El autor y experto en defensa de los niños Richard Louv, al igual que muchos baby boomers, pasó su infancia bailando al aire libre y pasando el rato en casas en los árboles. Luego creció, tuvo hijos propios y descubrió cuánto habían cambiado las cosas: Los niños de hoy, se dio cuenta, tenían más probabilidades de saber sobre los peligros ambientales globales que sobre los ecosistemas dentro de un radio de 10 millas de sus hogares. Eran más propensos a entender videojuegos complejos que a estar familiarizados con criaturas que podrían encontrar arrastrándose debajo de una roca real. Tales observaciones llevaron a Louv a preguntar sobre lo que, además de la diversión, la falta de experiencia basada en la naturaleza de esta joven generación podría estar costándoles.

Last Child in the Woods: Saving Our Children From Nature-Deficit Disorder es el examen de Louv de cómo la sociedad contemporánea se ha distanciado cada vez más del mundo natural. Estudia las implicaciones fisiológicas, ambientales, sociales, psicológicas y espirituales que este distanciamiento probablemente tenga para nosotros y para nuestros hijos.

Louv, que ha escrito para The New York Times, Washington Post y Christian Science Monitor, presenta investigaciones científicas y observaciones anecdóticas de expertos que apoyan la noción de que el tiempo pasado en la naturaleza es esencial para el desarrollo humano saludable. Argumenta que la conexión disminuida de nuestros hijos con la naturaleza puede ser al menos parcialmente culpable de las luchas de esta generación con la obesidad, la depresión y los trastornos de aprendizaje y comportamiento. También sugiere que aumentar la exposición de los niños a experiencias y educación basadas en la naturaleza puede proporcionar al menos un remedio parcial para estos males.

En el siguiente extracto, adaptado de Last Child in the Woods, Louv considera cómo la naturaleza puede ayudar a combatir el Trastorno por Déficit de Atención con Hiperactividad (TDAH). – Eréctil.

«Mi hijo sigue tomando Ritalin, pero está mucho más tranquilo al aire libre que estamos considerando seriamente mudarnos a las montañas», dice una madre. «Hay algo que lo tranquiliza en estar afuera en la naturaleza.»

Muchos médicos y psicólogos comparten su sentimiento. «Nuestros cerebros están preparados para una existencia agraria orientada a la naturaleza que se enfocó hace cinco mil años», dice Michael Gurian, terapeuta familiar y autor de best-seller de The Good Son and The Wonder of Boys. «Neurológicamente, los seres humanos no se han puesto al día con el entorno sobreestimulante de hoy. El cerebro es fuerte y flexible, por lo que entre el 70% y el 80% de los niños se adaptan bastante bien. Sacar a los niños de la naturaleza puede marcar la diferencia. Sabemos esto anecdóticamente, aunque aún no podemos probarlo.»

Sin embargo, algunos estudios sugieren que la naturaleza puede ser útil como terapia para el Trastorno por Déficit de Atención con Hiperactividad (TDAH), y que se puede usar con éxito con, o en algunos casos en lugar de, medicamentos o terapias conductuales. Como resultado, algunos investigadores ahora recomiendan que los padres y educadores hagan que las experiencias con la naturaleza, especialmente los lugares verdes, estén más disponibles para los niños con TDAH. Sugieren que tales experiencias pueden apoyar el funcionamiento atencional de estos niños y minimizar sus síntomas.

Nature’s Nurture

La creciente comprensión del papel de la naturaleza en la creación y el mantenimiento del desarrollo infantil saludable puede sugerir el uso de un nuevo término, «trastorno por déficit de naturaleza», para describir el desequilibrio que experimentan actualmente muchos de nuestros niños, incluidos, entre otros, los diagnosticados con TDAH.

