Foto de Poon Lim y su balsa.

Foto de Poon Lim y su balsa. (U. S. Navy)

Ha habido innumerables historias notables de personas que se pierden en el mar. Mientras que algunas de estas historias son meras obras de ficción, otras son historias de personas reales que van a la deriva en aguas abiertas, sobreviviendo solo con las necesidades básicas disponibles para ellos. Una de esas historias inspiradoras de la vida real es la de un marinero chino llamado Poon Lim, que trabajó a bordo de un barco comercial británico armado que fue hundido por un submarino militar alemán en el año 1942.

Cuando el submarino alemán golpeó al buque mercante británico durante la Segunda Guerra Mundial, Poon Lim, que trabajaba como mayordomo, saltó al Océano Atlántico Sur con nada más que un chaleco salvavidas. Estuvo a la deriva en el mar abierto en una balsa salvavidas durante ciento trece días hasta que un barco pesquero brasileño finalmente lo encontró y lo rescató.

El escape de China

En 1932, el Ejército Imperial Japonés avanzaba hacia China en un esfuerzo por capturar ciertas provincias de China bajo el Imperio Japonés. Jóvenes chinos fueron reclutados en el ejército para luchar contra el enemigo. El padre de Lim, preocupado, lo envió con su hermano que trabajaba en un barco de pasajeros británico. Lim se enroló en la Marina Mercante Británica y comenzó a trabajar como grumete.

La vida en el mar no era fácil para el joven Lim, que tenía que lidiar constantemente con el mareo y la discriminación racial. Los británicos eran conocidos por maltratar a aquellos que pensaban que estaban por debajo de su estatura. Desafortunadamente, los miembros de la tripulación china no solo estaban harapientos y sometidos a fanatismo por parte de los oficiales británicos, sino que también estaban alojados en alojamientos congestionados. Cansado del tratamiento angustioso, Lim renunció en 1937 y se fue a Hong Kong para estudiar mecánica.

La vida tampoco era fácil allí, con la amenaza de un ataque japonés inminente. Para cuando estalló la Segunda Guerra Mundial, los británicos se enfrentaron a una escasez de mano de obra a bordo de sus barcos. Las condiciones para entonces eran mucho mejores, especialmente para los trabajadores chinos, y ahora se les estaba entregando un aumento salarial. Justo cuando los japoneses estaban a punto de atacar Hong Kong en 1941, Lim se aseguró un trabajo como segundo mayordomo en un barco de la marina mercante británica, el SS Benlomond.

The marine misadventure

La historia ha declarado el uso de cruceros como buques de guerra camuflados durante la Primera y Segunda Guerra Mundial, estos buques mercantes estaban armados con cañones, torpedos y otras armas de combate. Como mecanismo de defensa, se había pedido a las compañías navieras británicas que diseñaran vapores de movimiento rápido con la provisión para cargar artillería. Al estallar la Segunda Guerra Mundial, el SS Ben Lomond navegaba como un buque mercante británico armado. El 10 de noviembre, el barco zarpó de Ciudad del Cabo en Sudáfrica, hacia Paramaribo en Surinam a lo largo de la costa noreste de América del Sur en 1942. La norma durante la guerra para los barcos era navegar en una flota con una escolta de las fuerzas armadas para permitir una mejor defensa durante un ataque sorpresa. Desafortunadamente, el SS Benlomond navegaba sin compañía con una tripulación de 54, que incluía al capitán del barco, el capitán John Maul, 8 pistoleros, Lim Poon y otros 44 tripulantes.

13 días más tarde, el mercante armado fue atacado por un barco submarino alemán (submarino) U-172 que estaba bajo el mando de Kpt.Lt Carl Emmermann. El SS Ben Lomond fue alcanzado por dos torpedos el 10 de noviembre de 1942, y desapareció bajo el agua en cuestión de minutos. El barco en ese momento estaba a 6 días de su destino, aproximadamente a 1200 km al este del río Amazonas. Poon Lim logró hacerse con un chaleco salvavidas y saltó de la nave justo cuando ocurrió la explosión en la sala de máquinas.

La supervivencia de Poon Lim en el mar

Lim flotó en el océano durante dos horas duras hasta que se encontró con una balsa de madera. Subió a bordo de la balsa de 8 por 8 pulgadas, que más tarde resultó ser una balsa Carley (balsa salvavidas). La balsa Carley era una plataforma pequeña, cuadrada y flotante comúnmente utilizada por los buques de guerra. Encontró algunas provisiones en la balsa que incluían una jarra de cuarenta litros de agua, latas de galletas y galletas saladas, un poco de pemmican que es como una cecina de res, una bolsa llena de terrones de azúcar, tabletas de leche malteada, jugo de lima, algo de chocolate, un par de bengalas de señal, dos ollas de señal de humo y una linterna.

