Perikles’ roerende begrafenisrede is een van de beroemdste passages van Thucydides. De staatsman prees Athene voor zijn vrijheid en democratische overwegingen, terwijl hij zijn steeds onderdrukkender rijk verdedigde. (Athene was slechts een democratie voor volwassen, mannelijke burgers van Atheense afkomst, niet voor vrouwen of slaven, of voor buitenlanders die onder keizerlijke Heerschappij leefden.) Deze boodschap is onthouden: tijdens de Eerste Wereldoorlog droegen Londense bussen posters met passages uit de toespraak; in 2012 werd een gedenkteken in het centrum van Londen van het R. A. F. Bomber Command gegraveerd met een citaat uit het.

maar Thucydides ‘kroniek van wat er gebeurde vlak na Perikles’ begrafenisrede is onuitgegeven-en zou zo duurzaam moeten zijn als de toespraak zelf. “De catastrofe was zo overweldigend dat mensen, die niet wisten wat er naast hen zou gebeuren, onverschillig werden voor elke regel van religie of van de wet,” schreef Thucydides. Ordelijke Atheners, die niet langer verwachtten lang genoeg te leven om straf voor misdaden onder ogen te zien, stortten zich in “een staat van ongekende wetteloosheid.”Ze konden niet eens de moeite nemen om hun doden respectabel te laten rusten. In plaats daarvan zochten overlevenden naar reeds brandende brandstapels, vrienden en familieleden toe te voegen aan de brand. En met het spook van de sterfelijkheid te allen tijde op de loer, leefden ze alleen voor “het plezier van het moment en alles wat denkbaar zou kunnen bijdragen aan dat plezier. Geen vrees voor god of de wet van de mens had een beperkende invloed.”

veel Atheners gaven hun Spartaanse vijanden de schuld van de ramp en verspreidden duistere geruchten over vergiftigde reservoirs. Toch wees Thucydides deze speculatie snel af. Athene was immers een zeemacht, een keizerlijke hoofdstad en een handelsstad waarvan de vloten zich over de oude wereld uitstrekten; de besmetting, schreef hij, verspreidde zich waarschijnlijk van Ethiopië naar Libië naar Perzië voordat hij uiteindelijk Griekenland bereikte, waar Athene—een wereldwijde haven voor commerciële schepen—zijn eerste stop was.

en toen het land eenmaal was aangekomen, kende zijn schade geen grenzen, wat de democratie zelf ernstig schade toebracht. In Plato ‘ s “Republiek”, geschreven enkele decennia na de pest, waarschuwde Socrates dat democratie zou vervallen in tirannie; Thucydides noteerde het glijden in onenigheid, dwaasheid, en demagogie. Alleen iemand met Perikles’ intelligentie en integriteit, schreef Thucydides, “kon de Vrijheid van het volk respecteren en hen tegelijkertijd in toom houden.”Zijn dood liet de Atheense democratie in handen van egoïstische schurken zoals Alcibiades, die later een oligarchische coup bevorderden, en oorlogszuchtige demagogen zoals Cleon, die Thucydides verachtte als “Opmerkelijk onder de Atheners voor het geweld van zijn karakter.”

voor iedereen die hoopt dat democratie het beste systeem is om de huidige coronapandemie het hoofd te bieden, is de Atheense ramp een angstaanjagende waarschuwing. Zoals Plato wist, zijn politieke regimes net zo fragiel als elke andere menselijke structuur, en vallen ze allemaal in de tijd. De pest verwoestte Athene voor vele jaren-Thucydides dacht dat het vijftien jaar duurde om te herstellen-maar zijn verslag suggereert dat de schade aan de democratie veel langer duurde. De inzet van onze eigen kwetsbaarheid is niet anders.

Dit is een ontnuchterende geschiedenis, maar toen ik Thucydides’ verslag van de pest las terwijl ik opgesloten zat, vond ik de ijzige oude historicus soms vreemd bemoedigend. Hij was te scrupuleus om de pest aan de Spartanen te wijten—een oud verwijt aan degenen die vandaag de dag proberen de schuld op buitenlandse rivalen te schuiven. Politici die op zoek zijn naar zondebokken zouden er verstandig aan doen om Perikles te herinneren, die vóór de pest zei: “wat ik vrees is niet de kracht van de vijand, maar onze eigen fouten.”

Thucydides handhaafde de gevoeligheid van een rationalist zelfs in oorlogstijd en Pest. In tegenstelling tot sommige Atheense dramatici zag hij noch metaforische betekenis, noch goddelijke vergelding in de epidemie. De pest was gewoon een plaag. Overleven van de ziekte, hij zorgvuldig “vastgesteld de symptomen, kennis van die zal het mogelijk maken om te worden herkend, als het ooit opnieuw zou uitbreken.”Zijn oude empirische analyse van catastrofe biedt een jot van hoop, zo niet verwondering: zolang er plagen zijn geweest, zijn er mensen geweest, bang maar vasthoudend, met behulp van de rede om te proberen van hen te leren.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.