L’auteur et expert en défense des enfants Richard Louv, comme de nombreux baby-boomers, a passé son enfance à se promener en plein air et à traîner dans des cabanes dans les arbres. Puis il a grandi, a eu ses propres enfants et a découvert à quel point les choses avaient changé: Les enfants d’aujourd’hui, il s’est rendu compte, étaient plus susceptibles de connaître les dangers environnementaux mondiaux que les écosystèmes dans un rayon de 10 miles de leurs maisons. Ils étaient plus susceptibles de comprendre des jeux vidéo complexes que de se familiariser avec des créatures qu’ils pourraient trouver rampant sous un rocher réel. De telles observations ont conduit Louv à se demander ce que, outre le plaisir, le manque d’expérience de cette jeune génération basée sur la nature pourrait leur coûter.

Le Dernier Enfant dans les Bois: Sauver nos enfants du Trouble du déficit de la nature est l’examen par Louv de la façon dont la société contemporaine s’est de plus en plus éloignée du monde naturel. Il étudie les implications physiologiques, environnementales, sociales, psychologiques et spirituelles que cet éloignement est susceptible d’avoir pour nous et pour nos enfants.

Louv, qui a écrit pour le New York Times, le Washington Post et le Christian Science Monitor, présente des recherches scientifiques et des observations anecdotiques d’experts soutenant l’idée que le temps passé dans la nature est essentiel au développement humain sain. Il soutient que le lien diminué de nos enfants avec la nature peut être au moins partiellement responsable des luttes de cette génération contre l’obésité, la dépression et les troubles de l’apprentissage et du comportement. Il suggère également que l’exposition accrue des enfants aux expériences et à l’éducation basées sur la nature peut fournir au moins un remède partiel à ces maux.

Dans l’extrait suivant, adapté du Dernier Enfant dans les bois, Louv considère comment la nature peut aider à lutter contre le Trouble déficitaire de l’Attention avec Hyperactivité (TDAH). – EDS.

« Mon fils est toujours sous Ritalin, mais il est tellement plus calme à l’extérieur que nous envisageons sérieusement de déménager à la montagne », dit une mère. « Il y a juste quelque chose d’apaisant pour lui dans le fait d’être à l’extérieur dans la nature. »

De nombreux médecins et psychologues partagent son sentiment. « Nos cerveaux sont préparés pour une existence agraire axée sur la nature qui s’est mise au point il y a cinq mille ans », explique Michael Gurian, thérapeute familial et auteur à succès de The Good Son et The Wonder of Boys. « Sur le plan neurologique, les êtres humains n’ont pas rattrapé l’environnement surstimulant d’aujourd’hui. Le cerveau est fort et flexible, de sorte que 70 à 80% des enfants s’adaptent assez bien. Faire sortir les enfants dans la nature peut faire une différence. Nous le savons de manière anecdotique, bien que nous ne puissions pas encore le prouver. »

Certaines études suggèrent cependant que la nature peut être utile comme thérapie pour le trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité (TDAH) et qu’elle peut être utilisée avec succès avec, ou dans certains cas à la place de, des médicaments ou des thérapies comportementales. En conséquence, certains chercheurs recommandent maintenant aux parents et aux éducateurs de rendre les expériences avec la nature – en particulier les endroits verts – plus accessibles aux enfants atteints de TDAH. De telles expériences, suggèrent-ils, peuvent soutenir le fonctionnement attentionnel de ces enfants et minimiser leurs symptômes.

Le soutien de la nature

La compréhension croissante du rôle de la nature dans la création et le maintien d’un développement sain de l’enfance peut suggérer l’utilisation d’un nouveau terme, « trouble déficitaire de la nature », pour décrire le déséquilibre que connaissent actuellement bon nombre de nos enfants, y compris, mais sans s’y limiter, ceux qui ont reçu un diagnostic de TDAH.

