Pas de plus grande gloire, pas de plus grand honneur, le sort de l’homme s’en va qu’un sentiment possédé au plus profond de son cœur que le monde est un meilleur endroit pour qu’il ait vécu.

De garçon de courses à avocat en passant par éditeur, en tant que fondateur de l’un des journaux noirs les plus lus des États-Unis, Robert Sengstacke Abbott a donné la parole à un point de vue noir rendu muet au début du XXe siècle.

Né en Géorgie d’un couple dont les parents avaient été esclaves, Abbott était encore un bébé lorsque son père, Thomas Abbott, est décédé d’une leucémie. Sa mère, Flora, épousa plus tard John Sengstacke, un mulâtre d’origine allemande qui ajouta rapidement Sengstacke au nom de Robert.

Abbott est diplômé de l’Institut Hampton en Virginie. Après l’université, il déménage à Chicago, une ville à laquelle il avait été exposé en chantant avec le Quatuor du Hampton College à l’Exposition universelle de 1893. Il est diplômé du Kent College of Law de Chicago en 1898, mais en raison de préjugés raciaux, il n’a pas pu pratiquer le droit. Armé d’une formation en imprimerie et de diplômes universitaires, il a converti un investissement de 25 $ dans le journal Chicago Defender. Avec l’aide de J. Hockley Smiley, le Chicago Defender est devenu le domaine littéraire de l’avancement racial. Le Défenseur a activement encouragé la migration vers le nord des Sudistes noirs, en particulier vers Chicago. Ses colonnes ont non seulement rendu compte du mouvement, mais ont également contribué à la création de la « Great Northern Drive » de 1917, un terme inventé par Abbott lui-même. Au début des années 20, la diffusion du Défenseur atteignait plus de 200 000 personnes. La distribution du document a été facilitée par des porteurs de chemin de fer noirs qui ont lu et partagé Le Défenseur. Le Défenseur a parlé d’injustices, mais aussi d’un esprit qui représentait sans vergogne la fierté noire, la dignité et l’affirmation de soi.

Le journal favorise également les carrières littéraires. À 17 ans, Gwendolyn Brooks a commencé à soumettre son travail à « Lights and Shadows », la colonne de poésie du journal, et y a finalement publié près d’une centaine de poèmes. Willard Motley et Langston Hughes n’étaient que quelques-uns des autres grands noms pour qui le Defender était une maison littéraire.

Marié deux fois, Abbott n’a pas eu d’enfants. Le défenseur de Chicago a été laissé entre les mains compétentes de son neveu John H.H. Sengstacke III. Abbott vivait au 4742 S. Martin Luther King Drive, Chicago, aujourd’hui un monument historique connu sous le nom de Robert S. Abbott House.

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