L’ancien président du conseil scolaire de Los Angeles, Refugio « Ref » Rodriguez, a démissionné de son siège lundi après avoir plaidé coupable d’avoir violé les lois sur le financement de la campagne. Son départ a mis fin au moins temporairement à une courte majorité soutenue par les défenseurs de la charte au sein du panel gouvernant le deuxième plus grand district scolaire du pays et a déclenché des spéculations politiques sur son remplacement.

Rodriguez a plaidé coupable à un crime et à quatre chefs d’accusation de délit impliquant des contributions frauduleuses à la campagne dans lesquelles les procureurs ont déclaré qu’il avait remboursé 24 250 to à des parents et amis qui figuraient sur la liste des donateurs de sa campagne électorale, selon le bureau du procureur du comté de Los Angeles. Rodriguez a évité la prison et a été condamné à trois ans de probation et 60 jours de travaux d’intérêt général, a déclaré le procureur. La cousine de Rodriguez, Elizabeth Tinajero Melendez, a reçu une peine similaire après avoir plaidé coupable à quatre délits.

Ensemble, les deux font également face à une pénalité de 100 000 Monday imposée lundi par la Commission d’éthique de Los Angeles pour « blanchiment d’argent politique. »

L’ascension et la chute de Rodriguez au conseil scolaire unifié de Los Angeles ont été dramatiques et rapides.

Co-fondateur de la chaîne d’écoles à charte Partnership to Uplift Communities (PUC), il a été élu au conseil d’administration en 2015, battant un titulaire allié au syndicat des enseignants pour le siège représentant le nord-est de Los Angeles et des villes telles que Bell et Maywood au sud-est. Il a été choisi pour être président du conseil d’administration en juillet 2017 après l’arrivée au pouvoir de la nouvelle majorité. Quatre des sept membres du conseil avaient reçu un soutien financier substantiel de particuliers ou d’organisations soutenant l’expansion des écoles à charte.

Des accusations ont été déposées contre lui deux mois plus tard et il a rapidement démissionné de son poste de président. Il est resté en tant que membre du conseil d’administration dans une position quelque peu inconfortable pendant 10 mois jusqu’à lundi. Pendant ce temps, il a aidé à choisir le militant civique et homme d’affaires Austin Beutner comme surintendant de district pour remplacer Michelle King, qui lutte contre le cancer.

Dans le fil Twitter de son bureau du conseil scolaire, Rodriguez a déclaré qu’il était « désolé pour les erreurs que j’ai commises. »Il a ajouté qu’il a passé sa vie d’adulte « à travailler pour améliorer les conditions d’éducation des élèves qui viennent de quartiers comme celui où j’ai grandi, avec des parents qui ont travaillé dur comme le mien pour moi. Le travail de ma vie a été de servir les autres. Cela restera le même — je poursuivrai simplement ce travail à partir d’une position différente. »

Dans un communiqué, la présidente du conseil scolaire de Los Angeles, Monica Garcia, et le vice-président Nick Melvoin, ont déclaré qu’ils souhaitaient nommer un représentant votant temporaire « dès que possible » et organiser rapidement une élection spéciale. Cette déclaration a déclaré: « nous restons concentrés sur nos objectifs d’améliorer Los Angeles Unified et de veiller à ce que nos étudiants passent toujours en premier. »

Les règlements permettent au conseil de nommer un remplaçant pour le reste du mandat ou jusqu’à la tenue d’une élection ou de le laisser vacant jusqu’à une élection. De telles décisions devront être approuvées par au moins quatre des six membres restants du conseil d’administration et le comité ne devrait pas se réunir à nouveau avant le mois d’août. 21, selon la porte-parole du district Barbara Jones.

Les écoles à charte en Californie sont gratuites, fonctionnent avec l’argent des impôts et doivent être autorisées par leurs districts scolaires locaux, mais elles sont conçues pour être plus flexibles que les écoles publiques ordinaires et exemptes de bureaucratie. Le district de Los Angeles contient 226 chartes indépendantes et 50 chartes dites affiliées, qui sont exploitées par le district. Malgré les prédictions du contraire, la majorité soutenue par la charte n’a pas été trop agressive pour ajouter des chartes plus indépendantes.

La majorité soutenue par la charte 4-3 a vraiment eu « étonnamment peu d’effet » sur le rythme du conseil d’approbation de plus d’écoles à charte et le départ de Rodriguez ne changera probablement pas cela, a déclaré Eric Premack, directeur exécutif du Charter Schools Development Center, un groupe basé à Sacramento qui aide les écoles à charte. « Mon sentiment est que le symbolisme était plus grand que la réalité », a-t-il déclaré à propos de la majorité.

Premack a décrit Rodriguez comme une « personne très sérieuse et bien intentionnée qui a commis des erreurs stupides de recrue et il paie un prix énorme pour cela. »

Richard Garcia, porte-parole de la California Charter Schools Association, a déclaré qu’il était prématuré de discuter des implications politiques du plaidoyer de Rodriguez et de tout projet électoral. « Nous ne faisons que le traiter nous-mêmes maintenant », a-t-il déclaré. Une déclaration de l’association a déclaré: « Nous devons rester concentrés sur le travail essentiel d’amélioration des résultats scolaires de tous les élèves des écoles publiques de Los Angeles. Nos enfants ne méritent rien de moins. »

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