Avez-vous déjà entendu ce mème, « En regardant les étoiles, vous regardez en fait dans le passé. Beaucoup d’étoiles que nous voyons la nuit sont déjà mortes. » Est-ce vrai?

Pendant que vous parcourez votre collection Pinterest d’affiches inspirantes à base de chats, vous pourriez tomber sur le dicton: « Lorsque vous regardez des étoiles, vous regardez réellement dans le passé. Beaucoup d’étoiles que nous voyons la nuit sont déjà mortes. Comme tes rêves. »

Aww, c’est méchant et triste. Mais est-ce vrai, Squidward? Toutes ces belles étoiles de notre ciel nocturne sont-elles disparues depuis longtemps? Comme nos rêves?

La lumière se déplace à environ 300 000 km / s, ce qui est incroyablement rapide. Les étoiles sont si éloignées que même la lumière des étoiles les plus proches mettra des années à nous atteindre en voyageant à cette vitesse. La plupart des étoiles que nous voyons à l’œil nu sont en fait assez proches. La plus brillante du ciel nocturne est Sirius dans la constellation du Canis Majeur. Elle n’est qu’à environ 8,6 années-lumière.

Ce qui signifie que si vous y écrasiez tout un tas de vaisseaux spatiaux demain, nous, ici sur Terre, ne le verrions pas se produire pendant près d’une décennie. Longtemps après, les gens avaient cessé de se demander où vous aviez ramassé tous ces vaisseaux spatiaux, et pourquoi avez-vous décidé de les planter dans une étoile au lieu de les échanger contre du latinum pressé d’or, du mélange d’épices ou du fromage spatial magique.

L’une des étoiles à l’œil nu les plus éloignées est Deneb, dans la constellation du Cygne, à près de 3 000 années-lumière. La lumière que nous voyons de Deneb a commencé son voyage vers nous alors que la Rome antique n’était que quelques hameaux et même pas sur la carte des spéculateurs immobiliers.

 Cygne. Crédit : Stellarium
Cygnus. Crédit: Stellarium

Cela peut sembler très long pour ceux d’entre nous sans corps de robots immortels, mais quelques milliers d’années sont négligeables par rapport à l’âge d’une étoile typique, qui est de l’ordre de milliards d’années. Donc, Deneb, sauf retrait pour un pontage interstellaire, est probablement toujours là.

Il y a quelques étoiles qui pourraient exploser dans un avenir proche, comme l’étoile géante rouge Bételgeuse dans la constellation d’Orion.

Il est à environ 650 années-lumière, s’il avait explosé il y a quelques siècles, nous ne le saurions toujours pas. Il y a quelques galaxies qui peuvent être vues à l’œil nu, comme Andromède, qui est à environ 2,5 millions d’années-lumière. Étant donné qu’Andromède compte entre 200 et 400 milliards d’étoiles, il est presque certain que certaines d’entre elles ont explosé au cours des 2 derniers millions et demi d’années. Mais la grande majorité d’entre eux sont toujours là, scintillant.

Il est donc possible que vous puissiez regarder dans le ciel nocturne et voir une étoile « morte », mais presque toutes les étoiles que vous voyez sont des étoiles de la séquence principale parfaitement actives, et le seront pendant un certain temps. Les télescopes nous permettent de voir beaucoup plus loin dans l’espace, à des milliards d’années-lumière. Étant donné qu’une étoile comme notre Soleil a une durée de vie d’environ 10 milliards d’années, de nombreuses étoiles de la plupart des galaxies lointaines que nous observons sont mortes il y a longtemps.

 Cet amas est à 27 000 années-lumière et se trouve plus loin que le centre de notre galaxie dans la constellation du Sagittaire. Crédit: NASA/ESA/ I. King, Univ. de Californie., Berkeley/Wikisky.org
Cet amas est à 27 000 années-lumière et se trouve plus loin que le centre de notre galaxie dans la constellation du Sagittaire. Crédit: NASA/ESA/ I. King, Univ. de Californie., Berkeley/Wikisky.org

Mais ne soyez pas tristes, nous ne manquons pas d’étoiles. À cause de cet énorme passage du temps, cela signifie que de nombreuses nouvelles étoiles sont nées, et nous ne sommes tout simplement pas encore en mesure de les voir. Il y a des étoiles même dans les galaxies les plus lointaines qui sont encore autour.

Les étoiles plus petites vivent plus longtemps que les étoiles plus grandes, et les étoiles naines rouges peuvent vivre pendant des milliards d’années. Donc, lorsque vous regardez le champ ultra profond de Hubble, les galaxies les plus lointaines ont environ 13 milliards d’années, et les plus petites étoiles de ces galaxies brillent encore. Alors ne t’inquiète pas. Ces étoiles sont toujours là, et vos rêves aussi.

Qu’en pensez-vous ? Si vous regardez en gros plan et voyez quelles étoiles étaient encore là, où iriez-vous regarder en premier? Dites-nous dans les commentaires ci-dessous.

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