Concept d’artiste de la fusée Vulcan de United Launch Alliance. Crédit: ULA

Mettant fin à des mois de spéculation, Blue Origin, une société détenue par Jeff Bezos, fondateur d’Amazon, a remporté un contrat d’étape pour la fourniture de moteurs-fusées de premier étage pour un puissant nouveau propulseur conçu par United Launch Alliance pour remplacer sa flotte actuelle de lanceurs Atlas et Delta, ont annoncé jeudi les sociétés.

Propulsé au gaz naturel liquéfié et à l’oxygène liquide, le moteur BE-4 de Blue Origin a été sélectionné par rapport à l’AR1 à combustion de kérosène plus traditionnel d’Aerojet Rocketdyne pour être utilisé dans la nouvelle fusée Vulcan d’ULA, qui devrait effectuer son premier vol à la mi-2020.

« Grande victoire pour @BlueOrigin aujourd’hui! »Bezos a tweeté. « Et un grand merci à @ulalaunch d’avoir choisi notre moteur BE-4. Ravi de faire partie de la mission de Vulcain dans l’espace. »

Le moteur BE-4 mettra fin à la dépendance d’ULA aux moteurs de premier étage RD-180 de construction russe alimentant actuellement le premier étage du cheval de bataille de l’entreprise Atlas 5. Les RD-180 brûlent du kérosène et de l’oxygène et développent 860 000 livres de poussée au niveau de la mer.

Deux moteurs BE-4, générant chacun 550 000 livres de poussée, alimenteront le premier étage du Vulcan, ainsi que des boosters à combustible solide à sangle fournis par Northrup Grumman, selon le poids et la trajectoire de la charge utile. La poussée maximale au décollage sera de 3,8 millions de livres et la fusée sera partiellement réutilisable.

Les moteurs RL10 à hydrogène Aerojet Rocketdyne alimenteront le deuxième étage du Vulcan lorsque la version initiale commencera à fonctionner. Un étage supérieur plus puissant, l’Étage Évolué cryogénique Avancé, ou ACES, sera mis en place plus tard.

La fusée Vulcan sera équipée de deux moteurs de premier étage BE-4, de moteurs RL10 sur l’étage supérieur Centaur et de boosters à fusée solide. Crédit: ULA

ULA prévoit de poursuivre le lancement d’Atlas 5 jusqu’au début des années 2020 pendant la transition Vulcaine. L’Atlas 5 sera utilisé comme prévu pour lancer la capsule d’équipage commercial CST-100 Starliner de Boeing pour transporter les astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale à partir de l’année prochaine.

« Nous sommes heureux de conclure ce partenariat avec Blue Origin et attendons avec impatience le premier vol réussi de notre lanceur de nouvelle génération », a déclaré Tory Bruno, PDG d’ULA, dans un communiqué.

Bob Smith, PDG de Blue Origin, a ajouté: « United Launch Alliance est le premier fournisseur de services de lancement pour les missions de sécurité nationale, et nous sommes ravis de faire partie de leur équipe et de cette mission. Nous ne pouvons pas remercier assez Tory Bruno et toute l’équipe de United Launch Alliance pour avoir confié notre moteur à l’alimentation du premier étage de la fusée Vulcan. »

United Launch Alliance est un partenariat entre Boeing, constructeur original de la famille de fusées Delta, et Lockheed Martin, développeur de l’Atlas 5, qui a été formé principalement pour fournir un accès assuré à l’espace pour des charges utiles de sécurité nationale hautement prioritaires

Blue Origin prévoit également d’utiliser le BE-4 dans le premier étage de sa fusée New Glenn, qui sera en concurrence avec les lanceurs SpaceX et ULA lors de ses débuts au début des années 2020.Le premier étage de New Glenn est conçu pour atterrir verticalement pour la rénovation et la réutilisation.

Une version à deux étages du propulseur New Glenn mesurera environ 27 étages et générera 3,85 millions de livres de poussée au décollage à l’aide de sept moteurs BE-4. Le deuxième étage sera propulsé par deux moteurs BE-3.

