Foto di Poon Lim e la sua zattera.

Foto di Poon Lim e la sua zattera. (Marina degli Stati Uniti)

Ci sono state innumerevoli storie notevoli di persone che si perdono in mare. Mentre alcune di queste storie sono mere opere di finzione, altri sono racconti di persone reali che vanno alla deriva nelle acque aperte, sopravvivendo solo sulle necessità a loro disposizione. Una di queste storie reali e impressionanti è quella di un marinaio cinese di nome Poon Lim, che lavorava a bordo di una nave commerciale britannica armata affondata da un sottomarino militare tedesco nell’anno 1942.

Mentre il sottomarino tedesco colpiva la nave mercantile britannica durante la seconda guerra mondiale, Poon Lim, che lavorava come steward, saltò nell’Oceano Atlantico meridionale con nient’altro che un giubbotto di salvataggio. Andò alla deriva in mare aperto su una zattera di salvataggio per centotredici giorni fino a quando un peschereccio brasiliano alla fine lo trovò e lo salvò.

La fuga dalla Cina

Nel 1932, l’esercito imperiale giapponese stava avanzando verso la Cina nel tentativo di catturare alcune province della Cina sotto l’Impero giapponese. Giovani ragazzi cinesi venivano introdotti nell’esercito per combattere il nemico. Il padre di Lim preoccupato lo mandò da suo fratello che stava lavorando su una nave passeggeri britannica. Lim si iscrisse alla Marina mercantile britannica e iniziò a lavorare come ragazzo di cabina.

La vita in mare non era facile per il giovane Lim, che doveva costantemente affrontare il mal di mare e la discriminazione razziale. Gli inglesi erano noti per maltrattare coloro che pensavano fossero al di sotto della loro statura. Sfortunatamente, i membri dell’equipaggio cinesi non solo erano laceri e sottoposti al fanatismo degli ufficiali britannici, ma anche messi in alloggi congestionati. Stanco del trattamento agonizzante, Lim lasciò nel 1937 e andò a Hong Kong per proseguire gli studi in meccanica.

La vita non era facile neanche lì, con la minaccia di attacco giapponese imminente. Quando scoppiò la seconda guerra mondiale, gli inglesi dovettero affrontare una carenza di manodopera a bordo delle loro navi. Le condizioni a quel tempo erano molto migliori, specialmente per i lavoratori cinesi, e ora veniva loro distribuito un aumento della paga. Proprio mentre i giapponesi erano sul punto di attaccare Hong Kong nel 1941, Lim si assicurò un lavoro come secondo mess steward su una nave della marina mercantile britannica, la SS Benlomond.

La disavventura marina

La storia ha dichiarato l’uso di navi da crociera come navi da guerra mimetizzate durante la prima e la seconda guerra mondiale, queste navi mercantili erano armate con cannoni, siluri e altre armi da combattimento. Come meccanismo di difesa, alle compagnie di navigazione britanniche era stato chiesto di progettare piroscafi veloci con la disposizione per il carico dell’artiglieria. Allo scoppio della seconda guerra mondiale, SS Ben Lomond navigava come una nave mercantile britannica armata. Il 10 novembre, la nave salpò da Città del Capo in Sud Africa, verso Paramaribo in Suriname lungo la costa nord-orientale del Sud America 1942. La norma durante la guerra per le navi era di navigare in una flotta con una scorta delle forze armate per consentire una migliore difesa durante un attacco a sorpresa. Sfortunatamente, SS Benlomond stava navigando non accompagnato da un equipaggio di 54, che comprendeva il comandante della nave Capt. John Maul, 8 uomini armati, Lim Poon e altri 44 membri dell’equipaggio.

13 giorni dopo, il mercantile armato fu attaccato da un sottomarino tedesco U-172 che era sotto il comando di Kpt.Lt Carl Emmermann. L’SS Ben Lomond fu colpita da due siluri il 10 novembre 1942 e scomparve sott’acqua in pochi minuti. La nave in quel momento era a 6 giorni di distanza dalla sua destinazione, a circa 1200 km a est del Rio delle Amazzoni. Poon Lim è riuscito a entrare in possesso di un giubbotto di salvataggio e saltò giù dalla nave proprio come l’esplosione nella sala macchine si è verificato.

La sopravvivenza di Poon Lim in mare

Lim galleggiò nell’oceano per due ore difficili finché non si imbatté in una zattera di legno. Salì a bordo della zattera 8 da 8 pollici, che in seguito si rivelò essere una zattera Carley (zattera di salvataggio). La zattera Carley era una piccola, quadrata, piattaforma galleggiante comunemente usato dalle navi da guerra. Ha trovato alcune disposizioni sulla zattera che comprendeva una brocca di quaranta litri di acqua, lattine di biscotti e cracker, alcuni pemmican che è come una carne secca di manzo, un sacchetto pieno di zollette di zucchero, compresse di latte maltato, succo di lime, un po ‘ di cioccolato, un paio di razzi segnale, due pentole segnale di fumo e una torcia elettrica.