Por ahora, Lim no estaba seguro de si había habido otros sobrevivientes, ya que no podía ver a nadie alrededor. Esperaba que el puerto de atraque partiera en busca del barco desaparecido, pero pronto se dio cuenta de que podría no ser posible en la actual situación bélica. Los primeros días transcurrieron cómodamente con el agua y la ración que se encontraban a bordo. Pero poco después de que se agotaran los suministros, Lim tuvo que pensar de manera innovadora para mantenerse con vida. Usó la cubierta de su chaleco salvavidas para atrapar el agua de lluvia para beber y hábilmente convirtió un cable de la linterna en un anzuelo de pesca. Usó la cuerda de cáñamo disponible como hilo de pescar, habiendo hecho un anzuelo más resistente para peces más grandes con un clavo en la balsa de madera. Lim no era un buen nadador, así que siempre se mantenía atado a la balsa con una cuerda alrededor de su muñeca. Logró hacer un cuchillo con un recipiente de lata de galletas, que usó para cortar y limpiar el pescado que capturó. A menudo secaba los restos de pescado para su uso posterior.

En un momento dado, después de ser golpeado por una tormenta, Lim se quedó sin agua potable, pescado seco o suministro de alimentos. Luego atrapó una gaviota, la mató con su cuchillo crudo y bebió su sangre para saciar su sed. Por si esto no fuera lo suficientemente desgarrador, Lim notó que varios tiburones rodeaban la balsa una y otra vez. Decidido a sobrevivir, decidió enfrentarse a un tiburón más pequeño, para disuadir a los demás y también porque le proporcionaría comida durante un par de días. Un Lim débil pronto estaba perdiendo la fuerza para cazar peces o gaviotas todos los días. Usando los restos de una gaviota como cebo, logró enganchar un pequeño tiburón. Una vez a bordo, luchó para matarlo por completo. Después de una pequeña pelea, logró contener al tiburón lo suficiente como para abrirlo. No solo pudo saciar su sed, sino que también tuvo suficiente comida para los próximos dos días. También fue lo suficientemente creativo para limpiar las aletas y colgarlas en una cuerda al sol para hacer el popular manjar de Hainan, aletas de tiburón secas.

Los transeúntes, avistamientos y rescate

Poon Lim fue aparentemente, avistado a la deriva varias veces, pero fue en vano. La primera vez que fue avistado, fue en un barco donde la tripulación lo vio, pero ignoró su presencia. Lim concluyó que fue, quizás debido a su semejanza con los japoneses, que fue evitado. La segunda vez, fue visto por aviones de patrulla de la Marina de los Estados Unidos y uno incluso dejó caer una boya a su lado como marcador. Pero la mala suerte de Lim aún no se había acabado. Una tormenta movió la balsa de Lim lejos de la boya de señalización y no pudo ser rastreado. Algún tiempo después, fue avistado por un submarino alemán, pero fue abandonado a su suerte. Mantuvo un recuento de días atando nudos en una cuerda inicialmente, pero pronto lo abandonó y recurrió a contar lunas llenas para llevar la cuenta del número de días transcurridos.

Lim supo unos días antes de su rescate que se acercaba a tierra ya que el color del agua había cambiado. El 5 de abril de 1943, la balsa estaba en la entrada de un río cuando fue avistado por tres pescadores, a 16 km de la costa de Brasil. Lo rescataron de la balsa y lo llevaron a su bote. Debido a la barrera del idioma, ninguna de las partes pudo entablar una conversación exhaustiva. Lim fue alimentado en el barco y llevado a Belem en Brasil, llegando tres días después. Aunque había perdido casi 9 kg en el mar, salió del barco sin ninguna ayuda. Pudo narrar su terrible experiencia en Belem y fue ingresado en el hospital local durante cuatro semanas. Fue tratado por deshidratación y quemaduras solares severas. Lim Poon había estado a la deriva durante 133 días hasta el día en que fue rescatado por los pescadores.

El regreso a casa

Su regreso a Londres fue organizado por el Cónsul británico en Brasil a través de Miami y Nueva York. Ya se había convertido en una celebridad y la gente acudía a él para escuchar sobre su aventura. Cuando se le dijo que había creado un récord de supervivencia en una balsa, dijo: «Espero que nadie tenga que romper ese récord». Regresó a Londres, donde el rey Jorge VI le confirió la Medalla del Imperio Británico (BEM) por su valor. Su experiencia fue catalogada por la Royal Navy en manuales de supervivencia para inspiración y propósitos prácticos.

 Poon Lim con la Armada de los Estados Unidos.

Poon Lim con la Marina de los Estados Unidos se presenta con un espejo de señalización de vidrio templado como parte del equipo de rescate. (Museo Nacional de la Marina de los Estados Unidos / Flickr)

Poon Lim finalmente se estableció en los Estados Unidos, donde el senador de Washington Warren Grant Magnuson le concedió la ciudadanía bajo consideración especial. Poon Lim exhaló su último suspiro el 4 de enero de 1991, en Brooklyn.

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Lectura recomendada:
Único superviviente: El verdadero Relato de 133 Días a la Deriva | Por Ruthanne Lum McCunn

Análisis de hechos:
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