Em caso de ameaça ou mau presságio, os reis da Assíria tinham um ritual. O governante iria se esconder, disfarçado de agricultor, e um substituto foi escolhido para substituí-lo; este poderia ser um assunto particularmente leal, um rival político, ou um tolo. O substituto pegaria uma rainha e sentar-se-ia no trono por até 100 dias. Então, quando a ameaça tinha passado, o falso rei foi morto e dado um enterro real. O destino tinha sido enganado. Pensa-se que o esarhaddon paranóico tenha realizado este ritual pelo menos três vezes.Seu terceiro filho, Ashurbanipal, não deveria ser rei; a poderosa rainha-mãe garantiu uma sucessão suave. “Eu sou Ashurbanipal”, que abraça seu longo reinado (669-631 A. C.) e vasto império, é um catálogo de tentativas mais ou menos brutais para manter o perigo à distância. Uma maneira de fazer isto era matar leões. A exposição de abertura, Uma escultura da caça real em placas de gesso, é um retrato de um homem em guerra com a ameaça de desordem. O olho viaja pela esquerda ao longo da faixa de taupe. Uma criança libera um leão de sua gaiola, então vários reis atacam vários leões com flechas, espadas e lanças, mas é sempre o mesmo rei e o mesmo leão: um pesadelo recorrente. O trabalho de domar o caos nunca é feito. Painéis como este revestiam as paredes do Palácio Real em Nínive. Em cenas de brincadeiras e massacres, Carvers assírios traduziram as texturas de seu mundo em pedra: os cepos e eddies na cauda de um cavalo, um músculo de bezerro cerrado, uma trança de vinho. Um porta, esculpido em rosetas e borlas, lembra-se dos tapetes que imita. A agonia dos animais é intensamente observada (um delta de rills de sangue corre onde cada ponto encontra pelt), mas a angústia humana é um assunto arriscado para a arte oficial. Há sinais de uma imaginação delicada trabalhando para expressar a singularidade da dor em um estilo projetado para o movimento formal. Guardas desonrados ajoelham-se estranhamente no espaço vazio, pairando como anjos.

Painel, 900-700 AC, escavado em

Panel (900-700 BC), excavated at ‘Fort Shalmaneser’, Nimrud, Iraq. Foto: © The Trustees of the British Museum

It was the king’s duty to recreate the perfect world the gods had made at the beginning of time, but there was nothing abstract about the darkness at the gates. O avô de Ashurbanipal tinha sido assassinado por seu filho; agora o irmão mais velho do rei, que havia sido aplacado com o estado vassalo da Babilônia, estava conspirando contra ele. Portais, lugares perigosos, foram flanqueados por espíritos protetores em baixo relevo: homens barrocos barbudos em kilts, e figuras de pés de Águia segurando punhais. A defesa mágica do palácio foi cuidadosamente planeada pelos estudiosos. As entranhas de ovinos eram o método preferido para a determinação do risco.

como príncipe-herdeiro Ashurbanipal tinha sido mestre de spymaster para seu pai, coletando informações sobre os inimigos da Assíria. Como rei, ele foi retratado com um estilete em seu cinto. A fome de conhecimento distinguia-o. A biblioteca que ele compilou nos deu Gilgamesh, embora estivesse mais preocupado em entender a vontade dos deuses do que em contar histórias. Comprimidos dedicados apenas a pressas de nascimento anormal eram mais de três vezes mais numerosos do que o épico da criação. Havia feitiços anti-fantasmas, guias para interpretação da chuva, uma ferramenta de ensino em forma de pulmão. Algumas destas obras foram escritas no palácio, incluindo por escribas cativos acorrentados; a maioria foi saqueada do exterior.

o correio viajou rapidamente ao redor do Reino graças a um sistema de retransmissão de mensageiros (um pequeno tablet é apresentado emergindo de um envelope de argila tubular). Assim como estilos e ideias: o motivo do lótus e do bud veio do Egito; griffins contemporâneos são encontrados nas jantes dos Caldeirões em Chipre, em acessórios de bronze na Turquia, e em azulejos vidrados no Irã. A exposição realiza um movimento duplo-aventuramo-nos dos palácios e jardins reais para as fronteiras do Império, mas as franjas têm muito a dizer sobre o centro. As economias dos Estados clientes transformaram-se para alimentar o desejo da Assíria por matérias-primas e coisas requintadas. Obeliscos egípcios foram derretidos e seu metal usado para decorar os templos da capital. Um painel de marfim encontrado em Nimrud, de uma Leoa devorando um jovem, incrustado com carneliano e lapis lazuli, acredita-se ter sido feito por artesãos fenícios.; os pesados pagamentos de tributo incitaram as suas cidades portuárias a tornarem-se centros de bens de luxo.

Os touros alados encontrado por Austen Layard em Nimrud, de meados do século 19, Charles Frederick Cooper,

Os touros alados encontrado por Austen Layard em Nimrud (meados do século 19), Frederick Charles Cooper. Foto: © the Trustees of the British Museum

Beleza e violência são entrelaçados de forma enjoativa. O painel esculpido representando a batalha de Til-Tuba, em que o exército de Ashurbanipal esmagou os soldados de Elam e foi para casa com a cabeça de seu rei, é uma paisagem infernal de flechas e membros decepados. Os perfis de Serried separam-se à medida que os lutadores transbordam as suas bandas e caem no Rio. Os peixes mordem os seus tremores. O estilo impassivo e hieroglífico deu lugar não ao caos, mas a uma partida na forma: uma nova sofisticação na representação do sofrimento. Nínive caiu para os babilônios e os medos em 612, e essas obras triunfalistas, por sua vez, tornaram-se vítimas da guerra. Uma das cenas de caça chegou a incluir um momento de justiça poética: o rei segura um leão de pé pela cauda, pronto para encará-lo. Seu outro braço, levantado para atacar, está faltando; a parte superior do corpo do rei foi desfigurada quando os palácios foram saqueados e destruídos. Os vândalos também “libertaram” o leão, cortando-lhe a cauda. Uma imagem projetada para transmitir riqueza e poder tornou-se um testemunho de sua fragilidade.A escavação de Nínive, iniciada na década de 1840 por Austen Henry Layard, foi continuada por Ormuzd Rassam, um cristão Assírio de Mosul. Foi em uma das expedições ao luar de Rassam (ele trabalhou de noite para fugir da Missão Francesa cavando lá) que ele encontrou um dos painéis do leão. “Na minha posição como agente do Museu Britânico”, escreveu ele, ” eu tinha garantido para a Inglaterra. Quase todas as esculturas foram enviadas em jangadas rio abaixo para Basra, e de lá para Londres. O Museu desempenhou um papel ativo nestas descobertas, e na criação da Assíriologia como disciplina, mas esta história dificilmente é mencionada no show (embora seja discutida no catálogo). A proveniência é mais geralmente listada na venda de arte do que na sua exibição, mas na ausência de qualquer informação sobre quem encontrou esses objetos e quando, o sentido é que eles acabaram aqui pela força da lei natural. À medida que o tigre flui para o mar, também as antiguidades para Bloomsbury.

‘I am Ashurbanipal: King of the World, King of Assyria’ is at the British Museum, London until 24 February 2019.

From the February 2019 issue of Apollo. Antevisão e assinatura aqui.

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