Janvier 11, 2018

par Smithsonian

Eriauchenius milajaneae (photo ci-dessus) est l’une des 18 nouvelles espèces d’araignées pélicans de Madagascar décrites par les scientifiques. Cette espèce a été nommée d’après la fille de Wood, et n’est connue que d’une montagne isolée dans le sud-est de Madagascar. Wood a fait une expédition sur le terrain dans cette montagne pour trouver cette araignée en 2008, mais sans succès. Jusqu’à présent, cette espèce n’est connue que de deux femelles et d’un juvénile conservés dans les collections du musée. Crédit : Hannah Wood, Smithsonian

En 1854, une araignée d’apparence curieuse a été trouvée préservée dans de l’ambre vieux de 50 millions d’années. Avec une structure allongée en forme de cou et de longues pièces buccales qui dépassaient de la « tête » comme un bec incliné, l’arachnide ressemblait de manière frappante à un minuscule pélican. Quelques décennies plus tard, lorsque des araignées pélicans vivantes ont été découvertes à Madagascar, les arachnologues ont appris que leur comportement est aussi inhabituel que leur apparence, mais que ces araignées vivent dans des régions reculées du monde, elles sont restées largement non étudiées — jusqu’à récemment.

Au Musée National d’Histoire naturelle du Smithsonian, la conservatrice des arachnides et des myriapodes Hannah Wood a examiné et analysé des centaines d’araignées pélicanes sur le terrain à Madagascar et à travers l’étude des araignées pélicanes conservées dans les collections du musée. Son analyse, axée sur les araignées des genres Eriauchenius et Madagascarchaea, a classé les araignées qu’elle a étudiées en 26 espèces différentes — dont 18 n’ont jamais été décrites auparavant. Wood et son collègue Nikolaj Scharff de l’Université de Copenhague décrivent les 26 espèces d’araignées pélicans dans le Jan. 11 numéro de la revue Zookeys.

Wood dit que les araignées pélicans sont bien connues des arachnologues non seulement pour leur apparence inhabituelle, mais aussi pour la façon dont elles utilisent leur long « cou » et leurs pièces buccales en forme de mâchoire pour s’attaquer à d’autres araignées. « Ces araignées témoignent de la biologie unique qui s’est diversifiée à Madagascar « , a-t-elle déclaré.

Les araignées pélicans sont des chasseurs actifs, rôdant dans la forêt la nuit et suivant de longues traînées de soie qui les mènent à leur proie. Lorsqu’une araignée pélican trouve une victime, elle l’atteint rapidement et l’empale sur ses longues « mâchoires » à bout de crocs, ou chélicères. Ensuite, il tient la capture loin de son corps, se protégeant des contre-attaques potentielles, jusqu’à ce que la victime décède.

Les araignées pélicanes d’aujourd’hui sont des « fossiles vivants », dit Wood — remarquablement similaires aux espèces conservées dans les archives fossiles d’il y a 165 millions d’années. Parce que les araignées vivantes ont été trouvées après la découverte de leurs ancêtres dans les archives fossiles et présumées éteintes, elles peuvent être considérées comme un taxon « Lazare ». En plus de Madagascar, des araignées pélicans modernes ont été trouvées en Afrique du Sud et en Australie — un modèle de distribution qui suggère que leurs ancêtres ont été dispersés dans ces masses terrestres lorsque le supercontinent de la Terre, la Pangée, a commencé à se briser il y a environ 175 millions d’années.

Madagascar abrite un grand nombre d’espèces végétales et animales qui n’existent que sur l’île, mais jusqu’à récemment, seules quelques espèces d’araignées pélicans y avaient été documentées. En 2000, l’Académie des Sciences de Californie a lancé un inventaire massif d’arthropodes à Madagascar, collectant des araignées, des insectes et d’autres invertébrés de toute l’île.

Wood a utilisé ces collections, ainsi que des spécimens d’autres musées et des araignées qu’elle a collectés lors de son propre travail sur le terrain à Madagascar, pour mener son étude. Ses observations détaillées et les mesures de centaines de spécimens ont conduit à l’identification de 18 nouvelles espèces — mais Wood dit qu’il y en a presque certainement d’autres à découvrir. Alors que les travailleurs sur le terrain continuent de collecter des spécimens à travers Madagascar, « Je pense qu’il y aura beaucoup plus d’espèces qui n’ont pas encore été décrites ou documentées », a-t-elle déclaré.

Le bois d’araignées personnellement collecté, y compris les holotypes (les spécimens exemplaires) de plusieurs des nouvelles espèces, rejoindra la Collection entomologique nationale des États-Unis au Smithsonian, la deuxième plus grande collection d’insectes au monde, où ils seront conservés et accessibles pour des recherches ultérieures par des scientifiques du monde entier.

Toutes les araignées pélicanes décrites par Wood ne vivent qu’à Madagascar, une île dont l’immense biodiversité est actuellement menacée par une déforestation généralisée. Les nouvelles espèces contribuent à la compréhension des scientifiques de cette biodiversité et aideront Wood à étudier comment les traits inhabituels des araignées pélicans ont évolué et se sont diversifiés au fil du temps. Ils mettent également en évidence les arguments en faveur de la conservation de ce qui reste des forêts de Madagascar et de la biodiversité qu’elles contiennent, dit-elle.

Plus d’informations : Hannah M. Wood et al, Une revue des araignées pélicanes malgaches des genres Eriauchenius O. Pickard-Cambridge, 1881 et Madagascarchaea gen.n. (Araneae, Archaeidae), ZooKeys (2018). DOI: 10.3897 / zookeys.727.20222

Informations sur le journal: ZooKeys

Fourni par Smithsonian

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