La Sirenetta più o meno riassume l’idea di oggi di ciò che una sirena potrebbe essere. Metà bella umana, metà luccicante pesce, il mito della sirena è affascinante, ancora oggi, e mentre l’estetica della sirena è cambiata nel corso degli anni, il folklore della sirena ha ipnotizzato per secoli. Passeggiando per alcuni musei oggi, però, si potrebbe trovare una curiosità che raffigura una versione molto diversa della sirena, rispetto a quello che voi o io potremmo pensare, noto come ningyo.

Ningyo, che letteralmente si traduce in “uomo pesce”, sono radicati nella cultura giapponese, e quando le loro storie hanno fatto la loro strada in Europa e oltre nel 19 ° secolo, hanno completamente affascinato gli occidentali. Tipicamente raffigurato come una creatura simile a un pesce con denti affilati e appuntiti, a volte con corna, il ningyo differiva anche dalla maggior parte delle idee occidentali della sirena nel 1800. Le leggende emanavano dalla creatura mitica e il ningyo divenne una novità per i collezionisti.

Tritone essiccato o ningyo, forse olandese o giapponese, forse una figura rituale giavanese, forse 1850-1900. Per gentile concessione del Wellcome Trust attraverso il Museo della Scienza.

L’introduzione dell’Occidente al ningyo è in gran parte dovuta a Philipp Franz Balthasar von Siebold, un medico e naturalista tedesco. Durante il 19 ° secolo, il Giappone è stato in gran parte chiuso agli estranei durante un periodo di sakoku (paese chiuso) politica, ma Siebold è stato uno dei pochissimi occidentali che ha ottenuto il permesso di entrare nel paese. Siebold scrisse dei suoi viaggi attraverso il Giappone nel 1820 e gli europei e gli americani si scatenarono per i suoi scritti antropologici sul paese asiatico che era avvolto nel mistero.

Nei suoi scritti, Siebold raccontò di un incontro con un pescatore che gli mostrò un ningyo. Secondo il pescatore, possedere un ningyo è stato pensato per proteggerti dalle epidemie, un concetto che avrebbe potuto sembrarci risibile solo pochi mesi fa, ma mentre perseveriamo attraverso una pandemia è più comprensibile. Il ricordo di Siebold della storia, però, ha scatenato un fascino più profondo con ningyo e gli occidentali hanno iniziato a volere la propria.

Un volantino del 1805 afferma che un ningyo è stato catturato in quella che oggi è Toyama Bay, in Giappone. Per gentile concessione di Wikimedia Commons.

La storia del pescatore a Siebold è stata una delle tante che hanno caratterizzato i ningyo e i loro parenti. Secondo una leggenda, un pescatore fu trasformato in una sirena per pescare acque protette. La sua trasformazione gli fece vedere l’errore dei suoi modi e chiese al principe di mostrare le sue ossa dopo la sua morte per mettere in guardia gli altri dal ripetere i suoi errori. Oggi, un tempio a Tenshou-Kyousha a Fujinomiya rimane il santuario di questa sirena mummificata, che si dice abbia più di 1.400 anni. Un altro racconto, e forse uno dei più noti, è Yao Bikuni, che si traduce approssimativamente in “la suora di 800 anni.”Raccontata come una parabola nell’accettare la mortalità, la storia è di una giovane donna che ha mangiato la carne di un ningyo nella speranza di ottenere l’immortalità. Col passare degli anni, non invecchiava come quelli intorno a lei. Durante la sua lunga vita, ha avuto diversi mariti sopravvivendo uno dopo l’altro, prima di diventare una suora. Dopo 800 anni, la suora divenne svogliata e stanca di vivere e si tolse la vita.

Con l’aumento dell’interesse per il ningyo alimentato dai viaggi di Siebold e il pensiero che potesse proteggere il suo proprietario, il mercato per la creatura simile alla sirena crebbe in Occidente, e inizialmente erano molto difficili da ottenere, ma come al solito, potevano essere acquistati anche knock-off. Nel 1842, una figurina ningyo di proprietà di P.T. Barnum è stato esposto come il “Feejee Mermaid,” l ” oggetto è cresciuto in infamia e una seconda ondata di interesse è stato scatenato. Solo pochi anni dopo, quando il Giappone è stato aperto al commercio nel 1850, ningyo erano più ampiamente disponibili e fatto la loro strada in collezioni in tutta Europa e negli Stati Uniti. Henry Wellcome, la cui collezione costituisce la Wellcome Collection di Londra, è venuto a possedere tre ningyo nei primi anni del 1900, e uno di loro può ancora essere visto in mostra oggi al Museo della Scienza di Londra.

Il” Feejee Mermaid ” mostra un ningyo che una volta apparteneva a P.t. Barnum ora risiede nel Peabody Museum presso l’Università di Harvard. Per gentile concessione di Wikimedia Commons.

Ancora un oggetto sorprendente da incontrare, i recenti test a raggi X e forensi di ningyo sopravvissuto hanno portato a una migliore comprensione degli oggetti così struggenti dopo nel 19 ° secolo. In generale, le figurine ningyo erano fatte di una testa di scimmia conservata e del torso attaccato alla coda di un pesce creando una sirena ultraterrena. La “Feejee Mermaid”, che ora appartiene al Peabody Museum di Harvard, include autentici denti di animali, artigli e una coda di pesce, oltre a cartapesta, imballaggi in tessuto, filo, argilla e altri materiali.

Trovare un ningyo in un museo è una curiosità che continua ad eccitare fino ad oggi. Anche se sappiamo di più sulle curiosità e comprendiamo meglio la loro composizione, rimangono come promemoria dedicati a un fascino longevo con le sirene, che sicuramente continuerà per i secoli a venire.

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