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 » Le péché est noir, la grâce abonde, la volonté est libre. » – résumé d’un biographe de la théologie de Lyman Beecher

Pendant la deuxième année de Lyman Beecher à Yale, le président de l’école Timothy Dwight a lancé une campagne de prédication contre le scepticisme religieux omniprésent de l’école. Après un débat intitulé  » La Bible est-elle la Parole de Dieu ? »Beecher a noté: « toute infidélité s’est dérobée et s’est cachée la tête. »Quand Dwight a prêché: « La moisson est passée, l’été est terminé et nous ne sommes pas sauvés », Beecher a eu l’impression que « toute une avalanche s’est abattue sur lui », et il est rentré chez lui, « pleurant à chaque pas. »

Cette transformation personnelle préfigurait les changements qui se produisaient dans le christianisme américain, dont il fit partie pour beaucoup.

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Prédication pragmatique

Originaire du Connecticut, Beecher a obtenu une licence de pasteur congrégationaliste — bien que son premier pastorat ait été une église presbytérienne à East Hampton, Long Island. Le jeune prédicateur était d’abord frustré :  » Ma prédication semble ne pas bouger « , se plaignit-il.  » Je parle contre un rocher. Mais quand il prêcha « Le remède au duel », à l’occasion du duel Aaron Burr-Alexander Hamilton de 1806, un petit réveil éclata.

En 1810, il commence à pastorer une église congrégationaliste à Litchfield, dans le Connecticut, où sa réputation de revivaliste et de réformateur social grandit. Il a jalousement défendu le droit de l’Église à l’établissement (l’État du Connecticut finançait le congrégationalisme), mais lorsque le congrégationalisme a été démantelé, il a changé d’avis: « Cela a libéré les églises de la dépendance au soutien de l’État. Cela les a jetés entièrement sur leurs propres ressources et sur Dieu. »

Dans son église suivante, Hanover Street Church, Boston, le grand problème était l’unitarisme, qui prévalait dans la ville. Le revivaliste s’est rapidement mis au travail avec une intense campagne pour l’orthodoxie.

Très tôt, la passion de Beecher pour le sauvetage des âmes a conduit sa théologie dans une direction plus pragmatique. Il a fait appel à l’intellect d’un chercheur, aux émotions d’un autre. Ses sermons avaient un penchant rationaliste et étaient parsemés de mots et d’expressions comme le « bon sens », la repentance « honorable », répondant à « toutes les objections » — pendant qu’il se pavanait et agitait les bras (un style que ses enfants imiteraient affectueusement dans le jeu). Il était considéré comme l’archétype du Yankee-rusé, vagabond, implacable dans l’argumentation logique, nerveux et ingrat.

Champion du libre arbitre

En 1832, Beecher commença des mandats simultanés en tant que pasteur de la Deuxième Église presbytérienne et du Séminaire Lane, tous deux à Cincinnati, dans l’Ohio. Alors que le mouvement abolitionniste se réchauffait dans la ville, Beecher découvrit comment les groupes bénévoles pouvaient travailler puissamment à la guérison des maux sociaux.

Ceci, à son tour, l’a incité à réévaluer sa doctrine calviniste du péché et à mettre davantage l’accent sur le libre arbitre. Son calvinisme a été de plus en plus façonné par des Arminiens comme Charles Finney, et ce qu’on a appelé la théologie de la Nouvelle École, résumée par un biographe de Beecher: « Le péché est noir, la grâce abonde, la volonté est libre. »

Dans le congrégationalisme imprégné de calvinisme de l’époque, cela ne s’est pas bien passé, et Beecher a été accusé d’hérésie, mais il a finalement été acquitté.

Le plus grand héritage de Beecher est peut-être la famille qu’il a produite. On disait qu’il était le « père de plus de cerveaux que n’importe quel homme en Amérique », car parmi ses enfants se trouvaient Harriet Beecher Stowe, auteur de la cabane de l’oncle Tom, et Henry Ward Beecher, le prédicateur américain le plus célèbre de son époque.

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