No estoy sugiriendo el uso de este término en ningún sentido científico o clínico. Ciertamente, ningún investigador académico utiliza actualmente el término trastorno por déficit de naturaleza; ni atribuyen el TDAH por completo a un déficit de naturaleza. Pero basado en la acumulación de evidencia científica, yo argumentaría que el concepto – o hipótesis – de trastorno por déficit de naturaleza es una descripción apropiada y útil de un factor que puede agravar las dificultades de atención para muchos niños.

Considere el diagnóstico y los tratamientos actuales de elección. Casi 8 millones de niños en los Estados Unidos sufren de trastornos mentales, siendo el TDAH uno de los más prevalentes. El trastorno a menudo se desarrolla antes de los 7 años de edad y, por lo general, se diagnostica entre los 8 y los 10 años de edad. Los niños con el síndrome están inquietos y tienen problemas para prestar atención, escuchar, seguir instrucciones y concentrarse en las tareas. También pueden ser agresivos, incluso antisociales, y pueden sufrir de fracaso académico. Una vez culpado a la mala crianza de los hijos y otros factores sociales, ahora se cree que el TDAH es un trastorno orgánico asociado con diferencias en la morfología cerebral de los niños.

Los expertos médicos preocupados afirman que, si bien son necesarios en algunos casos, los medicamentos estimulantes que se recetan con mayor frecuencia para el tratamiento del TDAH, incluidos el metilfenidato (Ritalin) y las anfetaminas (Dexedrina), se recetan en exceso, tal vez entre el 10 y el 40 por ciento de las veces. El número de pacientes que utilizaban esos medicamentos aumentó en un 600% entre 1990 y 1995, y esa cifra sigue aumentando, especialmente entre los niños más pequeños.

Mucho sobre el aumento repentino de los casos de TDAH sigue siendo un misterio. El aumento masivo de los diagnósticos y el tratamiento del TDAH puede, de hecho, ser simplemente una cuestión de reconocimiento: Algunos expertos creen que el TDAH ha sido un problema durante años, pero no se diagnosticó hasta que tuvo un nombre.

Otra explicación para el aumento de diagnósticos se reduce a la disponibilidad de tratamiento: Hace tres décadas, los medicamentos que ahora se usan para tratar el TDAH no eran ampliamente conocidos, no eran comercializados con tanta intensidad por las compañías farmacéuticas y los médicos aún no confiaban plenamente en ellos. Pero sean cuales sean las opiniones sobre estos medicamentos, el hecho es que hacen poco para abordar las causas profundas del TDAH.

Trepar a los árboles vs Ver televisión

Aunque todavía no entendemos completamente las causas del TDAH, hay cada vez más evidencia de que tiene al menos algunos vínculos con tipos específicos de experiencias infantiles, incluida la visualización de televisión. El primer estudio que vincula la televisión con el TDAH se publicó en abril de 2004 en la revista Pediatrics. Investigadores del Hospital para Niños y del Centro Médico Regional de Seattle determinaron que cada hora de TELEVISIÓN que ven al día los niños en edad preescolar aumenta en un 10 por ciento la probabilidad de que desarrollen problemas de concentración y otros síntomas de trastornos por déficit de atención (ADDs) a los 7 años.

Esta información es inquietante. Pero la televisión es solo una pequeña parte del cambio ambiental y cultural mucho más amplio que ha tenido lugar en nuestra vida, incluido el cambio muy rápido de una cultura rural a una altamente urbanizada.

Durante la mayor parte de la historia de la humanidad, las familias tuvieron todas las razones, y todas las oportunidades, para alentar a sus hijos a trabajar, aprender y jugar en plena naturaleza. Aquí fue donde se desarrollaron las habilidades y fortalezas para la vida; aquí fue donde se pudo tener la mayor diversión y acción. Hoy en día, debido a una variedad de factores que se entrecruzan – la desaparición de los espacios abiertos, el aumento de los entretenimientos electrónicos, la aparición de preocupaciones de seguridad, la introducción de horas escolares más largas y estilos de vida familiares ocupados y con dos salarios-el acceso de nuestros hijos a (y la motivación hacia) la experiencia al aire libre basada en la naturaleza es mucho más corto.

