a oração funerária agitada de Péricles está entre as passagens mais famosas de Tucídides. O estadista elogiou Atenas por sua liberdade e deliberações democráticas, defendendo seu império cada vez mais opressivo. (Atenas era apenas uma democracia para os cidadãos adultos, homens de ascendência ateniense, não para mulheres ou escravos, ou para os estrangeiros que vivem sob o domínio imperial.) Esta mensagem foi lembrada: durante a Primeira Guerra Mundial, autocarros de Londres carregavam cartazes com passagens do discurso; em 2012, um memorial no centro de Londres para o comando bombista da R. A. F. foi gravado com uma citação dele.Mas a crônica de Tucídides sobre o que aconteceu logo após a oração fúnebre de Péricles é indescritível—e deve ser tão duradoura quanto o próprio discurso. “A catástrofe foi tão devastadora que os homens, não sabendo o que aconteceria ao lado deles, se tornaram indiferentes a todas as regras de religião ou de lei”, escreveu Tucídides. Atenienses ordenados, não esperando mais viver o suficiente para enfrentar a punição por crimes, mergulharam em “um estado de ilegalidade sem precedentes.”Eles nem se deram ao trabalho de deitar os seus mortos para descansar respeitavelmente. Em vez disso, os sobreviventes procuravam Piras funerárias já queimadas, adicionando amigos e parentes ao incêndio. E com o espectro da mortalidade a pairar em todos os momentos, eles viveram apenas para ” o prazer do momento e tudo o que poderia contribuir para esse prazer. Nenhum temor de Deus ou lei do homem tinha uma influência de restrição.”

muitos atenienses culparam a calamidade de seus inimigos espartanos, espalhando rumores escuros de reservatórios envenenados. No entanto, Tucídides rapidamente descartou tal especulação. Afinal, Atenas era uma potência naval, uma capital imperial, e uma cidade comercial, cujas frotas variou em todo o mundo antigo; o contágio, ele escreveu, provavelmente espalhar, desde a Etiópia, a Líbia para a Pérsia, antes de finalmente chegar a Grécia, em Atenas—um porto para os navios comerciais—foi a sua primeira parada.E, quando chegou, os seus danos não conheciam limites, prejudicando gravemente a própria democracia. Na “República” de Platão, escrita várias décadas após a peste, Sócrates advertiu que a democracia iria decair em tirania; Tucídides registrou-a deslizando em discórdia, loucura e demagogia. Somente alguém da inteligência e integridade de Péricles, Tucídides escreveu: “poderia respeitar a liberdade do povo e, ao mesmo tempo, mantê-los sob controle. Sua morte deixou a democracia ateniense nas mãos de patifes egoístas, como Alcibiades, que mais tarde promoveu um golpe oligárquico, e demagogos belicosos, como Cleon, que Tucídides desprezou como “notável entre os atenienses pela violência de seu caráter.”

para qualquer pessoa esperançosa de que a democracia é o melhor sistema para lidar com a atual pandemia de coronavírus, o desastre ateniense é uma advertência arrepiante. Como Platão sabia, os regimes políticos são tão frágeis como qualquer outra estrutura humana, e todos caem no tempo. A praga devastou Atenas por muitos anos—Tucídides calculou que levou quinze anos para se recuperar-mas seu relato sugere que os danos à democracia duraram muito mais tempo. Os riscos da nossa própria vulnerabilidade não são diferentes.

esta é uma história sóbria, mas, ao ler o relato de Tucídides sobre a Praga enquanto estava em confinamento, às vezes achei o velho historiador frosty estranhamente animador. Era demasiado escrupuloso para culpar os espartanos pela epidemia—uma antiga reprovação àqueles que hoje tentam culpar os rivais estrangeiros. Os políticos em busca de bodes expiatórios seriam sábios para recordar Péricles, que disse, antes da praga, “o que eu temo não é a força do inimigo, mas nossos próprios erros.”

Tucídides manteve a sensibilidade de um racionalista mesmo em tempo de guerra e peste. Ao contrário de alguns dramaturgos atenienses, ele não viu nem significado metafórico nem retribuição divina na epidemia. A peste era apenas uma praga. Sobrevivendo à doença, ele cuidadosamente ” estabelece os sintomas, cujo conhecimento irá permitir que ele seja reconhecido, se ele nunca mais sair de novo.”Sua antiga análise empírica da catástrofe oferece um jot de esperança, se não de maravilha: desde que houve pragas, houve pessoas, assustadas, mas tenazes, usando a razão para tentar aprender com elas.

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