Je ne suggère pas l’utilisation de ce terme dans un sens scientifique ou clinique. Certes, aucun chercheur universitaire n’utilise actuellement le terme trouble déficitaire de la nature; ils n’attribuent pas non plus le TDAH entièrement à un déficit de la nature. Mais sur la base de l’accumulation de preuves scientifiques, je dirais que le concept – ou l’hypothèse – de trouble déficitaire de la nature est une description appropriée et utile d’un facteur qui peut aggraver les difficultés d’attention pour de nombreux enfants.

Considérez le diagnostic et les traitements actuels de choix. Près de 8 millions d’enfants aux États-Unis souffrent de troubles mentaux, le TDAH étant l’un des plus répandus. Le trouble se développe souvent avant l’âge de 7 ans et il est généralement diagnostiqué entre 8 et 10 ans. Les enfants atteints du syndrome sont agités et ont du mal à prêter attention, à écouter, à suivre les instructions et à se concentrer sur les tâches. Ils peuvent également être agressifs, voire antisociaux, et peuvent souffrir d’échec scolaire. Autrefois attribué à une mauvaise parentalité et à d’autres facteurs sociaux, le TDAH est maintenant considéré comme un trouble organique associé à des différences dans la morphologie cérébrale des enfants.

Les experts médicaux concernés affirment que, bien que nécessaires dans certains cas, les médicaments stimulants les plus souvent prescrits pour le traitement du TDAH, y compris le méthylphénidate (Ritaline) et les amphétamines (dexédrine), sont largement surprescrits – peut-être jusqu’à 10 à 40% du temps. Le nombre de patients utilisant de tels médicaments a augmenté de 600% entre 1990 et 1995, et ce chiffre continue d’augmenter, en particulier chez les jeunes enfants.

Beaucoup de choses sur l’augmentation soudaine des cas de TDAH reste un mystère. L’augmentation massive des diagnostics et des traitements du TDAH peut, en fait, être simplement une question de reconnaissance: Certains experts pensent que le TDAH est un problème depuis des années, mais n’a pas été diagnostiqué jusqu’à ce qu’il ait un nom.

Une autre explication de l’augmentation des diagnostics se résume à la disponibilité des traitements: il y a trois décennies, les médicaments maintenant utilisés pour traiter le TDAH n’étaient pas largement connus, pas aussi intensément commercialisés par les sociétés pharmaceutiques et pas encore pleinement approuvés par les médecins. Mais quelles que soient les opinions sur ces médicaments, le fait est qu’ils font peu pour s’attaquer aux causes profondes du TDAH.

Escalade dans les arbres par rapport à la télévision

Bien que nous ne comprenions toujours pas entièrement les causes du TDAH, il existe de plus en plus de preuves qu’il a au moins certains liens avec des types spécifiques d’expériences de l’enfance, y compris le visionnage de la télévision. La première étude établissant un lien entre l’observation de la télévision et le TDAH a été publiée en avril 2004 dans la revue Pediatrics. Des chercheurs de l’Hôpital pour enfants et du Centre médical régional de Seattle ont déterminé que chaque heure de télévision regardée par jour par des enfants d’âge préscolaire augmente de 10% la probabilité qu’ils développent des problèmes de concentration et d’autres symptômes de troubles déficitaires de l’attention (ADDs) à l’âge de 7 ans.

Cette information est troublante. Mais la télévision n’est qu’une petite partie du changement environnemental et culturel beaucoup plus vaste qui a eu lieu de notre vivant, y compris le passage très rapide d’une culture rurale à une culture très urbanisée.

Pendant la majeure partie de l’histoire humaine, les familles avaient toutes les raisons – et toutes les occasions – d’encourager leurs enfants à travailler, à apprendre et à jouer dans la nature. C’est là que les compétences de vie et les forces ont été développées; c’est là que le plus de plaisir et d’action pouvait être eu. Aujourd’hui, en raison de divers facteurs qui se recoupent – la disparition des espaces ouverts, la montée des divertissements électroniques, l’émergence de problèmes de sécurité, l’introduction d’heures d’école plus longues et de modes de vie familiaux occupés à deux salariés – l’accès de nos enfants à une expérience de plein air basée sur la nature (et leur motivation) est beaucoup plus court.

