Cher Monsieur,

L’impact le plus visible de la pollution atmosphérique est la brume, une couche de polluants et de particules provenant de la combustion de la biomasse et des émissions industrielles. Ce nuage de pollution a parfois une couleur brunâtre (par exemple, le nuage brun de Denver) et ce phénomène de nuage brun est une caractéristique commune des régions industrielles et rurales du monde entier. En raison du transport à longue distance, le phénomène principalement urbain (lié aux combustibles fossiles) ou rural (lié à la combustion de biomasse) se transforme en une brume régionale (ou nuage) qui peut s’étendre sur tout un continent. Il devient maintenant clair que le nuage brun peut avoir d’énormes impacts sur l’agriculture, la santé, le climat et le budget hydrique de la planète. La brume se compose d’une combinaison de gouttelettes d’eau et de particules minuscules. Les gouttelettes d’eau dans une brume ont un rayon inférieur à 0,001 mm. Il y a deux sources possibles pour les particules dans une brume. Ils sont soit générés naturellement (par exemple, du sel de mer, de la poussière), soit fabriqués par l’homme (par exemple, du sulfate ou de la suie). À partir d’un avion, la brume apparaît brune lorsque la fraction de suie ou de poussière est importante. Le Nuage brun asiatique est une couche de pollution atmosphérique qui couvre certaines parties du nord de l’océan Indien, de l’Inde et du Pakistan, ainsi que certaines parties de l’Asie du Sud, de l’Asie du Sud-Est et de la Chine. Cette couche de pollution a été observée lors de l’observation intensive sur le terrain de l’Expérience de l’Océan Indien (INODEX) en 1999. Par la suite, le Programme des Nations Unies pour l’environnement (PNUE) a soutenu un projet appelé ABC. La brume puissante qui recouvre tout le sous-continent indien – du Sri Lanka à l’Afghanistan – a entraîné des conditions météorologiques irrégulières, provoquant des inondations au Bangladesh, au Népal et dans le nord-est de l’Inde, mais une sécheresse au Pakistan et dans le nord-ouest de l’Inde.

Le Nuage brun asiatique fait fondre rapidement les glaciers de l’Himalaya et pourrait précipiter une catastrophe environnementale qui pourrait affecter des milliards de personnes. Les effets ont été liés au recul, au cours du dernier demi-siècle, des glaciers de l’Himalaya qui alimentent en eau les principaux fleuves, dont le Yangtsé, le Gange et l’Indus. Ces rivières constituent à leur tour le principal approvisionnement en eau de milliards de personnes en Chine, en Inde et dans d’autres pays d’Asie du Sud. Les conséquences pour la Chine, l’Inde et d’autres pays dont les rivières coulent de cette source sont incalculables, la fonte étant déjà imputée aux inondations en aval à la fin de l’été. Principalement, les feux domestiques de bois et de fumier ainsi que la fumée provoquent le nuage provenant de la combustion des forêts et des champs pour l’agriculture. De plus, les échappements de véhicules, les centrales électriques et les cheminées d’usine s’ajoutent au mélange. Cependant, l’analyse des nuages pollués laisse également espérer que la région pourra arrêter le recul alarmant de ces glaciers et assurer la sécurité des approvisionnements en eau en réduisant la pollution, par exemple en réduisant la dépendance aux poêles à bois.

L’INDOEX a révélé que cette brume est transportée bien au-delà de la région source, en particulier de décembre à avril. Les résultats d’INDOEX se rapportent principalement à la période de décembre à avril, appelée dans le présent rapport la saison sèche. Cette saison est la « mousson d’hiver » ou la « mousson du nord-est ». »Ce rapport du PNUE est la première étude approfondie de la brume sud-asiatique et de son impact sur le climat. Il est largement basé sur les études de l’équipe scientifique d’INDOEX composée de plus de 200 scientifiques d’Europe, d’Inde et des États-Unis. Il fournit un résumé de la grande couche de brume brunâtre et de son impact sur le chauffage radiatif de l’atmosphère et de la surface pour l’Asie du Sud et l’océan Indien adjacent pendant la campagne INDOEX. Il examine également les résultats préliminaires concernant l’impact de cette brume sur les températures régionales, les précipitations, l’agriculture et la santé.

