. plantea más preguntas que respuestas. ¿De quién adquirió el virus del SIDA y cómo? ¿A quién se lo podría haber pasado? Lo más importante de todo, ¿cuándo llegó el virus del SIDA a este país y de dónde vino?

Antes de morir, Robert fue incapaz de contribuir mucho a la solución del misterio que lo rodea. «Era el típico chico de 15 años que no va a hablar con adultos, especialmente cuando soy blanco y él es negro», dijo el Dr. Memory Elvin-Lewis, microbiólogo de la Universidad de Washington en St.Louis que siguió el declive de Robert durante más de un año.

» No era un individuo comunicativo. Supo en el momento en que entré en la habitación que quería algo más de él, más sangre, más líquido linfático, más algo.»

Entre extracciones e inyecciones, Robert le contó a sus médicos algunos hechos clave: que había nacido en St.Louis y nunca había viajado fuera del Medio Oeste, y mucho menos del país. Tampoco, dijo, había recibido una transfusión de sangre.

También admitió haber tenido relaciones heterosexuales; según el informe de su autopsia ,» el paciente fechó su discapacidad física a partir de un caso de relaciones sexuales con una chica del vecindario.»

A Robert nunca se le preguntó sobre la posibilidad de la homosexualidad, pero la evidencia circunstancial sugiere que pudo haber sido el receptor del sexo anal, la variedad de relaciones sexuales que se cree que es más probable que transmita el VIH.

» Sabíamos desde el principio que no nos dejaría hacerle un examen rectal», recordó la Dra. Marlys Hearst Witte, profesora de cirugía en la Universidad de Arizona que estuvo estrechamente involucrada con el caso de Robert R.

» Sabíamos que tenía edema genital y proctitis severa, que es un problema inusual en un niño de 14 años, los estigmas, casi, de la homosexualidad. En la autopsia tenía sarcoma de recto y ano de Kaposi, que es un lugar inusual para el sarcoma de Kaposi.

» Así que si me preguntan si creo que este chico vivía en un entorno o practicaba prácticas que ahora uno asociaría con la transmisión del SIDA, diría que creo que era bastante probable. Podría haber sido un prostituto. Sin duda, vivía en un entorno en el que eso era posible.»

Sin embargo, Robert adquirió el virus, debe haberlo obtenido de alguien, ya que ningún virus puede existir por mucho tiempo fuera del cuerpo humano. Y ya sea que lo transmitiera o no, la presencia del VIH en este país ya en 1968 plantea preguntas importantes sobre el pensamiento actual sobre la génesis del SIDA. La mayoría de los investigadores creen ahora que el VIH asumió su forma actual en algún lugar de África Central y llegó a este país a mediados de la década de 1970. La teoría se ve reforzada por el descubrimiento, hace dos años, de anticuerpos contra el VIH en una muestra de sangre que data de 1959 en Kinshasa, la capital de Zaire.

Debido a que la incidencia del SIDA en Haití es alta, y debido a que algunos de los primeros casos en este país ocurrieron entre emigrantes haitianos en Florida, se ha asumido que el virus probablemente pasó por esa nación insular en su camino de África a los Estados Unidos.

Una teoría sugiere que los haitianos de habla francesa, importados a Zaire y otras naciones africanas de habla francesa como sirvientes durante las décadas de 1960 y 1970, trajeron el virus de vuelta a Haití, donde fue recogido por homosexuales estadounidenses de vacaciones a mediados de la década de 1970.

Otra sostiene que el VIH llegó por primera vez a tierra en el sur de Florida con las sucesivas oleadas de refugiados haitianos que comenzaron a desembarcar allí en 1978.

Pero como quiera que se construya, hay una serie de lagunas en la teoría África-Haití. Una de ellas es que la incidencia per cápita del SIDA en otras naciones del Caribe, incluidas las Bahamas, Barbados y las Bermudas, es incluso mayor que en Haití.

Otra es la pregunta de por qué, dado que un número casi igual de hombres y mujeres haitianos parecen estar infectados con el VIH, el virus no fue también adquirido por turistas estadounidenses heterosexuales en Haití,o, para el caso, en Miami.

Si alguna otra explicación para el paso del VIH a los Estados Unidos debe construirse sobre la base del caso de Robert R, también habrá que encontrar una explicación para el hecho de que los homosexuales blancos, que constituyen dos tercios de todas las víctimas del SIDA, no comenzaron a enfermar y morir en grandes números hasta finales de la década de 1970.

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