L’emozionante orazione funebre di Pericle è tra i passaggi più famosi di Tucidide. Lo statista lodò Atene per la sua libertà e le sue deliberazioni democratiche, mentre difendeva il suo impero sempre più oppressivo. (Atene era solo una democrazia per adulti, cittadini maschi di origine ateniese, non per le donne o schiavi, o per gli stranieri che vivono sotto il dominio imperiale.) Questo messaggio è stato ricordato: durante la prima guerra mondiale, gli autobus di Londra portavano poster con passaggi del discorso; nel 2012, un memoriale nel centro di Londra al R. A. F. Bomber Command è stato inciso con una citazione da esso.

Ma la cronaca di Tucidide su ciò che accadde subito dopo l’orazione funebre di Pericle non risparmia—e dovrebbe essere duratura quanto il discorso stesso. “La catastrofe fu così travolgente che gli uomini, non sapendo cosa sarebbe successo accanto a loro, divennero indifferenti a ogni regola di religione o di legge”, scrisse Tucidide. Gli ateniesi ordinati, non aspettandosi più di vivere abbastanza a lungo da affrontare la punizione per i crimini, si tuffarono in “uno stato di illegalità senza precedenti.”Non potevano nemmeno preoccuparsi di deporre i loro morti per riposare rispettosamente. Invece, i sopravvissuti hanno cercato pire funebri già bruciate, aggiungendo amici e parenti all’incendio. E con lo spettro della mortalità incombente in ogni momento, hanno vissuto solo per “il piacere del momento e tutto ciò che potrebbe concettualmente contribuire a quel piacere. Nessun timore di Dio o legge dell’uomo ebbe un’influenza restrittiva.”

Molti ateniesi incolparono la calamità sui loro nemici spartani, diffondendo voci oscure di serbatoi avvelenati. Eppure Tucidide rapidamente respinto tale speculazione. Dopotutto, Atene era una potenza navale, una capitale imperiale e una città commerciale le cui flotte spaziavano in tutto il mondo antico; il contagio, scrisse, probabilmente si diffuse dall’Etiopia alla Libia alla Persia prima di raggiungere finalmente la Grecia, dove Atene—un porto globale per navi commerciali—fu la sua prima tappa.

E, una volta arrivato, il suo danno non conosceva limiti, facendo un danno terribile alla democrazia stessa. Nella “Repubblica” di Platone, scritta diversi decenni dopo la peste, Socrate avvertì che la democrazia sarebbe decaduta in tirannia; Tucidide la registrò scivolando in discordia, follia e demagogia. Solo qualcuno dell’intelligenza e dell’integrità di Pericle, scrisse Tucidide, ” poteva rispettare la libertà del popolo e allo stesso tempo tenerli sotto controllo.”La sua morte lasciò la democrazia ateniese nelle mani di furfanti egoisti come Alcibiade, che in seguito promosse un colpo di stato oligarchico, e demagoghi bellicosi come Cleone, che Tucidide disprezzò come “notevole tra gli ateniesi per la violenza del suo carattere.”

Per chiunque sperasse che la democrazia sia il miglior sistema per far fronte all’attuale pandemia di coronavirus, il disastro ateniese rappresenta un agghiacciante ammonimento. Come Platone sapeva, i regimi politici sono fragili come qualsiasi altra struttura umana e cadono tutti nel tempo. La peste devastò Atene per molti anni-secondo Tucidide ci vollero quindici anni per riprendersi—ma il suo racconto suggerisce che il danno alla democrazia durò molto più a lungo. La posta in gioco della nostra vulnerabilità non è diversa.

Questa è una storia che fa riflettere, ma, leggendo il racconto di Tucidide sulla peste mentre era sotto isolamento, a volte ho trovato il vecchio storico gelido stranamente incoraggiante. Era troppo scrupoloso per incolpare l’epidemia sugli Spartani-un antico rimprovero a coloro che oggi cercano di incolpare i rivali stranieri. I politici in cerca di capri espiatori sarebbe saggio ricordare Pericle, che ha detto, prima della peste, ” Quello che temo non è la forza del nemico, ma i nostri stessi errori.”

Tucidide mantenne una sensibilità razionalista anche in tempo di guerra e peste. A differenza di alcuni drammaturghi ateniesi, non vide né significato metaforico né retribuzione divina nell’epidemia. La peste era solo una peste. Sopravvivendo alla malattia, egli “fissò attentamente i sintomi, la cui conoscenza gli permetterà di essere riconosciuta, se dovesse mai scoppiare di nuovo.”La sua antica analisi empirica della catastrofe offre un jot di speranza, se non di meraviglia: finché ci sono state piaghe, ci sono state persone, spaventate ma tenaci, che hanno usato la ragione per cercare di imparare da loro.

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