La brume peut avoir un impact sur la productivité agricole de diverses manières directes et indirectes. Les effets directs sont:

  • La réduction du rayonnement solaire total (somme des rayons directs et diffusés) dans la partie photosynthétiquement active du spectre (0,4-0,7 µ) réduit la photosynthèse, ce qui entraîne une réduction de la productivité.

  • La sédimentation de particules d’aérosol (par exemple, cendres volantes, carbone noir et poussière) sur les plantes peut protéger les feuilles du rayonnement solaire.

  • De plus, les dépôts d’aérosols peuvent augmenter l’acidité et causer des dommages aux plantes.

Les effets indirects sont:

  • Les changements de température de surface peuvent avoir un impact direct sur la saison de croissance. Sous les tropiques, un refroidissement de surface (tel que prévu par les aérosols) peut prolonger la saison de croissance (tandis qu’un réchauffement à effet de serre peut la réduire).

  • Les changements dans les précipitations ou l’évaporation de surface peuvent avoir un impact important.

De plus en plus de publications établissent un lien entre la pollution de l’air et les effets à court et à long terme sur la santé humaine. Les populations à risque de particules inhalées sont celles qui sont les plus sensibles aux maladies pulmonaires et cardiaques, aux nourrissons et aux personnes âgées. Une étude conjointe menée en 1997 par l’Organisation mondiale de la Santé (OMS), le World Resources Institute et l’Environmental Protection Agency des États-Unis estime que près de 700 000 décès dans le monde sont liés à la pollution atmosphérique et que ce nombre peut atteindre 8 millions de décès d’ici 2020 (Groupe de travail, 1997). Les occurrences de maladies respiratoires en Asie du Sud résultant de la pollution de l’air, tant à l’intérieur qu’à l’extérieur, sont estimées assez importantes. Dans chacune des 23 villes de plus d’un million d’habitants en Inde, les niveaux de pollution atmosphérique dépassent les normes de l’OMS. On estime qu’en Inde seulement, environ 500 000 décès prématurés sont causés par la pollution intérieure chez les mères et leurs enfants de moins de 5 ans. Des problèmes graves liés aux maladies respiratoires ont été identifiés pour la pollution intérieure et extérieure à Calcutta, Delhi, Lucknow, Bombay, Ahmedabad et dans plusieurs pays d’Asie de l’Est, dont la Chine, la Thaïlande et la Corée. Il existe encore des connaissances insuffisantes sur l’efficacité relative des particules submicrométriques par rapport aux particules plus grosses ou sur les rôles spécifiques du carbone noir et du carbone organique. De telles études doivent être effectuées à l’avenir.

Selon Srinivasan et Gadgil, la large publicité donnée à la publication d’un rapport du PNUE sur le Nuage brun d’Asie et ses impacts multiples sur la santé, l’agriculture et le climat, à l’échelle régionale et mondiale, a suscité de nombreuses inquiétudes. Le communiqué de presse du PNUE (et donc les rapports des médias qui en découlent) est un mélange d’observations et de déductions scientifiquement fondées d’une part et de déclarations sensationnelles sans fondement scientifique d’autre part. Le rapport du PNUE est basé sur les conclusions d’un programme international appelé INDOEX. Le terme Nuage Brun Asiatique a été inventé par les dirigeants de l’INDOEX pour décrire la brume brune qui se produit de janvier à mars sur la région de l’Asie du Sud et l’océan Indien tropical, la mer d’Arabie et le golfe du Bengale. Il est important de noter que la brume n’est pas une caractéristique permanente de l’atmosphère au-dessus de la région asiatique et des mers environnantes. Il ne se produit qu’en janvier-mars, pendant la saison suivant la mousson du sud-ouest et la mousson du nord-est. Il est suggéré dans le rapport du PNUE que l’impact de la brume évaluée à l’aide d’un modèle de circulation générale atmosphérique est une diminution des précipitations en Asie du nord-Ouest (y compris en Arabie saoudite, au Pakistan et en Afghanistan). Cependant, la simulation du modèle des régimes pluviométriques sur cette région est particulièrement médiocre et la fiabilité de ce rapport est donc suspecte. En outre, l’ampleur attendue de l’impact sur les rendements des cultures est faible et il n’y a aucune base pour affirmer dans le communiqué de presse du PNUE que la « vaste couverture de pollution en Asie du Sud nuit à l’agriculture. »Les scientifiques indiens affirment que le nuage brun asiatique n’est pas spécifique à l’Asie et n’a pas d’effet d’entraînement sur la mortalité liée à la pollution. Le ministère de l’environnement affirme que les conclusions drastiques du rapport sur la perturbation des conditions météorologiques ou les moussons massives, les inondations et les courants d’air causés par le nuage étaient « infondées » car le rapport ne traitait que de la saison hivernale en Asie du Sud.