Pas assez de données

Il y a notamment peu de données scientifiques mesurant spécifiquement le déclin du temps passé par les enfants dans la nature, en partie parce que le problème est apparu si rapidement. Il manque de bonnes études longitudinales qui couvrent les décennies. « Nous n’avons pas de données plus anciennes à comparer », explique Louise Chawla, professeure de psychologie environnementale à l’Université d’État du Kentucky et championne infatigable de l’augmentation de l’expérience des enfants dans la nature. « Personne n’a pensé à poser ces questions il y a 30, 40 ou 50 ans. »

L’autre problème est que personne n’est susceptible de financer de telles études, même maintenant. Depuis des années, James Sallis étudie pourquoi certains enfants et adultes sont plus actifs que d’autres. Il est directeur de programme du Programme de recherche sur la vie active de la Fondation Robert Wood Johnson, un effort pluriannuel visant à découvrir comment concevoir des installations récréatives et des communautés entières afin qu’elles stimulent les personnes de tous âges à être plus actives. Les études se concentrent sur des sites tels que les parcs urbains, les centres de loisirs, les rues et les maisons privées.

« Sur la base d’études antérieures, nous pouvons certainement dire que le meilleur prédicteur de l’activité physique des enfants d’âge préscolaire est simplement d’être à l’extérieur », explique Sallis, « et qu’une enfance sédentaire à l’intérieur est liée à des problèmes de santé mentale. »Mais quand j’ai demandé ce qu’ils avaient appris sur la façon dont les enfants utilisaient les bois, les champs, les canyons et les terrains vagues – en d’autres termes, les sites naturels non structurés – il m’a dit: « Nous ne posons pas de questions sur ces endroits. »

La raison pour laquelle il est peu probable que de telles recherches soient menées, a-t-il noté, est qu’il n’y a aucun intérêt économique en jeu. Mais il y a un vif intérêt de la part de nombreux parents à faire tout ce qu’ils peuvent pour améliorer les perspectives de santé mentale et physique de leurs enfants, y compris trouver des moyens pour que leurs enfants bénéficient d’une exposition plus directe aux environnements naturels qui semblent leur faire le plus de bien.

L' »Environnement réparateur »

De nombreux parents remarquent des changements importants dans le comportement de leur enfant hyperactif lorsque celui-ci fait de la randonnée en montagne ou pratique d’autres sorties non structurées axées sur la nature. Et la science commence à nous donner un aperçu des raisons pour lesquelles de telles activités de plein air atténuent les effets du TDAH.

L’équipe de recherche Mari et femme Stephen et Rachel Kaplan ont développé la théorie bien établie de la restauration de l’attention. Psychologues de l’environnement à l’Université du Michigan, les Kaplan ont été inspirés par le philosophe et psychologue William James. En 1890, James décrit deux types d’attention: l’attention dirigée et la fascination, ou l’attention involontaire.

Au début des années 1970, les Kaplan ont commencé une étude de neuf ans pour le Service des forêts des États-Unis. Ils ont suivi les participants à un programme de nature sauvage semblable à une destination extérieure, qui a emmené les gens dans la nature sauvage pendant deux semaines maximum. Pendant ces randonnées ou après, les sujets ont déclaré ressentir un sentiment de paix et une capacité à penser plus clairement; ils ont également déclaré que le simple fait d’être dans la nature était plus réparateur que les activités physiquement difficiles, telles que l’escalade, pour lesquelles de tels programmes sont principalement connus.

L’effet positif de  » l’environnement réparateur  » était largement supérieur aux attentes des Kaplan. Selon leurs recherches, une trop grande attention dirigée (le genre d’enfants que l’on attend en classe, par exemple) entraîne une « fatigue de l’attention dirigée », marquée par un comportement impulsif, une agitation, une irritation et une incapacité à se concentrer.

