Photo de Poon Lim et de son radeau.

Photo de Poon Lim et de son radeau. (Marine américaine)

Il y a eu d’innombrables histoires remarquables de personnes se perdant en mer. Alors que certaines de ces histoires ne sont que de simples œuvres de fiction, d’autres sont des histoires de vraies personnes qui partent à la dérive dans les eaux libres, ne survivant que grâce aux nécessités dont elles disposent. L’une de ces histoires réelles et impressionnantes est celle d’un marin chinois nommé Poon Lim, qui travaillait à bord d’un navire de commerce britannique armé qui a été coulé par un sous-marin militaire allemand en 1942.

Alors que le sous-marin allemand percutait le navire marchand britannique pendant la Seconde Guerre mondiale, Poon Lim, qui travaillait comme intendant, a sauté dans l’océan Atlantique Sud avec rien d’autre qu’un gilet de sauvetage. Il a dérivé en pleine mer sur un radeau de sauvetage pendant cent treize jours jusqu’à ce qu’un bateau de pêche brésilien le trouve et le sauve.

La fuite de Chine

En 1932, l’Armée impériale japonaise avançait vers la Chine dans le but de capturer certaines provinces de la Chine sous l’Empire du Japon. De jeunes garçons chinois étaient enrôlés dans l’armée pour combattre l’ennemi. Le père de Lim, inquiet, l’a envoyé chez son frère qui travaillait sur un navire à passagers britannique. Lim s’est enrôlé dans la marine marchande britannique et a commencé à travailler comme garçon de cabine.

La vie en mer n’était pas facile pour le jeune Lim, qui devait constamment faire face au mal de mer et à la discrimination raciale. Les Britanniques étaient connus pour maltraiter ceux qu’ils pensaient être sous leur stature. Malheureusement, les membres d’équipage chinois ont non seulement été déchiquetés et soumis au sectarisme des officiers britanniques, mais également placés dans des quartiers d’habitation encombrés. Fatigué du traitement angoissant, Lim abandonne en 1937 et se rend à Hong Kong pour poursuivre des études de mécanique.

La vie n’y était pas facile non plus, avec la menace d’une attaque japonaise imminente. Au moment où la Seconde Guerre mondiale a éclaté, les Britanniques étaient confrontés à une pénurie de main-d’œuvre à bord de leurs navires. Les conditions étaient alors bien meilleures, en particulier pour les travailleurs chinois, et une augmentation de salaire leur était désormais versée. Alors que les Japonais étaient sur le point d’attaquer Hong Kong en 1941, Lim s’est assuré un emploi de second intendant sur un navire de la marine marchande britannique, le SS Benlomond.

La mésaventure maritime

L’histoire a déclaré l’utilisation de paquebots de croisière comme navires de guerre camouflés pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale, ces navires marchands étaient armés de canons, de torpilles et d’autres armes de combat. En tant que mécanisme de défense, les compagnies maritimes britanniques avaient été invitées à concevoir des bateaux à vapeur rapides avec des dispositions pour le chargement de l’artillerie. Au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, le SS Ben Lomond naviguait en tant que navire marchand britannique armé. Le 10 novembre, le navire appareille du Cap en Afrique du Sud, en direction de Paramaribo au Suriname le long de la côte nord-est de l’Amérique du Sud 1942. La norme pendant la guerre pour les navires était de naviguer dans une flotte avec une escorte des forces armées pour permettre une meilleure défense lors d’une attaque surprise. Malheureusement, le SS Benlomond naviguait seul avec un équipage de 54 personnes, dont le capitaine du navire, le capitaine John Maul, 8 hommes armés, Lim Poon et 44 autres membres d’équipage.

13 quelques jours plus tard, le marchand armé a été attaqué par un bateau sous-marin allemand (sous-marin) U-172 qui était sous le commandement de Kpt.Lt Carl Emmermann. Le SS Ben Lomond fut touché par deux torpilles le 10 novembre 1942 et disparut sous l’eau en quelques minutes. Le navire se trouvait alors à 6 jours de sa destination, à environ 1200 km à l’est du fleuve Amazone. Poon Lim a réussi à mettre la main sur un gilet de sauvetage et a sauté du navire au moment où l’explosion dans la salle des machines s’est produite.

La survie de Poon Lim en mer

Lim a flotté dans l’océan pendant deux heures difficiles jusqu’à ce qu’il tombe sur un radeau en bois. Il est monté à bord du radeau 8 par 8 pouces, qui s’est avéré plus tard être un radeau Carley (radeau de sauvetage). Le radeau Carley était une petite plate-forme flottante carrée couramment utilisée par les navires de guerre. Il trouva quelques provisions sur le radeau qui comprenaient une cruche d’eau de quarante litres, des boîtes de biscuits et de craquelins, du pemmican qui ressemble à un bœuf séché, un sac rempli de morceaux de sucre, des comprimés de lait malté, du jus de citron vert, du chocolat, quelques fusées éclairantes, deux pots de signalisation de fumée et une lampe de poche.