Ormai, Lim non era sicuro se ci fossero stati altri sopravvissuti in quanto non poteva vedere nessuno in giro. Sperava che il porto di attracco sarebbe partito alla ricerca della nave scomparsa, ma presto si rese conto che potrebbe non essere possibile nell’attuale situazione di guerra. I giorni iniziali passarono comodamente con l’acqua e la razione trovate a bordo. Ma subito dopo le forniture esaurite, e Lim ha dovuto pensare in modo innovativo per rimanere in vita. Ha usato la copertura del suo giubbotto di salvataggio per catturare l’acqua piovana per bere e con risorse trasformato un filo dalla torcia elettrica in un amo da pesca. Ha usato la corda di canapa disponibile come linea di pesca, dopo aver fatto un gancio più robusto per i pesci più grandi da un chiodo nella zattera di legno. Lim non era un buon nuotatore, quindi si teneva sempre legato alla zattera con una corda al polso. Riuscì a fare un coltello da un contenitore di latta di biscotti, che usava per tagliare e pulire il pesce che catturava. Spesso asciugava gli avanzi di pesce per un uso successivo.

Ad un certo punto, dopo essere stato colpito da una tempesta, Lim è stato lasciato senza acqua potabile, pesce essiccato o cibo. Poi prese un gabbiano, lo uccise con il suo coltello grezzo e bevve il suo sangue per placare la sua sete. Se questo non era abbastanza straziante, Lim notò diversi squali che circondavano la zattera più e più volte. Deciso a sopravvivere, decise di affrontare uno squalo più piccolo, per scoraggiare gli altri e anche perché gli avrebbe fornito cibo per un paio di giorni. Un debole Lim stava presto perdendo la forza di cacciare pesci o gabbiani ogni giorno. Usando i resti di un gabbiano come esca, riuscì ad agganciare un piccolo squalo. Una volta a bordo, ha lottato per ucciderlo completamente. Dopo un piccolo combattimento, riuscì a trattenere lo squalo abbastanza da tagliarlo. Non solo era in grado di saziare la sua sete, ma aveva anche cibo abbondante per il prossimo paio di giorni. Era anche abbastanza creativo da pulire le pinne e appenderle a una corda al sole per fare la popolare delicatezza di Hainan, pinne di squalo essiccate.

Passanti, avvistamenti e salvataggio

Poon Lim era apparentemente, avvistato alla deriva un certo numero di volte, ma senza alcun risultato. La prima volta che fu avvistato, fu da una nave dove l’equipaggio lo vide ma ignorò la sua presenza. Lim ha concluso che è stato, forse a causa della sua somiglianza con i giapponesi che è stato evitato. La seconda volta, è stato avvistato da aerei di pattuglia della Marina degli Stati Uniti e uno anche lasciato cadere una boa accanto a lui come un marcatore. Ma la sfortuna di Lim non era ancora finita. Una tempesta ha spostato la zattera di Lim lontano dalla boa di segnalazione e non è stato rintracciato. Qualche tempo dopo, è stato avvistato da un U-boat tedesco, ma è stato lasciato al suo destino. Ha mantenuto un conteggio di giorni legando nodi in una corda inizialmente, ma presto ha rinunciato e ha fatto ricorso al conteggio lune piene per mantenere il punteggio del numero di giorni passati.

Lim sapeva pochi giorni prima del suo salvataggio che si stava avvicinando alla terra poiché il colore dell’acqua era cambiato. Il 5 aprile 1943, la zattera era in un’insenatura del fiume quando fu avvistato da tre pescatori, a 16 km dalla costa del Brasile. Lo hanno salvato dalla zattera e lo hanno portato nella loro barca. A causa della barriera linguistica, nessuna delle due parti potrebbe formare una conversazione completa. Lim è stato alimentato sulla barca e portato a Belem in Brasile, arrivando tre giorni dopo. Anche se aveva perso quasi 9 kg in mare, uscì dalla barca senza alcuna assistenza. Fu in grado di raccontare il suo calvario a Belem e fu ricoverato nell’ospedale locale per quattro settimane. È stato trattato per disidratazione e gravi scottature. Lim Poon era stato alla deriva per 133 giorni fino al giorno in cui è stato salvato dai pescatori.

Il ritorno a casa

Il suo ritorno a Londra è stato organizzato dal Console britannico in Brasile via Miami e New York. Era diventato una celebrità ormai e la gente affollata a lui per sentire parlare della sua avventura. Quando gli fu detto che aveva creato un record di sopravvivenza su una zattera, disse: “Spero che nessuno dovrà mai battere quel record”. Tornò a Londra dove re Giorgio VI gli conferì la British Empire Medal (BEM) per il suo coraggio. La sua esperienza è stata catalogata dalla Royal Navy in manuali di sopravvivenza per ispirazione e scopi pratici.

Poon Lim wih US Navy.

Poon Lim con la US Navy viene presentato con specchio di segnalazione in vetro temperato come parte delle attrezzature di soccorso. (Museo Nazionale della Marina degli Stati Uniti / Flickr)

Poon Lim alla fine si stabilì negli Stati Uniti, dove il senatore di Washington Warren Grant Magnuson gli concesse la cittadinanza in particolare considerazione. Poon Lim respirò il suo ultimo respiro il 4 gennaio 1991, a Brooklyn.

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