No hay suficientes datos

Hay muy pocos datos científicos que midan específicamente la disminución del tiempo que los niños pasan en la naturaleza, en parte porque el problema surgió tan rápidamente. Faltan buenos estudios longitudinales que abarcan décadas. «No tenemos datos más antiguos para comparar», explica Louise Chawla, profesora de psicología ambiental de la Universidad Estatal de Kentucky y defensora incansable de aumentar la experiencia de los niños en la naturaleza. «Nadie pensó en hacer estas preguntas hace 30, 40 o 50 años.»

El otro problema es que es probable que nadie financie tales estudios, incluso ahora. Durante años, James Sallis ha estado estudiando por qué algunos niños y adultos son más activos que otros. Es director de programa del Programa de Investigación de Vida Activa de la Fundación Robert Wood Johnson, un esfuerzo de varios años para descubrir cómo diseñar instalaciones recreativas y comunidades enteras para estimular a personas de todas las edades a ser más activas. Los estudios se centran en sitios como parques urbanos, centros recreativos, calles y hogares privados.

«En base a estudios anteriores, definitivamente podemos decir que el mejor indicador de la actividad física de los niños preescolares es simplemente estar al aire libre», dice Sallis, «y que una infancia sedentaria en interiores está relacionada con problemas de salud mental.»Pero cuando les pregunté qué habían aprendido sobre cómo los niños usaban bosques, campos, cañones y terrenos baldíos, en otras palabras, sitios naturales no estructurados, me dijo: «No preguntamos por esos lugares.»

La razón por la que es poco probable que se lleve a cabo tal investigación, señaló, fue que no hay interés económico involucrado. Pero hay un gran interés por parte de muchos padres en hacer todo lo posible para mejorar las perspectivas de la salud mental y física de sus hijos, incluida la búsqueda de formas para que sus hijos disfruten de una exposición más directa a los entornos naturales que parecen ser los que más les benefician.

El»Ambiente Restaurador»

Muchos padres notan cambios significativos en el comportamiento hiperactivo de su hijo cuando el niño camina en las montañas o disfruta de otras excursiones no estructuradas y orientadas a la naturaleza. Y la ciencia está empezando a darnos una idea de por qué tales actividades al aire libre amortiguan los efectos del TDAH.

El equipo de investigación de marido y mujer Stephen y Rachel Kaplan desarrollaron la bien establecida teoría de la restauración de la atención. Psicólogos ambientales en la Universidad de Michigan, los Kaplans fueron inspirados por el filósofo y psicólogo William James. En 1890, James describió dos tipos de atención: atención dirigida y fascinación, o atención involuntaria.

A principios de la década de 1970, los Kaplans comenzaron un estudio de nueve años para el Servicio Forestal de los Estados Unidos. Siguieron a los participantes en un programa de naturaleza salvaje, que llevó a la gente a la naturaleza durante hasta dos semanas. Durante estas caminatas o después, los sujetos informaron sentir una sensación de paz y la capacidad de pensar con más claridad; también informaron que solo estar en la naturaleza era más restaurador que las actividades físicamente desafiantes, como la escalada en roca, por las que se conocen principalmente estos programas.

El efecto positivo del «entorno restaurador» fue mucho mayor de lo que esperaban los Kaplans. De acuerdo con su investigación, demasiada atención dirigida (la clase que se espera que exhiban los niños en el aula, por ejemplo) conduce a la «fatiga de atención dirigida», marcada por un comportamiento impulsivo, agitación, irritación e incapacidad para concentrarse.

La fatiga de atención dirigida se produce porque los mecanismos inhibitorios neuronales se fatigan al bloquear estímulos competidores. Como Stephen Kaplan explicó en Monitor on Psychology, «Si puedes encontrar un entorno donde la atención sea automática, permites que la atención dirigida descanse. Y eso significa un entorno que es fuerte en la fascinación.»

