Perikles omrörning begravning oration är bland de mest kända passager av Thucydides. Statsmannen berömde Aten för sin frihet och demokratiska överläggningar, samtidigt som han försvarade sitt alltmer förtryckande Imperium. (Aten var bara en demokrati för vuxna, manliga medborgare av atensk härkomst, inte för kvinnor eller slavar, eller för utlänningar som lever under kejserligt styre.) Detta meddelande har kommit ihåg: under första världskriget Bar Londons bussar affischer med passager från talet; år 2012 graverades ett minnesmärke i centrala London till R. A. F. Bomber Command med ett citat från det.

Men Thukydides’ krönika om vad som hände strax efter Perikles’ begravning oration är unsparing—och bör vara lika bestående som själva talet. ”Katastrofen var så överväldigande att män, utan att veta vad som skulle hända bredvid dem, blev likgiltiga för varje regel av religion eller lag”, skrev Thucydides. Ordnade atenare, som inte längre förväntar sig att leva tillräckligt länge för att möta straff för brott, kastade sig in i ”ett tillstånd av aldrig tidigare skådad laglöshet.”De kunde inte ens bry sig om att lägga sina döda för att vila respektfullt. Istället letade överlevande efter redan brinnande begravningsbål och lade till vänner och släktingar till branden. Och med dödlighetens spöke hotande hela tiden levde de bara för ” ögonblickets nöje och allt som kan tänkas bidra till det nöjet. Ingen rädsla för Gud eller människans lag hade ett begränsande inflytande.”

många atenare skyllde olyckan på sina spartanska fiender och sprider mörka rykten om förgiftade reservoarer. Men Thukydides avfärdade snabbt sådana spekulationer. Aten var trots allt en marinmakt, en kejserlig huvudstad och en handelsstad vars flottor varierade över den antika världen; smittan, skrev han, spred sig troligen från Etiopien till Libyen till Persien innan han äntligen nådde Grekland, där Aten—en global hamn för kommersiella fartyg—var dess första stopp.

och när den väl kom fram visste dess skada inga gränser och gjorde fruktansvärd skada för demokratin själv. I Platons ”republik”, skriven flera decennier efter pesten, varnade Sokrates för att demokratin skulle förfalla till tyranni; Thukydides registrerade att den glider in i oenighet, dårskap och demagogi. Endast någon av Perikles intelligens och integritet, Thukydides skrev, ”kunde respektera folkets frihet och samtidigt hålla dem i kontroll.”Hans död lämnade den atenska demokratin i händerna på självbetjänade skurkar som Alcibiades, som senare främjade en oligarkisk kupp, och krigiska demagoger som Cleon, som Thucydides föraktade som ”anmärkningsvärt bland atenarna för våldet i hans karaktär.”

för alla som hoppas att demokrati är det bästa systemet för att hantera den nuvarande koronaviruspandemin, står den atenska katastrofen som en chillande förmaning. Som Platon visste är politiska regimer lika bräckliga som någon annan mänsklig struktur, och alla faller i tid. Pesten ödelade Aten i många år—Thucydides räknade med att det tog femton år att återhämta sig—men hans berättelse tyder på att skadorna på demokratin varade mycket längre. Insatserna för vår egen sårbarhet är inte annorlunda.

Detta är en nykterande historia, men när jag läste Thucydides berättelse om pesten under låsning fann jag ibland den frostiga gamla historikern konstigt uppmuntrande. Han var för noggrann för att skylla epidemin på spartanerna-en gammal skandal för dem idag som försöker skylla på utländska rivaler. Politiker på jakt efter syndabockar skulle vara klokt att komma ihåg Pericles, som sa före pesten: ”det jag fruktar är inte fiendens styrka, utan våra egna misstag.”

Thukydides upprätthöll en rationalists känslighet även under krigstid och pest. Till skillnad från vissa Atenska dramatiker såg han varken metaforisk betydelse eller gudomlig vedergällning i epidemin. Pesten var bara en pest. Efter att ha överlevt sjukdomen ” satte han försiktigt ner symtomen, vars kunskap gör det möjligt att känna igen det, om det någonsin skulle bryta ut igen.”Hans uråldriga empiriska analys av katastrofen ger ett hopp, om inte undra: så länge det har funnits plågor, har det funnits människor, rädda men ihärdiga, med anledning att försöka lära av dem.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.