La fatigue de l’attention dirigée se produit parce que les mécanismes inhibiteurs neuronaux se fatiguent en bloquant les stimuli concurrents. Comme l’a expliqué Stephen Kaplan dans Monitor on Psychology, « Si vous pouvez trouver un environnement où l’attention est automatique, vous permettez à l’attention dirigée de se reposer. Et cela signifie un environnement qui est fort sur la fascination. »

La nature est un exemple idéal d’un tel environnement. En effet, selon les Kaplan, la nature peut être la source la plus efficace d’un tel soulagement réparateur.

Ritalin de la nature

La théorie de la restauration de l’attention s’applique à tout le monde, quel que soit son âge. Mais qu’en est-il des enfants, en particulier ceux qui ont un TDAH?

Certains des travaux les plus importants dans ce domaine ont été réalisés au Laboratoire de recherche Homme-Environnement (HERL) de l’Université de l’Illinois. Les chercheurs Andrea Faber Taylor, Frances Kuo et William C. Sullivan a découvert que les espaces extérieurs verts favorisent le jeu créatif, améliorent l’accès des enfants à une interaction positive avec les adultes et soulagent les symptômes du TDA/H et du TDAH. Plus le cadre est vert, plus le relief est important. En comparaison, les activités intérieures, telles que regarder la télévision ou être à l’extérieur dans des espaces pavés et non verts, augmentent les symptômes.

Dans une enquête menée auprès de familles avec des enfants âgés de 7 à 12 ans ayant reçu un diagnostic de TDA, les parents ou tuteurs ont été invités à identifier les activités parascolaires ou de fin de semaine qui laissaient leur enfant fonctionner particulièrement bien ou particulièrement mal. Les activités étaient codées  » vertes  » ou  » non vertes « . »Les activités vertes, par exemple, comprenaient le camping et la pêche. Les activités non vertes comprenaient regarder la télévision, jouer à des jeux vidéo, faire ses devoirs. Certaines activités, comme le patin à roues alignées, ont été étiquetées « ambiguës. »

Les contrôles de cette étude étaient plus complexes que ce que l’espace me permet de décrire, mais il suffit de dire que l’équipe de recherche a pris soin de prendre en compte les variables. Ils ont constaté que la verdure dans l’environnement quotidien d’un enfant, même une vue des espaces verts à travers une fenêtre, réduit spécifiquement les symptômes de déficit de l’attention. Alors que les activités de plein air en général aident, les environnements avec des arbres et de l’herbe sont les plus bénéfiques.

Comme l’ont rapporté les chercheurs dans Environment and Behavior, « par rapport aux séquelles du jeu dans des zones extérieures ou intérieures pavées, les activités dans des environnements naturels et verdoyants étaient beaucoup plus susceptibles de laisser des enfants mieux capables de se concentrer. se concentrer. Les activités qui ont laissé des enfants en pire?la forme était beaucoup plus susceptible de se produire à l’intérieur ou dans des espaces extérieurs dépourvus de verdure. »

Ils ont également constaté que l’influence positive de la nature proche du foyer sur la concentration peut être plus prononcée chez les filles (âgées de 6 à 9 ans) que chez les garçons. En moyenne, plus la vue d’une fille de chez elle est verte, mieux elle se concentre, moins elle agit impulsivement et plus elle peut retarder la satisfaction. Cela l’aide à mieux faire à l’école, à gérer la pression des pairs et à éviter les comportements dangereux, malsains ou problématiques. Elle est plus susceptible de se comporter de manière à favoriser le succès dans la vie, selon les chercheurs.

Les résultats de recherche plus récents de Taylor et Kuo sont tout aussi provocateurs. Selon une étude non publiée (que Taylor souligne être « un travail en cours »), la performance de l’attention pour les enfants non médicamentés cliniquement diagnostiqués avec un TDAH était meilleure après une simple promenade de 20 minutes dans un parc avec un cadre naturel qu’après une promenade dans des quartiers résidentiels et du centre-ville bien entretenus.

