gennaio 11, 2018

da Smithsonian

Eriauchenius milajaneae (nella foto sopra) è una delle 18 nuove specie di pellicano ragni dal Madagascar descritto dagli scienziati. Questa specie prende il nome dalla figlia di Wood ed è conosciuta solo da una remota montagna nel sud-est del Madagascar. Wood ha fatto una spedizione sul campo su questa montagna per trovare questo ragno nel 2008, ma non ha avuto successo. Finora, questa specie è conosciuta solo da due femmine e un giovane tenuto in collezioni museali. Credito: Hannah Legno, Smithsonian

Nel 1854 fu trovato un ragno dall’aspetto curioso conservato nell’ambra vecchia di 50 milioni di anni. Con una struttura allungata simile al collo e lunghe bocche che sporgevano dalla “testa” come un becco angolato, l’aracnide aveva una sorprendente somiglianza con un piccolo pellicano. Alcuni decenni dopo, quando i ragni pellicani viventi sono stati scoperti in Madagascar, gli aracnologi hanno appreso che il loro comportamento è insolito quanto il loro aspetto, ma poiché questi ragni vivono in parti remote del mondo sono rimasti in gran parte non studiati—fino a poco tempo fa.

Al Museo Nazionale di Storia Naturale dello Smithsonian, curatore di aracnidi e miriapodi Hannah Wood ha esaminato e analizzato centinaia di ragni pellicani sia nel campo in Madagascar e attraverso lo studio dei ragni pellicani conservati nelle collezioni museali. La sua analisi, focalizzata sui ragni dei generi Eriauchenius e Madagascarchaea, ha ordinato i ragni che ha studiato in 26 specie diverse—18 delle quali non sono mai state descritte prima. Legno e collega Nikolaj Scharff dell’Università di Copenaghen descrivono tutte le 26 specie di ragno pellicano nel gennaio. 11 numero della rivista Zookeys.

Wood dice che i ragni pellicani sono ben noti tra gli aracnologi non solo per il loro aspetto insolito, ma anche per il modo in cui usano i loro lunghi “colli” e l’apparato boccale simile alla mascella per predare altri ragni. “Questi ragni attestano la biologia unica che si è diversificata in Madagascar”, ha detto.

I ragni pellicani sono cacciatori attivi, che si aggirano nella foresta di notte e seguono lunghe dragline di seta che li conducono alla loro preda ragno. Quando un ragno pellicano trova una vittima, si allunga rapidamente e lo impala sulle sue lunghe “mascelle”, o cheliceri. Poi tiene la cattura lontano dal suo corpo, mantenendosi al sicuro da potenziali contrattacchi, fino a quando la vittima muore.

I ragni pellicani di oggi sono “fossili viventi”, dice Wood, notevolmente simili a specie conservate nei reperti fossili di 165 milioni di anni fa. Poiché i ragni viventi sono stati trovati dopo che i loro antenati erano stati scoperti nei reperti fossili e presunti estinti, possono essere considerati un taxon “Lazzaro”. Oltre al Madagascar, moderni ragni pellicano sono stati trovati in Sud Africa e Australia—un modello di distribuzione che suggerisce i loro antenati sono stati dispersi in queste masse terrestri quando supercontinente Pangea della Terra ha cominciato a rompere circa 175 milioni di anni fa.

Il Madagascar ospita un gran numero di specie vegetali e animali che esistono solo sull’isola, ma fino a poco tempo fa erano state documentate solo poche specie di ragni pellicani. Nel 2000, la California Academy of Sciences ha lanciato un enorme inventario di artropodi in Madagascar, raccogliendo ragni, insetti e altri invertebrati da tutta l’isola.

Wood ha usato quelle collezioni, insieme a campioni provenienti da altri musei e ragni che ha raccolto durante il suo lavoro sul campo in Madagascar, per condurre il suo studio. Le sue osservazioni dettagliate e misurazioni di centinaia di esemplari hanno portato all’identificazione di 18 nuove specie—ma Wood dice che ci sono quasi certamente più da scoprire. Mentre i lavoratori sul campo continuano a raccogliere esemplari in tutto il Madagascar, “Penso che ci saranno molte più specie che non sono ancora state descritte o documentate”, ha detto.

I ragni raccolti personalmente, compresi gli olotipi (gli esemplari esemplari) per molte delle nuove specie, si uniranno alla Collezione entomologica nazionale degli Stati Uniti allo Smithsonian, la seconda più grande collezione di insetti al mondo, dove saranno conservati e accessibili per ulteriori ricerche da parte di scienziati di tutto il mondo.

Tutti i ragni pellicani descritti da Wood vivono solo in Madagascar, un’isola la cui enorme biodiversità è attualmente minacciata da una diffusa deforestazione. Le nuove specie aggiungono alla comprensione degli scienziati di quella biodiversità e aiuteranno Wood a indagare su come i tratti insoliti dei ragni pellicani si siano evoluti e diversificati nel tempo. Sottolineano anche l’opportunità di conservare ciò che rimane delle foreste del Madagascar e la biodiversità che contengono, afferma.

Maggiori informazioni: Hannah M. Wood et al, Una revisione dei ragni pellicani del Madagascar dei generi Eriauchenius O. Pickard-Cambridge, 1881 e Madagascarchaea gen. n. (Araneae, Archaeidae), ZooKeys (2018). DOI: 10.3897 / zookeys.727.20222

Informazioni sulla rivista: ZooKeys

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