Selon Ramanathan et al., la brume brune d’Asie du Sud couvre la majeure partie de la mer d’Arabie, du golfe du Bengale et de la région d’Asie du Sud. Il se produit chaque année et s’étend d’environ novembre à avril et peut-être plus longtemps. Le carbone noir et d’autres espèces dans la brume réduisent le chauffage radiatif moyen de l’océan jusqu’à 10% et améliorent le chauffage radiatif solaire atmosphérique de 50 à 100%. Ces résultats sont en contradiction avec les perceptions de Srinivasan et Gadgil selon lesquelles la brume ne se produit que de janvier à mars et que le forçage des aérosols utilisé par le PNUE était d’une ampleur irréaliste car il utilisait les valeurs de 1999 et ignorait les effets infrarouges (IR) des aérosols. L’INDOEX et le PNUE ne se sont pas basés uniquement sur les valeurs de 1999, mais ont utilisé des données de 1996 à 1999 et ont également pris en compte les effets compensateurs de la RI. La longue durée de la brume, sa teneur en carbone noir, la grande perturbation du budget d’énergie radiative de la région et son impact simulé sur la distribution des précipitations, s’ils sont avérés corrects, ont des implications importantes pour le budget régional de l’eau, l’agriculture et la santé. Le lien entre les aérosols anthropiques et la réduction des précipitations de mousson en Asie du Sud a également été établi à l’aide de plus de 15 études modèles antérieures au rapport du PNUE. Le communiqué de presse, bien que ses citations directes du rapport soient exactes, aurait dû mettre davantage l’accent sur les mises en garde du rapport.

Pour conclure, il est clair que le communiqué de presse du PNUE sur le Nuage brun asiatique a créé une prise de conscience de la pollution. Cela devrait donner une impulsion au programme en cours de réduction des émissions nocives dans nos villes. Les personnes vivant en Asie doivent s’inquiéter de cette brume car elle a des impacts immédiats et à long terme sur leur santé. La population en général est toujours inconsciente des problèmes environnementaux récents à la suite desquels la pollution augmente quotidiennement. Cela peut être dû au nombre croissant de véhicules automobiles, à diverses industries ou à la pollution intérieure. De plus, il y a également une augmentation soudaine de la pollution pendant les festivals en raison de feux d’artifice excessifs. En Inde, jusqu’à présent, les travaux liés au réchauffement climatique se limitent principalement à la recherche, aux conférences, aux séminaires et aux ateliers, la population en général ayant très peu de connaissances sur la question brûlante du réchauffement climatique. De même, la population générale est peu sensibilisée au nuage brun asiatique. Alors que le réchauffement climatique est devenu une préoccupation environnementale pour le monde entier, de même le Nuage brun asiatique est également l’un des problèmes environnementaux essentiels à l’échelle mondiale et en particulier pour les pays asiatiques. Tous ces problèmes environnementaux croissants sont quelque part liés soit à des facteurs responsables, soit à des moyens de les prévenir. Il est urgent de sensibiliser la population générale à ces questions environnementales croissantes.

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