La naturaleza es un ejemplo ideal de tal entorno. De hecho, según los Kaplans, la naturaleza puede ser la fuente más efectiva de tal alivio restaurativo.

Ritalin de la naturaleza

La teoría de la atención-restauración se aplica a todos, independientemente de la edad. Pero, ¿qué pasa con los niños, especialmente los que tienen TDAH?

Algunos de los trabajos más importantes en esta área se han realizado en el Laboratorio de Investigación sobre el Medio Ambiente Humano (HERL) de la Universidad de Illinois. Los investigadores Andrea Faber Taylor, Frances Kuo y William C. Sullivan ha descubierto que los espacios verdes al aire libre fomentan el juego creativo, mejoran el acceso de los niños a la interacción positiva con los adultos y alivian los síntomas del TDA y el TDAH. Cuanto más verde sea el entorno, más alivio. En comparación, las actividades en interiores, como ver televisión o estar al aire libre en áreas pavimentadas que no son verdes, aumentan los síntomas.

En una encuesta de familias con niños de 7 a 12 años diagnosticados con TDA, se pidió a los padres o tutores que identificaran las actividades extraescolares o de fin de semana que dejaban a su hijo funcionando especialmente bien o de manera particularmente deficiente. Las actividades se codificaban «verdes» o «no verdes».»Las actividades verdes, por ejemplo, incluían acampar y pescar. Las actividades no ecológicas incluían ver televisión, jugar videojuegos y hacer tareas escolares. Algunas actividades, como el patinaje en línea, fueron etiquetadas como » ambiguas.»

Los controles en este estudio fueron más complejos de lo que el espacio me permite describir, pero basta con decir que el equipo de investigación tuvo cuidado de tener en cuenta las variables. Descubrieron que la vegetación en el entorno cotidiano de un niño, incluso una vista de los espacios verdes a través de una ventana, reduce específicamente los síntomas de déficit de atención. Mientras que las actividades al aire libre en general ayudan, los entornos con árboles y césped son los más beneficiosos.

Como informaron los investigadores en Environment and Behavior, » en comparación con los efectos secundarios del juego en áreas pavimentadas al aire libre o interiores, las actividades en entornos naturales y verdes tenían muchas más probabilidades de dejar a los niños con ADD en mejores condiciones de concentrarse. ¿Actividades que dejaron a los niños en peores?la forma era mucho más probable que ocurriera en interiores o en espacios al aire libre desprovistos de vegetación.»

También encontraron que la influencia positiva de la naturaleza cercana al hogar en la concentración puede ser más pronunciada para las niñas (de 6 a 9 años) que para los niños. En promedio, cuanto más verde es la vista de una niña desde casa, mejor se concentra, menos actúa impulsivamente y más tiempo puede retrasar la gratificación. Esto la ayuda a mejorar en la escuela, manejar la presión de grupo y evitar comportamientos peligrosos, insalubres o problemáticos. Es más probable que se comporte de manera que fomente el éxito en la vida, según los investigadores.

Los hallazgos de investigación más recientes de Taylor y Kuo son igualmente provocativos. De acuerdo con un estudio no publicado (que Taylor enfatiza que es «un trabajo en progreso»), el rendimiento de la atención para niños sin medicación diagnosticados clínicamente con TDAH fue mejor después de una simple caminata de 20 minutos en un parque con un entorno natural que después de una caminata por áreas céntricas y residenciales bien cuidadas.