À l’horizon

Élargir ces connaissances sur les avantages des espaces verts et les appliquer de manière pratique sera le prochain défi. Bien que les médicaments d’aujourd’hui pour le TDAH offrent des gains temporaires, y compris une attention soutenue et une productivité scolaire, ces médicaments peuvent faire peu pour le succès à long terme d’un enfant, que ce soit sur le plan social ou scolaire. Les médicaments peuvent également avoir des effets secondaires désagréables, parmi lesquels la perturbation du sommeil, la dépression et la suppression de la croissance d’environ un demi-pouce par an en moyenne, comme indiqué dans un vaste essai randomisé financé par l’Institut national de la santé mentale. Une deuxième classe de traitement, les thérapies comportementales, enseigne aux enfants comment surveiller eux-mêmes l’attention et les comportements impulsifs, mais le succès de ces thérapies a été mitigé.

Plus de temps dans la nature – combiné à moins de télévision et à des environnements de jeu et d’éducation plus stimulants – peut contribuer grandement à réduire les déficits d’attention chez les enfants et, tout aussi important, à accroître leur joie de vivre. Comme le souligne Kuo, prescrire du « temps vert » pour le traitement du TDAH présente des avantages: Il est largement accessible, exempt d’effets secondaires, non stigmatisant et peu coûteux.

Malgré la promesse apparente d’une expérience basée sur la nature en tant que thérapie bénéfique, il est important de noter que la recherche sur l’impact des expériences de la nature sur les troubles de l’attention et sur des aspects plus larges de la santé et du développement de l’enfant en est encore à ses balbutiements, et elle est facilement contestée. En fait, les scientifiques qui font certaines des meilleures recherches dans ce domaine sont les premiers à attirer l’attention sur cette limitation.

« Pour beaucoup d’entre nous, l’intuition affirme avec insistance que la nature est bonne pour les enfants », écrivent Taylor et Kuo dans un aperçu de la recherche à ce jour, et il est donc tentant, notent-ils, de tirer des conclusions qui ne sont pas encore nées de manière concluante par des preuves cliniques. Mais s’il est vrai que la thérapie par la nature réduit les symptômes du TDAH, il convient de considérer que l’inverse peut également être vrai: le TDAH peut être un ensemble de symptômes aggravés par le manque d’exposition à la nature. Et si, comme le recommande un nombre croissant de preuves, « le contact avec la nature est aussi important pour les enfants qu’une bonne nutrition et un sommeil adéquat », alors, comme le concluent Taylor et Kuo, « les tendances actuelles de l’accès des enfants à la nature doivent être abordées. »

Même les recherches les plus approfondies sont peu susceptibles de saisir tous les avantages d’une expérience directe avec la nature au cours de la vie d’une personne. Comme le disait le panneau sur le bureau d’Albert Einstein à l’Université de Princeton: « Tout ce qui compte ne peut pas être compté, et tout ce qui peut être compté ne compte pas. »

Il est clair que davantage de recherches sont nécessaires pour mieux comprendre les données déjà recueillies, mais nous n’avons pas besoin d’attendre plus de recherches pour agir sur nos instincts parentaux et notre bon sens.

Comme l’affirment Taylor et Kuo, « étant donné le modèle de résultats statistiquement fiables pointant tous dans la même direction et persistants dans différentes sous-populations d’enfants, différents contextes et malgré des faiblesses de conception, « il devient rapidement une question d’efficacité logique » d’accepter le fait que la nature favorise le développement sain de l’enfant. »

Chambre Avec vue

La verdure dans l’environnement quotidien d’un enfant, même une vue du vert à travers une fenêtre, peut réduire les symptômes de déficit de l’attention, selon des chercheurs du Laboratoire de recherche sur l’environnement humain de l’Université de l’Illinois. Sur la base de cette étude, les chercheurs ont donné les conseils suivants aux parents, aux soignants et aux autres personnes qui interagissent avec les enfants.

  • Encouragez les enfants à étudier ou à jouer dans des chambres avec vue sur la nature.
  • Encouragez les enfants à jouer à l’extérieur dans les espaces verts et préconisez la récréation dans les cours d’école vertes. Cela peut être particulièrement utile pour renouveler la concentration des enfants.
  • Plantez et entretenez les arbres et la végétation à votre résidence.
  • Valorisez et prenez soin des arbres de votre communauté. Prendre soin des arbres signifie prendre soin des gens.

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