À présent, Lim ne savait pas s’il y avait eu d’autres survivants car il ne pouvait voir personne autour. Il espérait que le port d’amarrage partirait à la recherche du navire disparu, mais il s’est vite rendu compte que cela n’était peut-être pas possible dans la situation de guerre actuelle. Les premiers jours se passaient commodément avec l’eau et la ration trouvées à bord. Mais peu de temps après, les réserves se sont épuisées et Lim a dû penser de manière innovante pour rester en vie. Il a utilisé le revêtement de son gilet de sauvetage pour attraper l’eau de pluie pour boire et a ingénieusement transformé un fil de la lampe de poche en hameçon. Il a utilisé la corde de chanvre disponible comme ligne de pêche, après avoir fabriqué un hameçon plus robuste pour les plus gros poissons à partir d’un clou dans le radeau en bois. Lim n’était pas un bon nageur, il se tenait donc toujours attaché au radeau avec une corde autour du poignet. Il a réussi à fabriquer un couteau dans un récipient en étain contenant des biscuits, qu’il a utilisé pour couper et nettoyer le poisson qu’il a attrapé. Il séchait souvent les restes de poisson pour une utilisation ultérieure.

À un moment donné, après avoir été frappé par une tempête, Lim s’est retrouvé sans eau potable, sans poisson séché ni nourriture. Il attrapa alors une mouette, la tua avec son couteau brut et buva son sang pour étancher sa soif. Si cela n’était pas assez pénible, Lim remarqua plusieurs requins encerclant le radeau à maintes reprises. Déterminé à survivre, il a décidé de s’attaquer à un requin plus petit, pour dissuader les autres et aussi parce que cela lui fournirait de la nourriture pendant quelques jours. Un Lim faible perdait bientôt la force de chasser chaque jour des poissons ou des mouettes. Utilisant les restes d’une mouette comme appât, il a réussi à accrocher un petit requin. Une fois à bord, il a lutté pour le tuer complètement. Après un petit combat, il a réussi à retenir suffisamment le requin pour l’ouvrir. Non seulement il a pu assouvir sa soif, mais il a également eu suffisamment de nourriture pour les deux prochains jours. Il était également assez créatif pour nettoyer les ailerons et les accrocher à une corde au soleil pour fabriquer la délicatesse populaire de Hainan, les ailerons de requin séchés.

Passants, observations et sauvetage

Poon Lim a apparemment été aperçu à la dérive plusieurs fois, mais en vain. La première fois qu’il a été aperçu, c’était par un navire où l’équipage l’a vu mais a ignoré sa présence. Lim conclut que c’est peut-être en raison de sa ressemblance avec les Japonais qu’il a été évité. La deuxième fois, il a été repéré par des avions de patrouille de la marine américaine et l’un d’eux a même largué une bouée à côté de lui comme marqueur. Mais la malchance de Lim n’était toujours pas épuisée. Une tempête a éloigné le radeau de Lim de la bouée de marquage et il n’a pas pu être retracé. Quelque temps plus tard, il a été repéré par un sous-marin allemand mais a été laissé à son sort. Il a d’abord compté les jours en faisant des nœuds dans une corde, mais il a rapidement renoncé à cela et a eu recours au comptage des pleines lunes pour tenir compte du nombre de jours écoulés.

Lim savait quelques jours avant son sauvetage qu’il approchait de la terre car la couleur de l’eau avait changé. Le 5 avril 1943, le radeau se trouvait dans un bras de mer lorsqu’il a été repéré par trois pêcheurs, à 16 km des côtes brésiliennes. Ils l’ont sauvé du radeau et l’ont emmené dans leur bateau. En raison de la barrière de la langue, aucune des parties ne pouvait former une conversation complète. Lim a été nourri sur le bateau et emmené à Belem au Brésil, arrivant trois jours plus tard. Bien qu’il ait perdu près de 9 kg en mer, il est sorti du bateau sans aucune assistance. Il a pu raconter son calvaire à Belem et a été admis à l’hôpital local pendant quatre semaines. Il a été traité pour déshydratation et coups de soleil sévères. Lim Poon avait été à la dérive pendant 133 jours jusqu’au jour où il a été secouru par les pêcheurs.

Le retour au pays

Son retour à Londres a été organisé par le consul britannique au Brésil via Miami et New York. Il était devenu une célébrité maintenant et les gens se pressaient vers lui pour entendre parler de son aventure. Quand on lui a dit qu’il avait créé un record de survie sur un radeau, il a dit: « J’espère que personne n’aura jamais à battre ce record ». Il retourne à Londres où le roi George VI lui décerne la Médaille de l’Empire britannique (BEM) pour son courage. Son expérience a été cataloguée par la Royal Navy dans des manuels de survie à des fins d’inspiration et de pratique.

 Poon Lim avec la Marine américaine.

Poon Lim avec l’US Navy étant présenté avec un miroir de signalisation en verre trempé dans le cadre de l’équipement de sauvetage. (Musée national de la Marine américaine / Flickr)

Poon Lim s’est finalement installé aux États-Unis, où le sénateur de Washington Warren Grant Magnuson lui a accordé la citoyenneté sous une considération spéciale. Poon Lim a respiré son dernier le 4 janvier 1991, à Brooklyn.

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