En el horizonte

Ampliar este conocimiento sobre los beneficios de los espacios verdes, y aplicarlo de manera práctica, será el próximo desafío. Aunque los medicamentos actuales para el TDAH ofrecen beneficios temporales, incluida la atención sostenida y la productividad académica, estos medicamentos pueden hacer poco por el éxito a largo plazo de un niño, ya sea social o académicamente. Los medicamentos también pueden tener efectos secundarios desagradables, entre ellos trastornos del sueño, depresión y supresión del crecimiento de aproximadamente media pulgada por año en promedio, según se informó en un gran ensayo aleatorizado financiado por el Instituto Nacional de Salud Mental. Una segunda clase de tratamiento, las terapias conductuales, enseña a los niños a controlar por sí mismos la atención y el comportamiento impulsivo, pero el éxito de estas terapias ha sido desigual.

Pasar más tiempo en la naturaleza, combinado con menos televisión y juegos y entornos educativos más estimulantes, puede contribuir en gran medida a reducir el déficit de atención en los niños y, lo que es igualmente importante, aumentar su alegría de vivir. Como señala Kuo, prescribir «tiempo verde» para el tratamiento del TDAH tiene ventajas: Es ampliamente accesible, libre de efectos secundarios, no estigmatizante y económico.

A pesar de la aparente promesa de la experiencia basada en la naturaleza como terapia beneficiosa, es importante tener en cuenta que la investigación sobre el impacto de las experiencias en la naturaleza en los trastornos de atención y en aspectos más amplios de la salud y el desarrollo infantil aún está en su infancia, y se desafía fácilmente. De hecho, los científicos que realizan algunas de las mejores investigaciones en esta área son los primeros en llamar la atención sobre esta limitación.

«Para muchos de nosotros, la intuición afirma enfáticamente que la naturaleza es buena para los niños», escriben Taylor y Kuo en un resumen de la investigación hasta la fecha, por lo que es tentador, señalan, sacar conclusiones que, hasta ahora, no han nacido de manera concluyente de la evidencia clínica. Pero si es cierto que la terapia de la naturaleza reduce los síntomas del TDAH, vale la pena considerar que lo contrario también puede ser cierto: el TDAH puede ser un conjunto de síntomas agravados por la falta de exposición a la naturaleza. Y si, como recomienda un creciente cuerpo de evidencia, «el contacto con la naturaleza es tan importante para los niños como una buena nutrición y un sueño adecuado», entonces, como Taylor y Kuo concluyen, «es necesario abordar las tendencias actuales en el acceso de los niños a la naturaleza.»

Incluso la investigación más extensa es poco probable que capture todos los beneficios de la experiencia directa con la naturaleza dentro de la vida de una persona. Como decía el letrero sobre la oficina de Albert Einstein en la Universidad de Princeton, » No todo lo que cuenta se puede contar, y no todo lo que se puede contar cuenta.»

Claramente, se necesita más investigación para brindar una visión más profunda de los datos ya recopilados, pero no tenemos que esperar a que haya más investigación para actuar según nuestros instintos parentales y sentido común.

Como argumentan Taylor y Kuo, » dado el patrón de hallazgos estadísticamente confiables que apuntan en la misma dirección y persisten en diferentes subpoblaciones de niños, diferentes entornos y a pesar de las debilidades del diseño,» se está convirtiendo rápidamente en una cuestión de eficiencia lógica «aceptar el hecho de que la naturaleza promueve el desarrollo saludable del niño.»

Habitación Con vista

La vegetación en el entorno cotidiano de un niño, incluso las vistas del verde a través de una ventana, pueden reducir los síntomas de déficit de atención, según investigadores del Laboratorio de Investigación del Entorno Humano de la Universidad de Illinois. Sobre la base de este estudio, los investigadores emitieron los siguientes consejos a los padres, cuidadores y otras personas que interactúan con los niños.

  • Anime a los niños a estudiar o jugar en habitaciones con vistas a la naturaleza.
  • Anime a los niños a jugar al aire libre en espacios verdes y defienda el recreo en patios escolares verdes. Esto puede ser especialmente útil para renovar la concentración de los niños.
  • Planta y cuida los árboles y la vegetación en tu residencia.
  • Valora y cuida los árboles de tu comunidad. Cuidar de los árboles significa cuidar de las personas.

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