Le BE-3 est déjà utilisé avec la fusée suborbitale New Shepard de Blue Origin, conçue pour transporter des touristes, des chercheurs et de petites charges utiles aux confins de l’espace et revenir d’un site de lancement au Texas.

La société a construit une énorme usine de fabrication près du Centre spatial Kennedy en Floride pour assembler des fusées New Glenn, qui seront lancées depuis Cap Canaveral, à proximité. Bezos a déclaré qu’il dépensait environ 1 milliard de dollars par an dans ses entreprises spatiales.

Bezos et Bruno ont annoncé un premier accord pour développer des moteurs BE-4 pour les fusées ULA en septembre 2014.

« Je pense qu’il est assez clair qu’il est temps d’avoir un moteur d’appoint du 21e siècle », a déclaré Bezos à l’époque. « Les grands moteurs du passé étaient des machines vraiment remarquables à part entière but mais nous avons des outils et des capacités, des simulations logicielles, des puissances de calcul dont les constructeurs de ces grands moteurs n’auraient pu que rêver.

« Nous pouvons construire un moteur aujourd’hui qui est un moteur du 21e siècle qui a une grande fiabilité, un faible coût d’exploitation et des performances élevées », a-t-il déclaré. « Et nous sommes super excités à ce sujet, et nous ne pourrions pas être plus excités d’avoir un partenaire comme ULA. »

Mais Aerojet Rocketdyne a jeté son chapeau dans le ring avec des plans pour développer l’AR1, générant 500 000 livres de poussée, et il est vite devenu clair que Blue Origin n’avait plus de verrou sur la sélection du moteur. Cela a alimenté d’intenses spéculations dans l’industrie spatiale sur la façon dont la concurrence pourrait se dérouler.

Dans tous les cas, la sélection du BE-4 de Blue Origin signifie qu’ULA comptera sur un éventuel concurrent pour fournir les moteurs nécessaires à sa fusée de nouvelle génération. Les détails du contrat n’ont pas été révélés, mais il comprend vraisemblablement des garanties de livraison conformes à l’approbation d’ULA.

« C’est un grand jour pour l’équipe Blue Origin ! »la société a tweeté jeudi soir. « Nous sommes honorés que @ulalaunch ait sélectionné le moteur LOX / LNG BE-4 de Blue pour alimenter le premier étage de la fusée Vulcan. »

La décision d’ULA de remplacer ses fusées Delta et Atlas par un seul système est intervenue à la suite de plaintes largement médiatisées du fondateur de SpaceX, Elon Musk, qui critiquait l’utilisation du RD-180 de construction russe pour lancer des charges utiles de sécurité nationale américaines et ce qu’il considérait comme un monopole de lancement militaire ULA.

Musk a également critiqué le coût élevé de la fusée lourde Delta 4, qui utilise des moteurs de premier étage Aerojet Rocketdyne RS-68 et qui est actuellement la fusée entièrement opérationnelle la plus puissante de l’inventaire américain. Il est également le plus cher et est utilisé exclusivement pour la sécurité nationale et les charges utiles de la NASA.

Musk a finalement remporté le droit d’enchérir sur des charges utiles militaires de grande valeur et depuis lors, la concurrence entre SpaceX et ULA a été féroce, ULA réduisant les coûts et arguant de son record de lancement sans tache, des taux d’assurance et une fiabilité des horaires sans doute inférieurs compensent un prix plus élevé pour l’Atlas 5 par rapport au Falcon 9 de SpaceX.

Mais les Falcon 9 coûtent des dizaines de millions de moins que l’Atlas 5, un argument de vente évident dans l’industrie des lancements commerciaux. Le coût final du Vulcan n’est pas encore connu.

« De l’orbite terrestre basse à Pluton, le Centaure Vulcain monocœur fait tout », explique ULA sur son site Web. « Cette conception simple est plus rentable pour tous les clients, qu’il s’agisse de la défense et de la sécurité nationale, des vols scientifiques et spatiaux habités de la NASA ou commerciaux. »

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